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HISTORIA. El 24 de noviembre de 1859 se publica "El origen de las especies", de Charles Darwin

 


Sobre el origen de las especies por medio de la selección natural, un trabajo científico innovador del naturalista británico Charles Darwin , se publicó en Inglaterra el 24 de noviembre de 1859. 

La teoría de Darwin sostenía que los organismos evolucionan gradualmente a través de un proceso que él llamó "selección natural". 

En la selección natural, los organismos con variaciones genéticas que se adaptan a su entorno tienden a propagar más descendientes que los organismos de la misma especie que carecen de la variación, lo que influye en la composición genética general de la especie.

Darwin, quien fue influenciado por el trabajo del naturalista francés Jean-Baptiste de Lamarck y el economista inglés Thomas Malthus, adquirió la mayor parte de la evidencia de su teoría durante una expedición topográfica de cinco años a bordo del HMS Beagle en la década de 1830. 

Al visitar lugares tan diversos como las Islas Galápagos y Nueva Zelanda, Darwin adquirió un conocimiento íntimo de la flora, la fauna y la geología de muchas tierras. Esta información, junto con sus estudios sobre variación y mestizaje después de regresar a Inglaterra, resultó invaluable en el desarrollo de su teoría de la evolución orgánica.

Charles Darwin. rolbos / E + / Getty Images

La idea de la evolución orgánica no era nueva. Lo habían sugerido anteriormente, entre otros, el abuelo de Darwin, Erasmus Darwin, un distinguido científico inglés, y Lamarck, quien a principios del siglo XIX trazó el primer diagrama evolutivo: una escalera que conduce desde los organismos unicelulares hasta el hombre. Sin embargo, no fue hasta Darwin que la ciencia presentó una explicación práctica para el fenómeno de la evolución.

Darwin había formulado su teoría de la selección natural en 1844, pero se mostró cauteloso a la hora de revelar su tesis al público porque contradecía obviamente el relato bíblico de la creación. 

En 1858, mientras Darwin aún guardaba silencio sobre sus hallazgos, el naturalista británico Alfred Russel Wallace publicó de forma independiente un artículo que esencialmente resumía su teoría. Darwin y Wallace dieron una conferencia conjunta sobre evolución ante la Linnean Society de Londres en julio de 1858, y Darwin preparó El origen de las especies por medio de la selección natural para su publicación.

Publicado el 24 de noviembre de 1859, Origin of Species se agotó de inmediato. La mayoría de los científicos adoptaron rápidamente la teoría que resolvía tantos acertijos de la ciencia biológica, pero los cristianos ortodoxos condenaron el trabajo como herejía. La controversia sobre las ideas de Darwin se profundizó con la publicación de The Descent of Man, and Selection in Relation to Sex (1871), en la que presenta pruebas de la evolución del hombre a partir de los simios.

Imagen de Martin Wimmer / E + / Getty

En el momento de la muerte de Darwin en 1882, su teoría de la evolución fue generalmente aceptada. En honor a su trabajo científico, fue enterrado en la Abadía de Westminster junto a reyes, reinas y otras figuras ilustres de la historia británica. Los desarrollos posteriores en genética y biología molecular llevaron a modificaciones en la teoría evolutiva aceptada, pero las ideas de Darwin siguen siendo fundamentales en ese campo.

Evidencia de la evolución

Hay muchas pruebas que apoyan la teoría de la evolución. Darwin se basó en las anatomías similares de las especies para vincularlas. También tenía algunas pruebas fósiles que mostraban leves cambios en la estructura corporal de la especie a lo largo del tiempo, lo que a menudo conducía a estructuras vestigiales. Por supuesto, el registro fósil está incompleto y tiene "eslabones perdidos". 

Con la tecnología actual, existen muchos otros tipos de evidencia de la evolución. Esto incluye similitudes en los embriones de diferentes especies, las mismas secuencias de ADN que se encuentran en todas las especies y una comprensión de cómo funcionan las mutaciones del ADN  en la microevolución. También se han encontrado más evidencias fósiles desde la época de Darwin, aunque todavía existen muchas lagunas en el registro fósil.

La controversia de la teoría de la evolución

Hoy en día, la teoría de la evolución a menudo se presenta en los medios de comunicación como un tema controvertido. La evolución de los primates y la idea de que los humanos evolucionaron a partir de los monos ha sido un punto importante de fricción entre las comunidades científicas y religiosas. Los políticos y las decisiones judiciales han debatido si las escuelas deberían o no enseñar la evolución o si también deberían enseñar puntos de vista alternativos como el diseño inteligente o el creacionismo.

El estado de Tennessee contra Scopes, o el juicio del "mono" de Scopes , fue una famosa batalla judicial sobre la evolución de la enseñanza en el aula. En 1925, un maestro sustituto llamado John Scopes fue arrestado por enseñar ilegalmente la evolución en una clase de ciencias de Tennessee. Esta fue la primera gran batalla judicial sobre la evolución, y llamó la atención sobre un tema anteriormente tabú.

La teoría de la evolución en biología

La teoría de la evolución a menudo se considera el tema principal que une todos los temas de la biología. Incluye genética, biología de poblaciones, anatomía y fisiología y embriología, entre otros. Si bien la teoría en sí misma ha evolucionado y se ha expandido con el tiempo, los principios establecidos por Darwin en el siglo XIX siguen siendo válidos en la actualidad.

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