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ENIGMAS. Una rara escritura africana da pistas sobre cómo evolucionó la escritura

 

Si estas letras parecen desconocidas es porque son de una escritura utilizada por menos de 200.000 personas en el mundo. Su evolución, nos dice mucho sobre los primeros días de los "scripts" utilizados por un número mucho mayor de individuos. Fuente: La primera página de MS17817 de la Biblioteca Británica


A principios del siglo XIX, un pequeño grupo de liberianos inventó una forma de escribir el idioma vaiEn lugar de copiar letras romanas o árabes, como ocurrió con la mayoría de los idiomas escritos por primera vez en tiempos recientes, inventaron su propia escritura. Esto creó un raro ejemplo en el que los lingüistas pueden rastrear la historia completa de un guión escrito. La evolución podría resolver un debate entre las teorías sobre cómo los jeroglíficos egipcios se convirtieron en las letras que usamos hoy.

La ascendencia de nuestras letras modernas se remonta a los muros del antiguo Egipto. Lo más famoso es que se cree que nuestra letra A desciende de la cabeza de buey dibujada por los egipcios a través de un símbolo fenicio y el alfa griego. Sin embargo, hay al menos dos teorías sobre cómo sucede esto. “Hay una famosa hipótesis de que las letras evolucionan de imágenes a signos abstractos. Pero también hay muchas formas de letras abstractas en la escritura temprana”, afirma el Dr. Piers Kelly, de la Universidad de Nueva Inglaterra (Australia) en un comunicado .

El Dr. Kelly pensó que sería útil comparar la evolución de un guión cuya historia completa está documentada. En Current Anthropology , Kelly y sus coautores rastrean el desarrollo de la escritura del idioma vai desde la década de 1830 hasta la actualidad.

El idioma vai es hablado por alrededor de 100.000 personas en Liberia, junto con un número menor en la vecina Sierra Leona y comunidades de emigrantes en todo el mundo. Hasta al menos 1800 parece haber sido completamente oral, sin guión escrito.

A medida que los antiguos esclavos estadounidenses establecieron presencia en lo que se convirtió en Liberia, los hablantes de vai quedaron más expuestos a la utilidad de la escritura. Sin embargo, donde los hablantes de la mayoría de las demás lenguas africanas tomaron las letras de las escrituras europeas o semíticas para registrar su discurso, los vai crearon las suyas propias. Algunos atribuyen la invención a un solo genio Momolu Duwalu Bukele , otros a un pequeño grupo, pero de cualquier manera las letras se difundieron entre los hablantes de vai y siguen siendo ampliamente utilizadas en la actualidad.

Los símbolos Vai en uso moderno no son los mismos que los de nuestros registros más antiguos en 1834 (aunque algunos piensan que el lenguaje es décadas más antiguo).

Debido a su aislamiento y la forma en que ha seguido desarrollándose hasta el día de hoy, los lingüistas creen que podría decirnos algo importante sobre cómo evoluciona la escritura en espacios cortos de tiempo. En su opinión, los signos comenzaron siendo relativamente complejos y luego se volvieron más simples a través de las nuevas generaciones de escritores y lectores.

De hecho, esto es lo que encontraron el Dr. Kelly y sus coautores. Las primeras letras Vai se inspiraron, supuestamente en sueños, en emblemas tradicionales o para representar a personas como una mujer embarazada y un esclavo encadenado. A medida que las generaciones aprendieron a dibujarlos, se volvieron cada vez más simples, en una versión acelerada de lo que vemos con los idiomas antiguos.

“La complejidad visual es útil si está creando un nuevo sistema de escritura. Generas más pistas y mayores contrastes entre los signos, lo que ayuda a los estudiantes analfabetos”, dijo Kelly. "Esta complejidad luego se interpone en el camino de la lectura y reproducción eficientes, por lo que se desvanece".

El filósofo nigeriano Henry Ibekwe respondió al estudio diciendo : “Los guiones indígenas africanos siguen siendo un vasto depósito sin explotar de información semiótica y simbólica. Quedan muchas preguntas por hacer”.

Kelly ahora está estudiando la forma en que los mensajes de los indígenas australianos desafían la noción de que el extenso continente no tenía un lenguaje escrito antes de la colonización.

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