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SOCIEDAD. ¿Qué son los "nurdles" y cómo están devastando el medio ambiente?

 

Un pez muere como resultado de la ingestión de nurdles. Un total de más de 470 tortugas, casi 50 delfines y 8 ballenas fueron arrastradas a tierra, muertas, después del derrame de crías de Sri Lanka. 

Los nurdles (gránulos de plástico) son la materia prima de la industria del plástico. Empaquetados y enviados, por miles de millones, a todo el mundo, estos gránulos de plástico del tamaño de lentejas se funden y se utilizan como bloques de construcción para una amplia gama de artículos que se utilizan en nuestra vida diaria, desde ordenadores y automóviles hasta ropa y botellas de bebidas.

Aunque el primer avistamiento reportado de nurdles en las playas no fue hasta 1970, desde entonces se han encontrado en todos los continentes excepto en la Antártida. En la actualidad, se pide que se tome mucho más en serio este tipo de contaminación, ya que su tamaño y persistencia las hacen prácticamente imposibles de eliminar, una vez en el medio ambiente.

Causando devastación ambiental

Los nurdles se pierden en cada etapa de la manipulación. Según Plastic Soup Foundation, cada año, 230.000 toneladas entran en nuestros océanos y, solo en la UE, 23.000 millones de nurdles al día terminan en el medio ambiente. Bajando por los desagües pluviales, hacia los ríos y vías fluviales, y finalmente llegando a nuestros océanos, luego son distribuidos por el viento y las corrientes oceánicas a todos los rincones de nuestro planeta, pero son prácticamente imposibles de limpiar debido a su tamaño.

Los nurdles devastan el medio ambiente y la vida marina pero, a pesar de ser una de las mayores fuentes de contaminación en nuestros océanos, a menudo se pasan por alto. Suelen aparecer en los titulares solo cuando se pierden en el mar derrames importantes de contenedores durante el transporte.

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Nurdles flotando en el océano. Canva

Una tragedia social y medioambiental

Uno de esos incidentes ocurrió a principios de este año, en aguas cristalinas frente a la costa de Sri Lanka.

El carguero X-Press Pearl se incendió mientras transportaba 350 toneladas de combustible pesado, derramando casi 1.700 toneladas de nurdles y 9.700 toneladas de otros plásticos y contaminantes tóxicos. Con los nudillos arrastrándose a lo largo de cientos de millas de costa y acumulándose en playas de hasta dos metros de altura, es el peor desastre ambiental marino en la historia del país, y el evento de contaminación nórdica más grande que haya visto el mundo.

La contaminación resultante ha causado un impacto económico, social y ambiental abrumador. Más de 20.000 pescadores no pueden pescar en la zona, pierden el acceso a sus medios de vida y los hábitats marinos ahora están arruinados.

“Todavía hay grandes cantidades de plástico y microplásticos quemados escondidos en el agua y la arena, especialmente a lo largo de la costa entre Colombo y Negombo”, dice Hemantha Withanage, directora ejecutiva del Centro de Justicia Ambiental de Sri Lanka.

Estos se degradan lentamente, por lo que estarán presentes durante los próximos 500 a 1000 años. No solo afectarán la vida marina y la salud humana, sino también el turismo y los medios de vida en los próximos años.

Una amenaza tanto para la vida marina como para los humanos

A menudo confundidos con huevos de peces, los nurdles son ingeridos por aves marinas y peces, lo que provoca desnutrición e inanición.

Las altas concentraciones de contaminantes ambientales que absorben, además de los productos químicos utilizados durante su producción, también llegan a las criaturas marinas. Estas sustancias nocivas no solo se acumulan en la cadena alimentaria , sino que también pueden ingresar a nuestros cuerpos, a través del pescado y los mariscos que comemos, causando una variedad de problemas.

El año pasado, por primera vez, se encontraron microplásticos en órganos humanos , y se cree que los bebés están llenos de ellos.

K. Berger
En la 'Gran Caza de Nurdle', dos voluntarios en España recolectaron más de 1000 nurdles en 120 minutos en una bahía de marea arenosa muy pequeña conocida como Breones. K. Berger

El derrame puede afectar los ecosistemas, e incluso cambiar características, como la temperatura y la permeabilidad de la arena en una playa, afectando a su vez a animales como las tortugas marinas en peligro de extinción que incuban sus huevos en este hábitat.

¿Qué pasa con las amenazas al clima?

Sabemos que las industrias de los combustibles fósiles y del plástico están profundamente conectadas. Los nurdles , junto con otros plásticos, están hechos de productos químicos procedentes de combustibles fósiles y emiten gases de efecto invernadero en cada etapa de su ciclo de vida, incluida la vida después de la muerte.

Según un estudio de 2019 del Centro de Derecho Ambiental Internacional, para 2030, las emisiones globales anuales vinculadas al plástico podrían alcanzar el equivalente a casi 300 centrales eléctricas de carbón.

MEPA
Playa 'Sarukkuwa', a nueve millas náuticas del desastre de X-Press Pearl. Fuerzas Armadas Nacionales y Autoridad de Protección Ambiental Marina (MEPA). MEPA

¿Ha habido intentos de reducir los derrames?

Operation Clean Sweep (OCS) es una iniciativa internacional de la industria del plástico para reducir la pérdida de residuos al medio ambiente. Las empresas que forman parte de este esquema reciben pautas para ayudar a prevenir la pérdida de pellets de sus sitios. Aunque OCS es un buen punto de partida, registrarse es voluntario y no se realizan controles para asegurarse de que se cumplan las promesas.

Este esquema tampoco representa toda la cadena de suministro de plásticos en todo el mundo y, en Europa, solo un pequeño porcentaje de las 55.000 empresas que se estima que participan en la cadena de suministro se han inscrito hasta ahora.

Fidra es una organización benéfica ambiental que trabaja para reducir los desechos plásticos y la contaminación química, y a través de su 'Great Global Nurdle Hunt' tiene como objetivo comprender más sobre la densidad y distribución de los viveros. Este año, se encontraron nurdles en el 91% de los países participantes.

DESIREE MARTIN / AFP o licenciatarios
Todos los años se llevan a cabo cacerías mundiales de crías. DESIREE MARTIN / AFP

“Este año, más de 900 personas participaron en las cacerías nodrizas en playas y vías fluviales de todo el mundo”, dice Heather McFarlane, directora de proyectos de Fidra"Buscar nurdles no solo nos brinda datos sobre la contaminación, sino que también muestra que las personas se preocupan por este problema continuo del plástico y quieren ver más acciones para abordarlo, por parte de la industria y los gobiernos".

Se necesita más acción

A pesar de nuestra comprensión de los derrames de nurdles como un peligro ambiental crónico, todavía se pierden por miles de millones.

30 años después de la Operation Clean Sweep (OCS) , no hay obligaciones para aquellos en la industria del plástico de garantizar buenas prácticas operativas, aunque ahora existe un creciente reconocimiento de la necesidad urgente de evitar que los niños pequeños se escapen al paisaje.

Fidra pide un enfoque de cadena de suministro. Aquí es donde todas las empresas que manipulan pellets de plástico, desde los productores petroquímicos que crean miles de millones de pellets por hora y los que transportan pellets en todo el mundo, hasta las microempresas que compran bolsas de pellets para fabricar productos, implementan las mejores prácticas.

Todas estas empresas necesitan una forma de demostrar que están manejando los productos alimenticios de manera responsable para que todas las partes de la cadena de suministro, incluidos los consumidores, sepan que el plástico no contribuye a la contaminación.

A pesar de que los plásticos de fuentes marinas representan alrededor del 20 por ciento de la contaminación plástica , y los derrames de residuos marinos se registraron en Hong Kong , Sudáfrica y en el Mar del Norte durante la última década, la Organización Marítima Internacional (OMI), un organismo de la ONU que regula el transporte marítimo mundial, ha retrasado repetidamente la discusión sobre el tema de estos gránulos de plástico.

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Los nurdles son tan pequeños que es prácticamente imposible eliminarlos del medio ambiente. Getty

Entonces, luego del devastador derrame de nurdles en el país, el gobierno de Sri Lanka ha exigido a la OMI que clasifique las nurdles como sustancias peligrosas, para ayudar a evitar futuros derrames marinos.

Estas llamadas están respaldadas por el Centro de Justicia Ambiental de Sri Lanka, la ONG Agencia de Investigación Ambiental (EIA) y otros miembros de la Coalición de Envío Limpio .

“La clasificación de los nurdles como sustancias peligrosas garantizaría medidas preventivas como estiba separada, etiquetado claro, mejores prácticas de manejo y protocolos de respuesta a emergencias”, explica Tom Gammage, Ocean Campaigner (EIA).

Actualmente no existen obligaciones legales para una sustancia o mercancía que se transporta por mar si no está listada en el Código Marítimo Internacional de Mercancías Peligrosas (IMDG), y para que esto suceda deben estar clasificadas como peligrosas.

Ya sabemos que los microplásticos como los nurdles se bioacumulan, persisten durante cientos de años en el medio ambiente y pueden causar toxicidad. Hay evidencia más que suficiente para respaldar una lista IMDG para estos plásticos.

Pero las naciones ricas prefieren no involucrarse ...

En una reciente reunión del Comité de Protección del Medio Ambiente Marino de la OMI en Londres, la EIA presentó una petición de firmas que ahora cuenta con 90.000 firmas , pidiendo que los nurdles se clasifiquen como peligrosos, pero hubo incredulidad cuando no se dispuso de tiempo para discutir los problemas asociados con nurdles.

Al gobierno de Sri Lanka solo se le dieron dos minutos para expresar sus preocupaciones y demandas, y cuestionar a la OMI sobre sus planes para abordar futuros desastres marítimos y la propuesta de declarar a los nurdles como sustancias peligrosas, antes de ser interrumpidos abruptamente.

Mientras una nación pequeña como Sri Lanka está sufriendo un gran desastre, las naciones industriales ricas prefieren no involucrarse.

Las discusiones adicionales deberían tener lugar en marzo o abril del próximo año. Hasta entonces, continúa la campaña para clasificar a los nurdles como peligrosos.

Fuente:   Charlie Jaay, para Euronews


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