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SOCIEDAD. Acerca del coste humano de las tecnología emergentes asociadas a la extracción de cobalto

 

Un hoyo de minería artesanal recientemente excavado en Musonoyi, República Democrática del Congo.

Las consecuencias sociales de la energía verde deben evaluarse además de los impactos ambientales, dicen los investigadores.

Si bien conducir un automóvil eléctrico tiene menos impactos ambientales que los automóviles de gasolina, la producción de las piezas necesarias para estas tecnologías ecológicas puede tener efectos nefastos en el bienestar humano.

Después de estudiar los impactos de la extracción de cobalto, un ingrediente común en las baterías de iones de litio, en las comunidades de la República Democrática del Congo (RDC) de África, un equipo interdisciplinario de investigadores dirigido por la Universidad Northwestern está adquiriendo más datos sobre cómo las tecnologías emergentes afectan a la salud y medios de vida de los humanos.

Estos datos pueden informar a los responsables de la formulación de políticas, los líderes de la industria y los consumidores para que tomen decisiones más responsables social y éticamente al desarrollar, financiar y utilizar tecnologías ecológicas. El caso en estudio y el documento de perspectiva se han publicado el 17 de diciembre en la revista One Earth.

Costes ambientales versus humanos

Durante años, los investigadores han realizado evaluaciones del ciclo de vida ambiental (E-LCA), en las que calculan de manera integral y sistemática los impactos ambientales de un producto desde la extracción de las materias primas necesarias para su uso y disposición final. Más recientemente, los investigadores han intentado desarrollar marcos similares para evaluar el impacto sobre el ciclo de vida social (S-LCA), que se pueden utilizar para comprender cómo las tecnologías emergentes afectan la salud y el bienestar humanos.

Para identificar las barreras y las oportunidades para recopilar mejores datos, los investigadores llevaron a cabo un trabajo de campo exploratorio en comunidades mineras de cobalto en la provincia de Lualaba, República Democrática del Congo. El equipo recopiló datos cualitativos a través de entrevistas en profundidad y discusiones de grupos focales con mineros y otros miembros de la comunidad. El coautor del artículo Gabriel Bamana, antropólogo del cuerpo docente del Normandale Community College en Minnesota, es nativo congoleño y, por lo tanto, podría proporcionar un contexto cultural e histórico significativo para el estudio.

Consecuencias no deseadas de la descarbonización

La extracción de cobalto está asociada a un aumento de la violencia, el abuso de sustancias, la inseguridad alimentaria y del agua, y los problemas de salud física y mental. Los miembros de la comunidad informaron haber perdido tierras comunales, tierras de cultivo y hogares, que los mineros literalmente desenterraron para extraer cobalto. Sin tierras de cultivo, los congoleños a veces se vieron obligados a cruzar las fronteras internacionales hacia Zambia solo para comprar alimentos.

Los desechos generados por la extracción de cobalto y otros metales pueden contaminar el agua, el aire y el suelo, lo que lleva a una disminución del rendimiento de los cultivos, alimentos y agua contaminados y problemas de salud respiratoria y reproductiva. Los mineros informaron que las condiciones de trabajo eran inseguras, injustas y estresantes. Varios trabajadores notaron que temían que se derrumbara el pozo de la mina.

A medida que los líderes de la industria avanzan hacia la descarbonización para frenar, detener o incluso revertir el cambio climático causado por el hombre, las tecnologías dependen cada vez más de las baterías en lugar de los combustibles fósilesDesafortunadamente, los efectos de estas tecnologías sobre el bienestar social están subestimados y los datos relacionados con estos efectos son insuficientes para su uso en las decisiones de formulación de políticas.

"Si estamos tratando de hacer el bien cuidando el medio ambiente, entonces el medio ambiente no debería limitarse solo al medio ambiente natural, sino también al medio humano", dicen los autores del estudio.

Ofreciendo nuevas soluciones

Debido a que la calidad de la evaluación del impacto social depende de la calidad de los datos, los investigadores identificaron cinco categorías de fuentes de datos, que pueden aprovecharse para comprender mejor los efectos localizados de la minería: 

(1) entrevistas y grupos focales de miembros de la comunidad afectada; (2) registros públicos locales, incluidos reclamos judiciales relacionados con la tierra, documentación de migración forzada y registros de salud disponibles al público; (3) escalas validadas transculturalmente, incluidos los datos recopilados por agencias y organizaciones nacionales de estadística como UNICEF y el Banco Mundial; (4) datos recopilados para los Objetivos de Desarrollo Sostenible; y (5) sensores remotos e imágenes, incluidas imágenes satelitales que muestran cómo han cambiado las tierras agrícolas después de que se estableció la extracción de cobalto.

Los investigadores creen que estos métodos se pueden aplicar a otros escenarios más allá de la minería de cobalto para recopilar datos sociales que rodean las tecnologías emergentes.

En resumen, las tecnologías que están diseñadas para resolver grandes desafíos como el cambio climático deben considerar sus impactos ambientales y sociales para comprender sus verdaderas consecuencias. Para hacer esto, se requieren colaboraciones interdisciplinarias que mejoren el ciclo de vida social. Estos esfuerzos deben incluir científicos sociales (capacitados para identificar y caracterizar el impacto social), científicos naturales (capacitados para identificar y medir la calidad ambiental) e ingenieros que desarrollan tecnología. Con la información generada a partir de análisis sólido, los legisladores, los líderes de la industria y los consumidores podrán estimar mejor los impactos sociales y ambientales de las tecnologías que elijan.


Imágenes relacionadas con las prácticas de extracción de cobalto y sus impactos del trabajo de campo realizado en la provincia de Lualaba, República Democrática del Congo.

(A) Una calle en la comunidad residencial de Kasulu, que depende económicamente de la minería. En el extremo derecho, junto a la lona naranja, hay una tienda callejera que vende herramientas de minería artesanales .

(B) Minería en la comunidad residencial de Kasulu, cerca de Kolwezi.

(C) Un hoyo de minería artesanal recientemente excavado en Musonoyi.

(D) Mineros en un sitio de limpieza de cobalto.

(E) Mercado de cobalto en Kawama. Un niño cerca de la puerta lleva una bolsa de cobalto al mercado.


Más información: Addressing the social life cycle inventory analysis data gap: Insights from a case study of cobalt mining in the Democratic Republic of the Congo. One Earth17-Dec-2021

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