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INFORME. La minería del Bitcoin, algo complejo de entender y con consecuencias ambientales negativas

 

Producciones RODNAE/Pexels

La valoración total del mercado de bitcoin se sitúa en torno a los 1,03 billones de dólares (el mercado criptográfico total vale más de 3 billones de dólares), la misma que la de Tesla, que ronda los 1,06 billones de dólares. 

Si bitcoin fuera una entidad corporativa, sería la sexta empresa más grande del mundo por capitalización de mercado, justo por debajo de Tesla y justo por encima de Meta, Nvidia y Berkshire Hathaway. Sin embargo, a diferencia de los coches eléctricos de Tesla, los bitcoins no se crean en una fábrica.  

En cambio, al igual que el oro se extrae de la tierra a través de la minería, también se extrae bitcoin, pero desde computadoras. El libro mayor descentralizado en el que se registran y rastrean las criptomonedas, también conocido como Blockchain, también es un sistema descentralizado ;  por lo tanto, juega un papel importante en el fortalecimiento de la red bitcoin. La minería es esencialmente una forma de codificar y decodificar la cadena de bloques.

Además de su importancia para la industria de las finanzas descentralizadas (DeFi), el comercio de bitcoins también se ha convertido en una oportunidad comercial lucrativa para los inversores, mientras que la extracción de monedas es una gran fuente de emisiones de carbono

¿Qué es la minería de bitcoin y cómo funciona?

Bitcoin (BTC) es una criptomoneda descentralizada, lo que significa que ninguna agencia gubernamental u organización financiera (como un banco, la Organización Mundial del Comercio, el FMI, etc.) es propietaria de la red de bitcoin. Los mineros de Bitcoin usan computadoras especializadas para resolver problemas criptográficos complejos que se usan para verificar y agregar transacciones en el libro mayor de la cadena de bloques

Cada bloque se compone de una serie de transacciones pendientes. Una vez que un minero ha resuelto un problema criptográfico, lo anuncia a los demás en la red. Luego, los otros mineros validan la solución. Si suficientes mineros dan su aprobación, el bloque se agrega al libro mayor (es decir, los tokens se compran o venden y tienen un nuevo propietario) y los mineros pasan al siguiente bloque. Por cada entrada verificada, se introduce un nuevo bloque en la cadena de bloques y el minero recibe una cierta cantidad de bitcoins como recompensa. 

Los bitcoins recién acuñados también se convierten en parte de la base de datos de bitcoins ya existente y todo este proceso se denomina minería de bitcoins. 

Los mineros intentan ser los primeros en encontrar un número hexadecimal de 64 dígitos llamado "hash". Este número encripta los datos del bloque. Las transacciones que tienen lugar dentro de una cadena de bloques, como la compra y venta de tokens, utilizan el hash en lugar de datos como el nombre y la dirección de la persona. Esto es lo que brinda secreto y seguridad a los compradores y vendedores de criptomonedas.

Cada bloque contiene un encabezado compuesto por un número de versión, una marca de tiempo, el hash utilizado en el bloque anterior, Merkle Root (el hash de todos los hash de todas las transacciones en el bloque hasta ese momento), el número que los mineros están resolviendo (llamado 'nonce', por 'número usado una vez') y el valor objetivo para el hash.

Para cifrar los datos y completar un hash, el minero debe encontrar el nonce, que es una cadena de números aleatorios. Para hacer esto, los mineros usan un algoritmo para recorrer todas las soluciones posibles hasta encontrar la correcta. El trabajo involucrado en encontrar el nonce se llama 'prueba de trabajo'.

Una vez que se encuentra el nonce, se agrega al contenido hash del bloque anterior y luego se repite. Si el nuevo hash es menor o igual que el valor objetivo en el encabezado, entonces se acepta como la solución. Se acuña un nuevo Bitcoin y se entrega al minero, y el bloque se agrega a la cadena de bloques.

A partir de noviembre de 2021, se otorgan 6,25 bitcoins al minero ganador como recompensa minera (el 1 de enero de 2022, un bitcoin valía $35 022, pero el valor cambia a diario). Este incentivo era originalmente de 50 bitcoins, pero se reduce en un 50 % cada cuatro años en eventos denominados halvingsEl último halving fue en 2020.

Para ganar la recompensa, el minero debe ser el primero en presentar un hash menor o igual que el hash objetivo. Debido a que hashing implica realizar una gran cantidad de funciones muy rápidamente, requiere una gran cantidad de poder de procesamiento de la computadora. 

Las computadoras utilizadas para esto son computadoras mineras especiales de alta potencia llamadas 'plataformas' que pueden costar decenas de miles de dólares cada una y usan grandes cantidades de electricidad.

Para maximizar sus posibilidades de ser los primeros en encontrar el hash objetivo, los mineros combinan su poder de cómputo en grupos y luego dividen la recompensa minera. La mayor parte de la minería ahora está inactiva en grupos, lo que genera preocupaciones de que la minería está siendo monopolizada cada vez más por grandes grupos. 

Como la solución obtenida para el rompecabezas hash no se puede realizar mediante ingeniería inversa, cualquier bloque verificado una vez introducido en la cadena de bloques descentralizada está completamente protegido y nadie puede alterar más la información almacenada dentro del bloque.  

Sin embargo, es posible gastar dos veces un token reescribiendo la cadena de bloques. Para hacer esto, los ladrones digitales necesitarían controlar al menos el 51 por ciento de la capacidad de resolución de acertijos de la red. A medida que los pools de minería se hacen más grandes, algunos pueden estar más cerca de acumular la capacidad para montar un ataque del 51 por ciento.

¿Por qué la minería de bitcoin es un proceso complicado?

Al igual que cualquier producto físico, bitcoin también tiene un suministro limitado. Según los rumores del inventor de bitcoin, Satoshi Nakamoto (que podría ser el científico informático australiano Craig Wright), solo se pueden extraer 21 millones de bitcoins en total y un informe reciente revela que el 90 % de los bitcoins ya se han extraído. El mismo informe también sugiere que aunque ahora solo queda el 10% de los bitcoins para minar, los algoritmos de bitcoin están diseñados de tal manera que el último bitcoin solo se lanzaría en el año 2140. 

El incentivo actual de bitcoin tampoco es fijo, sino que se reduce a la mitad cada cuatro años (cada vez que se agregan 210 000 bloques). En 2009, un minero solía ganar 50 bitcoins por cada transacción verificada, pero en 2024, cuando se produzca el próximo evento de reducción a la mitad, el incentivo se reducirá a 3,125 BTC desde los 6,25 BTC actuales. 

Sin embargo, a pesar de la caída de los incentivos, los ingresos potenciales de la minería han mejorado exponencialmente debido al drástico aumento de los precios de bitcoin en los últimos años. Mientras que en 2010, el precio de 50 bitcoins era de solo $0.04 , hoy, solo un BTC vale más de $35,000. Si no se tienen en cuenta las tarifas de transacción, una inversión de $100 en el día del debut de Bitcoin podría haber comprado 125.000 Bitcoin. 

Cuando se lanzó Bitcoin por primera vez, la recompensa por cada bloque extraído comenzó en 50 Bitcoin. Hasta la fecha, se han llevado a cabo tres eventos de reducción a la mitad, y la recompensa del bloque pasó de 50 desde 2009, 25 desde 2012, 12.5 desde 2016, hasta los 6.25 BTC actuales desde 2020. El último evento de reducción a la mitad de bitcoin tuvo lugar el 11 de mayo de 2020. 

Curiosamente, cualquier persona con conocimientos básicos de informática puede convertirse en minero de Bitcoin,  no se requieren conocimientos de codificación ni conocimientos informáticos avanzados. Sin embargo, las actividades rentables de minería de bitcoin exigen un sistema informático potente que debe estar equipado con un circuito integrado basado en aplicaciones o una unidad de procesamiento gráfico (GPU) para que pueda cumplir con los altos requisitos de procesamiento. 

El minero también debe tener acceso a una conexión a Internet barata, rápida e ilimitada porque, durante el proceso de minería digital, se requiere que un minero cargue y descargue constantemente varios gigabytes de datosOtro requisito importante para la minería de bitcoin es un suministro de energía rentable. Las plataformas de criptominería (un sistema informático integrado con múltiples GPU) se ejecutan las 24 horas del día y consumen grandes cantidades de energíaPor ejemplo, una plataforma minera con solo tres GPU puede consumir más de un kilovatio de energía eléctrica por día. 

Las grandes granjas mineras de bitcoin pueden tener hasta miles de GPU . En agosto de 2021, se construyó una nueva instalación minera en Ekibastuz, Kazajstán, que se cree albergará 50.000 plataformas mineras cuando esté en pleno funcionamiento. Esta es también la razón por la que muchos criptomineros buscaban cambiar sus bases a otras áreas con electricidad barata y una buena infraestructura de energía después de que China prohibiera la criptominería

Impacto de la minería de bitcoin en nuestro medio ambiente

Sin embargo, los grandes requerimientos de energía asociados con la minería de bitcoin también generan dudas sobre su impacto en el medio ambiente. Un estudio publicado en la revista Consilience de la Universidad de Columbia destaca que la minería de bitcoin consume 121,36 teravatios hora (TWh) de energía al año, lo que es más que el consumo anual de electricidad de países como los Emiratos Árabes Unidos, Argentina y Bélgica. 

El mismo estudio revela que el 61% de la energía consumida en la minería se genera utilizando recursos no renovables como el carbón y el gas natural, y la mayor parte del 39% de la energía renovable se produce a partir de energía hidroeléctrica. El mayor uso de fuentes de energía no renovables por parte de las grandes explotaciones mineras puede afectar negativamente los esfuerzos mundiales para reducir la huella de carbono al aumentar drásticamente las emisiones de carbono. Mientras que el uso excesivo de energía hidroeléctrica puede  poner en peligro la vida acuática, causar perturbaciones en el flujo natural de los ríos e incluso afectar la calidad del agua.

En octubre de 2021, Greenidge Generation, con sede en Nueva York, apareció en las noticias cuando las organizaciones ambientales sin fines de lucro Sierra Club y Earth Justice acusaron a Greenidge Generation, con sede en Nueva York, de amenazar el medio ambiente al quemar combustibles fósiles para sus actividades mineras de bitcoin a gran escala. Greenidge posee una minería de bitcoins integrada verticalmente y una instalación de generación de energía a gas de 106 MW en Nueva York. La compañía aprovecha los bajos costos de energía debido a su acceso al centro de precios del Oleoducto Millennium, que ofrece tarifas de mercado relativamente bajas para el gas natural.

Un estudio realizado en 2019 sugiere que cuando el consumo anual de energía debido a las actividades relacionadas con bitcoin era de solo 45,8 TWh, casi un tercio del consumo estimado actualmente, las emisiones de carbono estimadas rondaban las 22,9 toneladas métricas. Esta gran parte de la huella de carbono es más que las emisiones totales de CO liberadas al alimentar a más de 2600 millones de hogares durante un año.  

Además de las emisiones de la minería, cada transacción de Bitcoin también tiene una gran cantidad de carbono , ya que usa  707 kWh de electricidad por transacción o media tonelada de CO2 cada vez que toca el botón para comprar un café con leche.

Los expertos afirman que las criptominas y las transacciones impulsadas por fuentes de energía no renovables podrían incluso hacer que los países no cumplan con el Acuerdo de París. La investigación publicada en Nature también advierte que la minería de bitcoins y otras actividades relacionadas podrían  aumentar el calentamiento global . También se cree que la criptominería intensifica el consumo industrial de agua y el problema de los desechos electrónicos en nuestro planeta.

Las centrales eléctricas como Greenidge también consumen grandes cantidades de agua. Greenidge extrae hasta 139 millones de galones de agua dulce del lago Seneca cada día para enfriar la planta y descarga agua, que es de 30 a 50 ° F más caliente que la temperatura promedio del lago, lo que pone en peligro la vida silvestre y la ecología del lago. 

Los mineros actualizan constantemente sus plataformas para aumentar la potencia de procesamiento: las plataformas especializadas se vuelven obsoletas cada año y medio y no se pueden usar para nada más. Se estima que solo la red Bitcoin genera 11,5 kilotones de desechos electrónicos cada año.

Fuente: NaMaKuKi/pexels

Futuro de la minería de bitcoin

En marzo de 2021, el CEO de Tesla, Elon Musk, hizo un anuncio en Twitter que decía: "Ahora puede comprar un Tesla con Bitcoin", pero después de una gran protesta por las implicaciones ambientales de esto, suspendió todas las compras de vehículos con Bitcoin solo dos meses después. En junio, Musk tuiteó: "Cuando haya confirmación de un uso razonable (~50%) de energía limpia por parte de los mineros con una tendencia futura positiva, Tesla reanudará las transacciones de Bitcoin".

La minería de Bitcoin es una parte importante de la incipiente economía descentralizada, que algunos creen que tiene el potencial de reducir la desigualdad de ingresos e incluso la pobreza. Dado que es un negocio lucrativo, muchos jugadores importantes también vigilan de cerca el mercado de bitcoin. 

Sin embargo, las preocupaciones relacionadas con el impacto de la minería de bitcoin en el ecosistema de nuestro planeta, como lo destacan Elon Musk y varias organizaciones centradas en el medio ambiente, suenan muy razonables. 

Por lo tanto, para hacer de la minería de bitcoin una empresa exitosa y a largo plazo, los mineros deben centrarse en adoptar soluciones de minería sostenibles y basadas en energía limpia. Considerando que los gobiernos también deben asegurarse de que las actividades mineras no representen una amenaza para sus esfuerzos dirigidos a lograr la neutralidad de carbono. 

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