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ENERGÍA. Las compañías petroleras están invirtiendo dinero en la producción de plásticos de combustibles fósiles a un ritmo récord

 

Planta petroquímica al anochecer, Bangkok, Tailandia. Manía de viajes / Shutterstock.com

Visitar una planta petroquímica moderna te hace sentir increíblemente pequeño. Enormes compresores rugen incesantemente, columnas de destilación se elevan muy por encima de su cabeza, grandes oleoductos llenos de petróleo y gas atraviesan el sitio. El calor se irradia desde las trampillas de inspección en los hornos en los que los hidrocarburos se calientan a 850 ° C para hacer que las moléculas se agrieten . Es fácil perderse en callejones de conductos y tuberías, que para un ojo inexperto, todos tienen el mismo aspecto.

Grandes camiones cisterna atracan en el muelle para descargar cargamentos de petróleo y gas y los camiones salen en el otro extremo, llenos de pellets de plástico. Las chimeneas altas liberan grandes columnas de gases de combustión a partir de la quema de gas y subproductos no deseados, utilizando la energía para ejecutar los procesos en la planta. Por la noche, una bengala vigila la planta como un ojo brillante. Aquí es donde los gases se queman en caso de una emergencia o parada inesperada de partes de la planta. Siempre arde con una pequeña llama.

En todo el mundo, las veinticuatro horas del día, los plásticos que utilizamos a diario se producen en instalaciones como estas a una escala casi incomprensible. Una escala tan grande que algunos sugieren que ahora vivimos en una era mejor denominada Plasticeno .

Y a medida que empeora la crisis climática, la producción de plásticos en plantas como estas se dispara . Los estilos de vida y las prácticas modernas están íntimamente relacionados con el uso de plásticos. Nuestros teléfonos, computadoras, envases de alimentos, ropa e incluso tecnologías de energía renovable, como las palas de las turbinas eólicas y los cables que las conectan a la red eléctrica, están todos, en gran medida, hechos de plástico.

El crecimiento de la producción de plásticos se muestra en verde; PIB en naranja. 1971-2015. © IEA

Esto significa que es probable que la demanda de plástico crezca en las próximas décadas, sobre todo en los países en desarrollo, que representarán la mayor parte del crecimiento futuro de la demanda. En 1950, se estimó que la producción mundial de plástico era de tan solo 2 Mt (millones de toneladas). En 2015, esta cifra había aumentado a 380 Mt y, a lo largo de una trayectoria sin cambios, llegará a 1.606 Mt para 2050 .

A menos que se mitigue, este crecimiento también generará un aumento sustancial en las emisiones globales de gases de efecto invernadero: de 1,7 Gt (mil millones de toneladas) de CO₂ equivalente (CO₂e) en 2015 a 6,5 ​​GtCO₂e para 2050. Se ha pronosticado que los plásticos y otros petroquímicos, como fertilizantes y solventes (los plásticos representan cerca del 45% de la producción del sector) se convertirán en el mayor impulsor de la demanda de petróleo, representando casi el 50% del crecimiento de la demanda de petróleo para 2050, según estimaciones de International Energy Agencia (IEA).

¿Por qué? Porque la materia prima detrás de los plásticos y otros petroquímicos son los combustibles fósiles. A medida que las demandas tradicionales de petróleo (combustibles para vehículos) están disminuyendo a medida que el sector del transporte está cada vez más electrificado, la industria petrolera está viendo a los plásticos como un producto clave que puede compensar las pérdidas en otros mercados. Por tanto, invertir en plásticos se ha convertido en una estrategia clave para las empresas de combustibles fósiles.

Hemos investigado plásticos sostenibles durante varios años. Y hemos argumentado durante mucho tiempo que se están descuidando los impactos climáticos de la producción de plásticos y petroquímicos, ya que el debate hasta ahora se ha centrado principalmente en las etapas posteriores de los ciclos de vida del plástico . Esto resultó en un proyecto de investigación en el que se mapearon y analizaron los bloqueos fósiles de plásticos y petroquímicos.

Más recientemente, se ha investigado a los principales productores de plásticos y las inversiones que están haciendo, que probablemente aumenten la producción de plásticos vírgenes de origen fósil en todo el mundo. 

Se descubrió que las 12 compañías petroquímicas más grandes han anunciado de manera acumulativa 88 nuevos proyectos para aumentar la capacidad de producción y la expansión de la infraestructura entre 2012 y 2019. Esto es indicativo de una tendencia global de inversiones crecientes en la industria química, con datos disponibles para regiones clave que muestran ese total. Las inversiones se duplicaron con creces entre 2007 y 2019, alcanzando niveles que no se han visto antes.

Estas instalaciones nuevas y ampliadas operarán durante décadas una vez que se abran, lo que se sumará a las emisiones actuales de gases de efecto invernadero de la industria química, que ya son la tercera más grande de todas las industrias.

Plantas petroquímicas del futuro

En la pequeña isla de Yushan en las afueras de Zhoushan, una ciudad costera en la provincia de Zhejiang, en el este de China, se está construyendo actualmente una nueva mega planta. 

Los picos de las montañas de la isla se han aplanado y la propia isla se ha expandido hacia el mar tanto que en las imágenes de satélite disponibles en los mapas de Google ya no se puede reconocer su forma. Todo esto para dar paso a un gigantesco emplazamiento industrial: la Base Petroquímica Verde de Zhejiang Petrochemical Company, un tanto perversamente llamada .

El nuevo sitio, que se encuentra en la etapa final de su segunda fase de desarrollo, es una refinería de petróleo y una instalación de producción petroquímica totalmente integrada. Anteriormente, estos procesos solían estar ubicados en instalaciones separadas y, a veces, en diferentes continentes. La nueva instalación tendrá capacidad para procesar 800.000 barriles de petróleo crudo por día (suficiente para llenar 50 piscinas olímpicas), lo que la convierte en una de las refinerías más grandes del mundo . La mayoría de sus productos químicos serán plásticos comunes, como el polietileno para envases flexibles y moléculas clave de componentes petroquímicos para la producción de fibras de poliéster para textiles.

El proyecto de Zhejiang es indicativo de una tendencia a medida que las empresas de petróleo y gas miran cada vez más a los plásticos y otros productos petroquímicos como mercados cada vez más importantes para su producto. El futuro del petróleo está en los productos químicos, no en los combustibles, como lo describe un titular de una revista de prensa especializada.



La información sobre la industria y su crecimiento es escasa en las bases de datos estadísticas internacionales, como las que alberga la Organización de las Naciones Unidas para el Desarrollo Industrial, y solo se dispone de datos extremadamente agregados de las organizaciones comerciales. 

Recopilando datos sobre proyectos recientes de la prensa especializada, así como información publicada por las propias empresas, haciendo referencias cruzadas para identificar proyectos únicos, surgen dos tendencias clave: el movimiento hacia el uso principalmente de petróleo para plásticos y productos químicos en lugar de gasolina, y el crecimiento explosivo de la demanda de etano de EE.UU. , un subproducto del gas de esquisto producido a través del fracking.

La primera tendencia es más manifiesta en China y la región de Asia y el Pacífico, donde los expertos de la industria estiman que entre el 70 y el 80% de la nueva capacidad de refinación en los próximos cinco años se centrará en los plásticosPor lo tanto, las grandes empresas petroleras se están asociando estratégicamente con los productores de productos químicos y plásticos de la región; en el caso de Zhejiang descrito anteriormente, por ejemplo, Saudi Aramco ha firmado un acuerdo para comprar acciones de la empresa y convertirse en el principal proveedor de petróleo crudo.

La demanda casi insaciable de plásticos en la industria manufacturera china, que produce piezas de plástico para automóviles, teléfonos celulares y textiles para su uso tanto en el país como en el extranjero, también ha impulsado a las empresas químicas occidentales a realizar inversiones récord. La compañía química más grande del mundo, BASF, por ejemplo, está invirtiendo US $ 10 mil millones en un nuevo sitio en China, la mayor inversión jamás realizada por la compañía.

La segunda tendencia se ha materializado principalmente a lo largo de la costa del Golfo de México, desde Corpus Christi y Houston (la capital petroquímica del mundo) en Texas hasta Baton Rouge y Nueva Orleans en Luisiana. La expansión del fracking en los EE.UU. ha creado un suministro abundante de etano, un subproducto del fracking para petróleo y gas natural. Si bien el etano no se puede usar como gas natural en la mayoría de las aplicaciones, es una excelente materia prima para la producción de plásticos comunes y es muy baratoA medida que la producción de etano en los EE.UU. se ha disparado tras el auge del gas de esquisto, también lo han hecho las inversiones en instalaciones de producción de plásticos a base de etano, así como otros productos químicos producidos a partir del gas de esquisto.

Un taladro de fractura hidráulica (o fracking) cerca de Montrose, Pensilvania, EE. UU., 2012. Jim Lo Scalzo / EPA

Con el desarrollo de nuevas tecnologías para la exportación de etano al extranjero, esta tendencia se difundió rápidamente a EuropaLa adición de nuevas terminales de exportación en los EE.UU., también ha permitido recientemente que la exportación llegue tanto a India como a China.

Los primeros plásticos

Para comprender las industrias modernas de plásticos y petroquímicos de hoy, debemos mirar hacia el pasado. La industria química moderna (incluidos los plásticos) tiene una larga tradición de estrechas conexiones con la industria de los combustibles fósilesSe remonta a mediados del siglo XIX, cuando los primeros colorantes sintéticos y otros productos químicos industriales tempranos se produjeron a partir de alquitranes de hulla , disponibles en abundancia en las fábricas de gas en las que se utilizaba carbón para producir gas para su uso en las ciudades de rápido crecimiento.

La industria surgió y se desarrolló en regiones con recursos de carbón y una rápida industrialización, como el Reino Unido. Pero fue en Alemania, donde la química era una fuerte tradición académica y la colaboración con los industriales era común, donde se realizaron los desarrollos clave. Esto llevó a la fundación de empresas de éxito como Bayer (en 1863) y BASF (en 1865), empresas que todavía se encuentran entre las principales empresas de la industriaEl carbón siguió siendo la principal fuente de materias primas y energía para los productos químicos durante un siglo, y también para los primeros plásticos sintéticos, como la baquelita.

Carta de colores para los colores de calidad "joya" de baquelita, 1924. La baquelita fue el primer plástico fabricado a partir de componentes sintéticos. Wikimedia Commons

A mediados del siglo XX, estaba claro que se avecinaba un cambio, pero en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial la dirección seguía siendo incierta: en 1949, el economista Egon Glesinger de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación publicó su libro The Coming Age of Madera , en la que pronosticó una industria química que usaba madera para producir sus productos en lugar de carbón.

Al leer este libro hoy, es difícil entender que tiene 70 años: el tema está cerca del debate actual sobre cómo mitigar el cambio climático mediante el uso de recursos renovables. Pero en la década de 1950, lamentablemente la industria tomó un camino diferente, ya que los avances que las empresas estadounidenses habían logrado en el procesamiento del petróleo durante la guerra se extendieron rápidamente por todo el mundo con la ayuda de planes de ayuda a la reindustrialización como el plan Marshall.

Esto llevó a la era de los petroquímicos, con la industria registrando un crecimiento de dos dígitos durante las décadas de 1960 y 1970. Desde entonces, la industria se ha expandido hacia el uso de gas natural, lo que ha llevado al reciente cambio hacia el uso de condensados ​​de gas, como el etano procedente del fracking. Durante más de 150 años, las industrias química y de combustibles fósiles han fomentado una relación especialmente especial .

Hoy en día, los plásticos y otros productos químicos se producen casi exclusivamente a partir del petróleo y el gas (y en China siguen siendo carbón hasta cierto punto)Las mayores empresas productoras de plásticos suelen ser filiales de empresas internacionales de petróleo y gas, como Shell (Países Bajos / Reino Unido) y ExxonMobil (EE. UU.), O de empresas petroleras nacionales, como Sinopec (China) o SABIC (Arabia Saudita). Otras empresas de la industria comenzaron produciendo plásticos y productos químicos antes de adquirir infraestructura de petróleo y gas, como INEOS (Reino Unido) y Reliance (India).

Las empresas de la industria confían en tecnologías de concesión de licencias desarrolladas por proveedores de tecnología global, como Honeywell, que ven la producción de productos químicos como piedra angular para desarrollar la “ refinería del futuro ”, consolidando aún más la conexión con los combustibles fósiles.

Aunque se han desarrollado varios plásticos de origen biológico, todavía representan menos del 1% del mercado, que todavía está completamente dominado por los plásticos de origen fósil.

Bloqueo de carbono

Por lo tanto, los plásticos sufren un caso severo de " bloqueo de carbono ", una dependencia de los recursos de combustibles fósiles que se refuerza continuamente a través de la tecnología, la infraestructura, las instituciones y el comportamiento.

El IPCC advirtió recientemente que los efectos irreversibles de la intensificación del cambio climático son inminentes y que los objetivos acordados de limitar el calentamiento global a 1,5 o 2 grados pronto estarán fuera de alcance. En este momento, todos los sectores de la economía mundial deberían estar en camino de reducir el uso de recursos de combustibles fósiles, especialmente las industrias más intensivas en energía y emisiones, que incluyen cemento, acero y productos químicos.

Desde las mejoras en la eficiencia energética y el cambio a energías renovables hasta la mejora de la circularidad y el reciclaje, existen muchas oportunidades para que la industria invierta en soluciones para un medio ambiente más limpio, según lo identificado por la IEA . Sin embargo, solo unas pocas de las empresas de plásticos y productos químicos han establecido objetivos de reducción de emisiones alineados con el acuerdo de París.

Los barcos se cargan en el puerto de la base petroquímica de Xuwei en China, septiembre de 2021. Alex Plavevski / EPA-EFE

Muchos países también continúan subvencionando los combustibles fósiles , que se filtran en la producción de plásticos y petroquímicos a través de la reducción de los costos de los bloques de construcción fósiles y la energía. Por lo tanto, abordar estas discrepancias entre los objetivos climáticos y las acciones del mundo real en las industrias intensivas en emisiones debe ser un objetivo central de las negociaciones de la COP26 .

Existe una conciencia cada vez mayor sobre los peligros de la contaminación plástica. Los países, la sociedad civil y las empresas están pidiendo un tratado global para poner fin a la contaminación marina por plásticos. Y a muchos les gustaría ver una economía más circular para los plásticos Es particularmente preocupante, entonces, que estas empresas petroquímicas estén aparentemente tan seguras de que sus enormes nuevas inversiones darán sus frutos. Indica que no ven señales de una desaceleración en la producción de plásticos.

Durante las últimas dos décadas, ha habido una creciente presión para regular los plásticos en todo el mundo. Los objetos plásticos y la contaminación marina por plásticos han ayudado a que los plásticos ocupen el primer lugar de la agenda política en muchas regiones. El hecho de que podamos encontrar plástico literalmente en todas partes y perspectivas sombrías, como la predicción de que habrá más plástico que peces (por peso) en el océano para 2050 , deja en claro que se necesitan respuestas políticas con urgencia.

Podemos identificar un número creciente de políticas públicas sobre plásticos. Pero la mayoría tiene como objetivo evitar que objetos específicos, como bolsas de plástico, botellas de plástico, microperlas y plástico de un solo uso, terminen en entornos naturales, sin abordar los fundamentos de las cadenas de valor de los plásticos.

Una playa senegalesa que ha sido erosionada revelando capas de desechos plásticos, 2019. Nic Bothma / EPA-EFE

Abordar los desechos plásticos y los objetos particulares es necesario, pero no es suficiente. Las políticas de prevención de la contaminación plástica ahora vigentes no romperán la ola de desechos plásticos, y mucho menos alterarán la estructura fundamental del sector. Una investigación muestra qué cambios drásticos en la forma en que usamos los plásticos se requieren para alcanzar una forma significativa de economía circular.

El movimiento anti-plástico

La resistencia contra la industria va en aumento. En varios lugares del mundo hay fuertes protestas locales contra la expansión de la producción de plásticos y otros petroquímicos.

En los Estados Unidos, los manifestantes han litigado con éxito contra las instalaciones de producción petroquímica. En Point Comfort, Texas, Diane Wilson, ex capitana de un barco camaronero, dirigió los esfuerzos de limpieza de pellets de plástico cerca de una instalación de producción petroquímica propiedad de Formosa Plastics. Los gránulos de plástico, reunidos durante varios años, se utilizaron como prueba en una demanda que ella y otras personas presentaron contra la empresa. 

En 2019, Formosa Plastics acordó pagar US $ 50 millones para resolver la demanda, en la que un juez aprobó la resolución del reclamo de que la empresa arrojó ilegalmente miles de millones de gránulos de plástico y otros contaminantes. Además del acuerdo financiero, la empresa acordó cumplir con la "descarga cero" de todos los plásticos en el futuro y limpiar la contaminación existente.

El resultado ha alentado otra demanda contra Formosa Plastics en Luisiana, donde los manifestantes han luchado por la construcción de nuevas instalaciones petroquímicas. La instalación planificada podría duplicar aproximadamente las emisiones tóxicas en su área local y, según los ambientalistas, liberar hasta 13 millones de toneladas de gases de efecto invernadero al año. Esto es el equivalente a tres centrales eléctricas de carbón, lo que la convertiría en una de las mayores instalaciones de plásticos contaminantes del mundo.

Por ahora, la demanda ha detenido la construcción de las nuevas instalacionesPero esta planta estaría ubicada en una región fuertemente industrializada entre Nueva Orleans y Baton Rouge, un área reconocida por la ONU como Cancer Alley debido a las emisiones químicas tóxicas que la han afectado durante décadas. Las emisiones tóxicas de las plantas químicas también han afectado a generaciones de residentes locales en otros lugares .

Los planes para expandir la producción de plásticos y petroquímicos también se han enfrentado a la oposición local en otros lugares. En los Países Bajos, la Plastic Soup Foundation tomó medidas legales para intentar detener la contaminación de los gránulos de plástico de los grupos químicos en Rotterdam y Amberes.

En Taiwán, donde los productos petroquímicos han sido un factor clave para el desarrollo económico, varias protestas contra el sitio petroquímico han hecho casi imposible la expansión .

Incluso en China, que ha experimentado la expansión más rápida de la industria en los últimos años, se han organizado protestas en muchas ciudades (como Dalian, Xiamen y Ningbo ) donde los planes para PX (paraxileno, una plataforma química para producir PET / fibra de poliéster) ) se ha revelado la producción. Estas llamadas protestas PX se han centrado principalmente en los contaminantes ambientales locales y los efectos negativos en las comunidades vecinas, que tienden a ser comunidades empobrecidas y minoritarias, en lugar del impacto climático y la conexión de combustibles fósiles de la industria.

Se escucha una historia diferente en Escocia, donde los manifestantes de Extinction Rebellion en 2020 bloquearon la entrada al complejo integrado de producción petroquímica y refinería de petróleo en Grangemouth, propiedad de INEOS. Los manifestantes de XR acusaron al fabricante de petroquímicos de ser el mayor contribuyente de Escocia al cambio climático y un obstáculo importante para el objetivo de emisiones netas de carbono cero establecido por el gobierno. INEOS respondió diciendo que las emisiones de la producción en el Reino Unido eran más bajas que en otros lugares, y que la compañía explora formas de reducir aún más las emisiones.

El sindicato local, Unite, tiene una larga historia de conflictos con el propietario, incluso sobre el tema del fracking. INEOS ya importa etano del gas de esquisto de EE. UU. Y ha seguido el fracking en el Reino Unido , mientras que Unite ha hecho campaña contra el fracking . Lograr un equilibrio entre asegurar puestos de trabajo para las comunidades alrededor de los clústeres petroquímicos como Grangemouth y detener la producción intensiva en emisiones sigue siendo difícil, un punto también reconocido por la Comisión de Transición Justa de Escocia .

Por lo tanto, la presión local sobre los petroquímicos, en algunos casos, ha provocado que las plantas individuales se vean obligadas a cambiar sus prácticas. Pero no han conducido a un cambio sistémico del sector, que continúa encerrado en tecnologías y procesos basados ​​en combustibles fósiles e intensivos en emisiones de gases de efecto invernadero. Cada semana que pasamos investigando el tema, parece que leemos más noticias sobre planes para nuevas instalaciones de producción basadas en fósiles en algún lugar del mundo.

Mirando hacia adelante

La industria no está haciendo lo suficiente. Solo algunas de las grandes empresas han establecido objetivos adecuados para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero. Y los planes sobre cómo lo harán siguen siendo esquemáticos y ligeros en los detalles.

Varios escenarios muestran que los recortes profundos de las emisiones dentro de la industria son (teóricamente) posibles, pero dependen en gran medida de nichos y tecnologías futuras que, a su vez, requerirían una expansión tecnológica sin precedentes y un despliegue de energía renovable. Algunas grandes empresas están adquiriendo estratégicamente activos de energía renovable, como parques eólicos marinos, para suministrar energía a sus plantas, pero aún no se acercan a la escala necesaria para reemplazar todo su uso de energía fósil. Y las asociaciones comerciales de la industria continúan presionando contra regulaciones más estrictas destinadas a acelerar la transición.

Al mismo tiempo, las grandes empresas continúan anunciando planes para nuevas plantas que serán más grandes que nunca y continuarán utilizando recursos de combustibles fósiles. Estas instalaciones seguirán siendo productivas durante décadas, emitiendo CO₂ mucho más allá de 2050.

Existe una gran necesidad de ir más allá de las palabras y los pequeños cambios incrementales, y dar pasos más importantes hacia plásticos sostenibles y con bajas emisiones de carbono . Trabajar seriamente en cómo llegar implica muchos cambios diferentes. La industria debe confiar y planificar un futuro en el que la mayoría de los plásticos se producirán a partir de material reciclado en lugar de virgen. 

En cuanto a los materiales vírgenes utilizados, deben provenir de biomasa de origen sostenible y otras materias primas alternativas, y toda la energía utilizada debe ser baja en carbono. La captura de carbono podría ser una solución para la producción y las emisiones fósiles restantes que no se pueden mitigar lo suficientemente pronto, incluidas las plantas de reciclaje de productos químicos.

En la parte superior de su lista debería estar la colaboración con socios de toda la industria, así como con investigadores, tomadores de decisiones, consumidores y la sociedad civil para producir hojas de ruta y estrategias confiables sobre cómo hacer la transición hacia un sistema plástico sostenible. Está surgiendo una convención sobre la contaminación plástica, pero las reuniones mundiales sobre el cambio climático, como la COP26, deben centrar más la atención en el tema de los petroquímicos, un tanto supervisado.

Mientras tanto, en la isla de Yushan, los buques tanque con petróleo crudo de Arabia Saudita atracarán regularmente y bombearán su carga en turbinas de vapor que funcionarán 24 horas al día, 7 días a la semana durante décadas. Nombrarla Base Petroquímica Verde no cambia los fundamentos de la industria y su modus operandi. 

Los plásticos están encerrados en recursos fósiles y esta conexión continúa fortaleciéndose día a día.

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