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MEDIO AMBIENTE. ¿Dónde las aguas residuales se vierten a los océanos?

 


Una nueva investigación ha mapeado los impactos de las heces humanas en las áreas costeras, y digamos que los viajes a la playa nunca volverán a ser los mismos.

Como se informó en la revista PLOS ONE , los investigadores encontraron que las aguas residuales humanas introducen 6,2 millones de toneladas métricas de nitrógeno en los ecosistemas costeros por año. Hasta el 63 por ciento de este nitrógeno proviene de los sistemas de alcantarillado tratados, el 5 por ciento de los sistemas sépticos y el 32 por ciento de los insumos no tratados (es decir, las heces que van directamente al mar). 

A) Mapa global de las fuentes terrestres (verde a azul) y difusión costera de insumos (amarillo a violeta) del N total de aguas residuales, medido en log10 (gN) en ambos. Las plumas costeras se han almacenado en segmentos de línea para exagerar los patrones y ser visibles a escala global. Los recuadros muestran vistas ampliadas de los ríos B) Ganges, C) Danubio y D) Chang Jiang (Yangtze), que muestran columnas de aguas residuales en alta resolución. Fuente: Tuholske et al., 2021, PLOS ONE, CC-BY 4.0


Solo 25 cuencas hidrográficas aportan casi la mitad de todo el nitrógeno de las aguas residuales. Estas cuencas hidrográficas se concentraron principalmente en India, Corea y China, y el  río Yangtze notoriamente contaminado en China contribuyó con el 11 por ciento del total mundial. En la mayor parte del mundo, la mayoría de las aguas residuales se sometieron a algún tratamiento, pero las aguas residuales sin tratar siguieron siendo un problema importante para ciertos países, incluidos China, India y varias naciones africanas. 

"La magnitud de la cantidad de aguas residuales que están afectando los ecosistemas costeros en todo el mundo es asombrosa", dijeron los autores del estudio en un comunicado . "Pero debido a que mapeamos las entradas de aguas residuales al océano en más de 130.000 cuencas hidrográficas, nuestros resultados identifican áreas prioritarias para ayudar a los grupos conservacionistas y funcionarios de salud pública para trabajar juntos y reducir los impactos de las aguas residuales en las aguas costeras de todo el planeta ".

Para llegar a estas conclusiones, los científicos de la Universidad de California, Santa Bárbara, utilizaron modelos geoespaciales para mapear las entradas de nitrógeno y patógenos en el océano desde las aguas residuales en unos 135.000 puntos en todo el mundo.

Es probable que esto tenga un impacto en la salud pública, especialmente en áreas donde la salida de aguas residuales es particularmente severa. Sin embargo, es muy probable que también tenga un efecto severo en la vida marina. Aunque el nitrógeno se considera un nutriente importante, puede ser extremadamente dañino para los océanos en grandes cantidades porque promueve la proliferación de algas nocivas, que resultan en eutrofización y zonas muertas en los océanos.

Los investigadores trazaron un mapa de las áreas con arrecifes de coral y pastos marinos que también se encontraban con los puntos críticos de producción de nitrógeno. Encontraron que es probable que partes de China, Kenia, Haití, India y Yemen tengan corales afectados por la prohibición de las aguas residuales, mientras que se identificaron puntos críticos de exposición a pastos marinos en Ghana, Kuwait, India, Nigeria y ChinaSin embargo, esto podría ser solo la punta del iceberg y es probable que tenga un efecto en cadena en todo el ecosistema en general.

Los mapas muestran dónde A) los arrecifes de coral y B) los lechos de pastos marinos están fuertemente impactados (celdas de trama en el 2.5% superior de exposición; puntos rojos), no impactados (sin exposición a aguas residuales N; puntos azul oscuro), o impactados pero no en la parte superior 2,5% (puntos amarillos). Las celdas ráster se representan como puntos que sobrerrepresentan visualmente el hábitat; el rojo se superpone en la parte superior, lo que lo hace visualmente dominante; los puntos azules son transparentes y se superponen sobre puntos verdes / amarillos, de modo que las densidades más altas de las áreas no impactadas son de un azul más brillante. Fuente: Tuholske et al., 2021,  PLOS ONE , CC-BY 4.0

Los aportes de patógenos y nitrógeno a las aguas residuales en los océanos costeros presentan claros desafíos para los ecosistemas costeros, la salud pública y las economías de todo el planeta. Más allá de estos impactos directos, los resultados sugieren que las entradas de aguas residuales probablemente interactúen con la plétora de factores estresantes antropogénicos para los ecosistemas costeros, lo que lleva a la disminución de la pesca, la pérdida y degradación del hábitat y los impactos en la salud humana, concluye el estudio.

Fuente: Mapping global inputs and impacts from of human sewage in coastal ecosystems. November, 2021. https://doi.org/10.1371/journal.pone.0258898

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