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TECNOLOGÍA. Propulsión iónica, ¿qué es?

 

Fuente: NASA

La misión DART de la NASA pondrá a prueba nuestra capacidad para redirigir un asteroide chocando literalmente contra él, pero la nave espacial también probará un nuevo tipo de sistema de propulsión para la agencia.

El propulsor comercial evolutivo de xenón de la NASA (NEXT-C) es un impulsor de ionesEn lugar de encender un propulsor a base de hidrógeno como lo hacen la mayoría de los cohetes, NEXT-C utilizará la electricidad generada por los propios paneles solares de la nave espacial para crear un campo eléctrico que acelera los iones de xenón cargados hasta velocidades muy altas para propulsar la nave. Los impulsores de iones pueden, en teoría, alcanzar velocidades mucho más altas que los cohetes convencionales.

Los propulsores de iones se están diseñando para una amplia variedad de misiones, desde mantener los satélites de comunicaciones en la posición adecuada hasta propulsar naves espaciales por todo nuestro sistema solar. Pero, ¿qué es exactamente la propulsión de iones y cómo funciona un propulsor de iones?


Motores de cohetes normales: se toma un gas y se calienta, o se lo pone a presión, y se lo empuja fuera de la boquilla del cohete, y la acción del gas que sale de la boquilla provoca una reacción que empuja a la nave espacial en el otra dirección.

Motores de iones: en lugar de calentar el gas o ponerlo bajo presión, le damos al gas xenón una pequeña carga eléctrica, luego se llaman iones, y usamos un gran voltaje para acelerar los iones de xenón a través de esta rejilla metálica y disparamos sacarlos del motor a una velocidad de hasta 90.000 millas por hora.


El propulsor NEXT-C se está probando en una cámara de vacío. (Imagen: NASA)

Algo interesante acerca de los motores de iones es que empuja la nave espacial con tanta fuerza como una sola hoja de papel empuja su mano mientras la sostiene. En el entorno de gravedad cero, sin fricción, del espacio, el efecto de este empuje se acumula gradualmente. La nave espacial Dawn de la NASA utiliza motores de iones y es la primera nave espacial en orbitar dos objetos en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

Para darle una mejor idea, a toda velocidad, la nave espacial Dawn tardaría cuatro días en acelerar de cero a sesenta millas por hora. Eso puede parecer MUY lento, pero en lugar de empujar durante cuatro días, si empujamos durante una semana o un año como Dawn ya lo ha hecho durante casi cinco años, puede acumular una velocidad increíblemente alta.



¿Por qué utilizar motores de iones? Este tipo de propulsión nos da la maniobrabilidad para entrar en órbita y después de haber estado allí por un tiempo, podemos dejar la órbita e ir a otro destino y hacer lo mismo.

A medida que las aplicaciones comerciales de la propulsión eléctrica crecen debido a su capacidad para extender la vida operativa de los satélites y reducir los costos de lanzamiento y operación, participamos en el trabajo en dos propulsores de iones diferentes del futuro: el propulsor de xenón evolutivo de la NASA (NEXT) y el motor anular. Estos nuevos motores ayudarán a reducir el costo de la misión y el tiempo de viaje, mientras viajan a niveles de potencia más altos.

Anteriormente, se utilizó un motor de iones en las naves espaciales Deep Space 1 y Dawn de la NASA, que se lanzaron en 1998 y 2007, pero NEXT-C será tres veces más potente, según la NASA .

Obtenga más información sobre la propulsión iónica AQUÍ .

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