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ESPACIO. Gran suministro de agua subterránea descubierto en el Gran Cañón de Marte

 

Una sección de Valles Marineris, el "Gran Cañón" de Marte, donde ahora se ha descubierto una gran cantidad de agua justo debajo de la superficie. ESA / DLR / FU Berlín (G. Neukum), CC BY-SA 3.0 IGO

Se ha descubierto un enorme depósito de agua en Marte en una formación a menudo llamada Gran Cañón del Planeta Rojo. El Trace Gas Orbiter (TGO) ha detectado un área del tamaño de los Países Bajos donde el agua podría constituir hasta el 40 por ciento del material cerca de la superficie.

Si bien se cree que Marte alguna vez tuvo enormes océanos en su superficie, hoy es más seco que cualquier desierto terrestre. Pero es probable que todavía haya agua en el Planeta Rojo, principalmente alrededor de los polos como hielo, o potencialmente en lagos líquidos salados en las profundidades del subsuelo, aunque la evidencia es mixta sobre esta última idea.

Más cerca del ecuador, se han detectado cantidades más pequeñas de agua en el suelo cerca de la superficie, en forma de hielo o minerales hidratados. Pero la caché recién descubierta es mucho más grande, y mucho más húmeda, que cualquier otra cosa encontrada hasta ahora.

Valles Marineris, visto en un ángulo de 45 grados con respecto a la superficie en color casi verdadero y con una exageración vertical cuatro veces mayor. La imagen cubre un área de 630.000 kilómetros cuadrados. El modelo de terreno digital se creó a partir de 20 órbitas HRSC individuales y los datos de color se generaron a partir de 12 franjas de órbita. La porción más grande del cañón, que se extiende a lo largo de la imagen, se conoce como Melas Chasma. Candor Chasma es el canal de conexión inmediatamente al norte, con el pequeño canal Ophir Chasma más allá. Hebes Chasma se puede ver en la esquina superior izquierda de la imagen. Fuente: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)

Las nuevas reservas de agua fueron encontradas por el TGO, utilizando un instrumento llamado Detector de Neutrones Epitermales de Resolución Fina (FREND) en una serie de observaciones entre mayo de 2018 y febrero de 2021. Esta herramienta detecta neutrones que salen del suelo, lo que puede ser un marcador del contenido de hidrógeno - y por extensión el contenido de agua - del suelo.

“Los neutrones se producen cuando partículas altamente energéticas conocidas como 'rayos cósmicos galácticos' chocan contra Marte; los suelos más secos emiten más neutrones que los más húmedos, por lo que podemos deducir cuánta agua hay en un suelo al observar los neutrones que emite ”, dice Alexey Malakhov, coautor del estudio. "La técnica de observación única de FREND brinda una resolución espacial mucho más alta que las mediciones anteriores de este tipo, lo que nos permite ahora ver características del agua que antes no se habían detectado".

Un mapa de Valles Marineris, que muestra las concentraciones de agua medidas por TGO. Las regiones púrpuras indican áreas con un contenido de agua especialmente alto, con áreas azules que albergan una cantidad decente, luego cantidades bajas en áreas amarillas y naranjas.I. Mitrofanov y col. (2021)

Valles Marineris es el cañón más grande del sistema solar, mide 10 veces más largo y cinco veces más profundo que nuestro propio Gran Cañón. Y ahí es donde FREND detectó una región rica en agua que medía unos 41.000 km 2 (15.800 millas cuadradas). A una profundidad de 1 metro (3,3 pies), hasta el 40 por ciento del material parece ser agua, que el equipo dice que lo más probable es que exista en forma de hielo.

Esto es muy parecido a las regiones de permafrost de la Tierra, donde el hielo persiste permanentemente bajo el suelo seco debido a las bajas temperaturas constantes en la superficie.

Encontrar agua en esta parte de Marte es muy emocionante, dice el equipo. Las misiones futuras al Planeta Rojo, incluidas las misiones humanas, tienden a centrarse en la región cercana al ecuador, y tener esta cantidad de agua a un metro de la superficie la hace muy accesible. En comparación, los depósitos polares parecen tener varios kilómetros de profundidad.

La investigación fue publicada en la revista Icarus .

Fuente: ESA

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