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COVID-19. La anunciada píldora COVID de Merck no tan efectiva como se dijo

 

Molnupiravir ofrece la posibilidad de tratar a personas en áreas donde los anticuerpos monoclonales no pueden administrarse fácilmente. Fuente: Mariusz Burcz / Alamy

El molnupiravir fue anunciado inicialmente por los funcionarios de salud pública como un cambio de juego para el COVID-19, pero los datos completos de los ensayos clínicos mostraron una eficacia menor a la esperada.

El molnupiravir, una de las dos píldoras antivirales que han causado entusiasmo en los últimos meses debido a que los resultados preliminares de los ensayos clínicos mostraron que pueden reducir significativamente las hospitalizaciones y muertes por COVID-19, aún no ha recibido una autorización de uso de emergencia de la Agencia de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (FDA). Un comité asesor de la FDA se reunió el 30 de noviembre y votó por un estrecho margen para recomendar la aprobación de emergencia del candidato a fármaco por 13 a 10.

Las prolongadas deliberaciones de la agencia podrían indicar incertidumbres sobre la eficacia y seguridad del antiviral: los datos completos del ensayo presentados a la FDA sugieren que el molnupiravir es menos efectivo de lo que se pensaba originalmente, lo que desalentaría las esperanzas de los científicos de que el tratamiento relativamente barato y fácil de administrar podría cambiar el curso de la pandemia.

Los resultados, publicados antes de la reunión del comité asesor, mostraron que el antiviral, que fue desarrollado por la empresa farmacéutica Merck, con sede en Kenilworth, Nueva Jersey, y la empresa de biotecnología Ridgeback Biotherapeutics en Miami, Florida, redujo el riesgo de hospitalización por COVID-19 en un 30%, frente a una reducción del 50% observada al principio del ensayo . "Eso no es tan bueno", dice Katherine Seley-Radtke, química medicinal que desarrolla medicamentos antivirales en la Universidad de Maryland, condado de Baltimore. "Es bastante mediocre". Eliav Barr, vicepresidente senior de asuntos médicos y científicos globales de Merck, dice que una reducción en las hospitalizaciones aún sería beneficiosa, especialmente en áreas que están experimentando un aumento en las infecciones.

Los tratamientos con anticuerpos monoclonales, por el contrario, reducen el riesgo de COVID-19 grave hasta en un 85%. Pero son costosos y deben administrarse por vía intravenosa, por lo que encontrar un antiviral oral eficaz para la enfermedad ha sido una alta prioridad para los científicos de todo el mundo que desean poder tratar mejor a pacientes de alto riesgo en áreas rurales y países de escasos recursos. 

Expectativas reducidas

El grupo de estudio inicial de Merck incluyó a 762 personas que recibieron 4 píldoras del antiviral o un placebo dos veces al día, durante 5 días consecutivos, entre mayo y principios de agosto. Un segundo grupo incluyó a 646 personas que recibieron el mismo tratamiento entre agosto y principios de octubre. Todos los participantes, casi el 80% de los cuales estaban ubicados en Europa o América Latina, comenzaron el régimen dentro de los cinco días de haber experimentado los síntomas del COVID-19. Para cada grupo, los investigadores rastrearon a los participantes y midieron cuántos terminaron en el hospital o murieron debido a complicaciones de COVID-19. En el primer grupo, la tasa de hospitalización o muerte de los participantes se redujo a la mitad si tomaban molnupiravir en lugar de un placebo. Pero en el segundo grupo, casi no hubo diferencia en el resultado de los que tomaron el antiviral en comparación con los del placebo.

Nicholas Kartsonis, vicepresidente senior de investigación clínica de Merck, le dijo al comité asesor de la FDA el 30 de noviembre que la compañía no podía explicar los resultados completamente diferentes, que no han sido revisados ​​por pares. Algunos de los miembros del comité señalaron que la variante Delta altamente transmisible del coronavirus SARS-CoV-2 aún no se había vuelto dominante a nivel mundial durante la primera mitad del ensayo, mientras que lo había hecho en la segunda mitad. Esto podría significar que el molnupiravir no es tan eficaz contra Delta como lo es para otras variantes.

Según Sankar Swaminathan, jefe de división de enfermedades infecciosas de la Universidad de Utah Health en Salt Lake City, también es posible que las diferencias entre los datos demográficos o las ubicaciones de los grupos de prueba hayan afectado a los participantes que fueron hospitalizados o la calidad de la atención que recibieron. 

La decisión 13-10 del comité de recomendar la autorización de uso de emergencia está muy lejos de la abrumadora aprobación que se esperaba después de que Merck anunciara los resultados preliminares del ensayo. Los miembros del panel tuvieron dificultades para decidir si los beneficios del molnupiravir superan sus riesgos en gran parte desconocidos.

Sopesando los riesgos

Aunque Merck informó tasas similares de efectos secundarios para los participantes del ensayo que tomaron el antiviral que para los del placebo, algunos investigadores están preocupados de que el nuevo mecanismo de acción del molnupiravir tenga el potencial de generar riesgos de seguridad a largo plazo. El antiviral actúa incorporándose en el ARN del virus, creando errores y obstaculizando la capacidad de replicación del SARS-CoV-2.

La introducción intencional de mutaciones en el ARN viral podría crear una versión más peligrosa de SARS-CoV-2, dicen los críticos. En tal escenario, podrían ocurrir mutaciones en la proteína de pico del virus, que utiliza para ingresar a las células humanas, haciendo que el virus sea más transmisible o capaz de evadir las vacunas. Eso será principalmente una preocupación, si las personas no terminan el tratamiento completo de 5 días y 40 píldoras, porque parte del virus mutado podría sobrevivir en el cuerpo de una persona y luego ser transmitido a otros.

Sin embargo, debido a que la mayoría de las mutaciones genéticas son virus dañinos o no afectan su capacidad de funcionamiento, algunos investigadores argumentan que el escenario en el que una versión perfectamente mutada de SARS-CoV-2 sobrevive al antiviral y su mejora es poco probable, aunque no imposible. 

Más allá de los riesgos para la comunidad en general, el comité asesor de la FDA también analizó los riesgos potenciales para el individuo. Las pruebas en placas de laboratorio sugirieron que podría existir el riesgo de que el molnupiravir cree mutaciones en el ADN humano, especialmente en las células que se reproducen rápidamente, como las células sanguíneas o los espermatozoides, pero las pruebas en animales indicaron que este riesgo es bajo. Sin embargo, muchos miembros del comité asesor recomendaron que la agencia coloque advertencias serias sobre el molnupiravir o evite que los niños menores de 18 años y las personas embarazadas lo reciban hasta que haya más datos sobre su seguridad en estas poblaciones.

La esperanza permanece

Con la cifra mundial confirmada de muertes por el coronavirus en más de 5 millones de personas, los funcionarios de salud pública esperaban que los antivirales como el molnupiravir pudieran implementarse rápidamente en todo el mundo para salvar vidas, especialmente con la variante Omicron que se propaga rápidamente.

Aunque los científicos todavía están luchando por comprender cómo Omicron afecta la vacuna COVID-19 y la eficacia del tratamiento, es evidente que la nueva variante claramente pesaba en la mente del comité asesor durante su reunión. 

Molnupiravir, teóricamente debería ser efectivo sin importar a qué versión de SARS-CoV-2 se enfrente, pero los datos del ensayo sobre su efectividad contra Delta plantean la posibilidad de que esto no sea cierto. Un antiviral que funcione contra todas las versiones de SARS-CoV-2 sería una bendición, especialmente si los tratamientos actuales con anticuerpos monoclonales no funcionan contra Omicron o una variante futura. En esa situación, “estaríamos muy limitados en lo que podemos hacer para prevenir las hospitalizaciones”.

Estados Unidos no es el primer país en considerar la autorización del antiviral. El 4 de noviembre, el Reino Unido se convirtió en el primero en aprobar el molnupiravir y, a mediados de noviembre, Beximco Pharmaceuticals de Bangladesh, con sede en Dhaka, comenzó a vender una versión genérica del medicamento en ese país.

Dadas las preguntas sobre la eficacia y los riesgos potenciales del molnupiravir, los funcionarios de salud pública están ansiosos por encontrar alternativas. A principios de noviembre, Pfizer, con sede en la ciudad de Nueva York, anunció resultados iniciales que mostraban que su antiviral COVID-19 Paxlovid redujo las hospitalizaciones y muertes en un 89%, pero los datos completos aún no se han publicado ni revisado por pares. El mecanismo de acción de Paxlovid difiere del molnupiravir.

Los expertos creen que a pesar de la degradación de los resultados para molnupiravir, es de esperar que la investigación sobre él y Paxlovid aún pueda conducir a cócteles de medicamentos efectivos que combinen antivirales para matar el SARS-CoV-2. 

Fuente: Nature

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