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CAMBIO CLIMÁTICO. Los científicos no saben por qué Europa se está calentando más rápido que el resto del mundo

 

Un mosaico de Europa compuesto por miles de observaciones satelitales. (Imagen: Copérnico)

Europa ya es 2,2 grados centígrados más cálida que antes de la revolución industrial, mientras que el Ártico se ha [sobre]calentado 3 grados centígrados.

El clima de Europa se está calentando mucho más rápido que el resto del mundo y los científicos están tratando de entender por qué. 

El mundo está lejos de limitar el aumento de la temperatura global a los 1,5 grados Celsius exigidos por el Acuerdo de París , el tratado internacional negociado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP21) en París en 2015. De hecho, las últimas predicciones muestran que a nivel mundial, se prevé que el clima se vuelva en promedio 2,4 ºC más cálido en comparación con la era preindustrial, a menos que las emisiones de gases de efecto invernadero se reduzcan drásticamente. 

Pero no todas las partes del mundo están destinadas a ser afectadas por igual. Europa, de hecho, ya ha superado el umbral de 1,5 ºC y actualmente está 2,2  ºC más cálido de lo que era antes de la revolución industrial, según los expertos que asisten a la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (COP26) que concluye esta semana en Glasgow, Escocia. 

Pero exactamente por qué el viejo continente se está calentando tan rápido sigue siendo un rompecabezas. Este enigma ciertamente tiene algo que ver con la proximidad del Ártico , la capa de hielo alrededor del Polo Norte, que es, con mucho, la región de calentamiento más rápido de la Tierra. 

El círculo vicioso del Ártico

Sabemos que el Ártico se está calentando unas tres veces más rápido que la tasa promedio mundial. Ya es 3 ºC más cálido que en la época preindustrial. Es bastante complicado desentrañar las razones científicas detrás de por qué el calentamiento está ocurriendo mucho más rápido allí.

Los científicos saben que la velocidad del calentamiento del Ártico se ve facilitada por cambios en el albedo del planeta, la capacidad de una superficie para reflejar la luz solar. El hielo blanco prístino alrededor de los polos actúa como un espejo, reflejando la mayor parte de la luz solar entrante en lugar de absorberla. Cuando el hielo se derrite, se forman lagos en la capa de hielo, cambiando su albedoEl agua absorbe más luz solar y se calienta. Pero, curiosamente, el mismo efecto no se observa en la Antártida, la hermana del Polo Sur del Ártico. 

En la Antártida, la señal [del satélite] es mucho más variable. Se observan algunas áreas de pérdida de hielo marino y calentamiento regional, pero luego hay algunas regiones de la Antártida que en realidad son más frías que el promedio mundial. Mientras que en el Ártico estamos viendo una disminución constante [de la capa de hielo] desde que comenzaron los registros de satélites.

Los científicos piensan que la mayor capacidad de recuperación de la Antártida podría deberse al hecho de que es un auténtico continente y no solo una masa de hielo flotante. Aunque es similar en tamaño al Ártico, la capa de hielo del sur parece beneficiarse de la masa de tierra debajo de ella. 

El Ártico es la región de calentamiento más rápido del mundo. Ya es un promedio de 3 grados centígrados más cálido que antes de la revolución industrial.(Imagen: Joshua Stevens / NASA Earth Observatory)

Decaimiento del permafrost

El calentamiento más rápido en el Ártico también conduce a un descongelamiento más rápido del permafrost, o suelo permanentemente congelado que alberga restos no descompuestos de animales y plantas muertos. Todo lo que se necesita es que la temperatura se mantenga por encima de los 0ºC (32 grados Fahrenheit) durante un período de tiempo. 

El suelo, que ha estado congelado durante milenios, comienza a derretirse, provocando la descomposición de todo lo que se encuentra dentro. La materia en descomposición libera dióxido de carbono y metano, potentes gases de efecto invernadero que aceleran aún más el calentamiento. El círculo vicioso gira cada vez más rápido.

El deshielo del permafrost crea un cambio en el albedo, lo que significa que la región polar es menos reflectante que en el pasado. Está absorbiendo más energía térmica, lo que a su vez está elevando la temperatura localmente y también elevando las temperaturas de la superficie del mar que se registran localmente. Y luego esto tiene retroalimentación sobre un mayor deshielo, un mayor derretimiento del hielo marino.

Un estudio reciente basado en datos de los satélites europeos Sentinel-1 y Sentinel-2 encontró que este deshielo del permafrost está literalmente haciendo inestable el suelo alrededor del círculo polar norteEl estudio, publicado en la revista Environmental Research Letters el 9 de noviembre, encontró que dentro de los próximos 30 años, el 55% de los edificios, carreteras y tuberías ubicados dentro de 62 millas (100 kilómetros) de la costa ártica se encontrarán en una suelo inestable y fundido. 

La ciudad de Chersky en el extremo norte de Siberia fue construida sobre permafrost. Los científicos predicen que el permafrost se descongelará por completo debido al cambio climático. (Imagen: Copérnico)

En llamas 

Entre los muchos efectos totales del cambio climático con los que luchan las regiones árticas se encuentran los incendios forestales de verano cada vez más frecuentes. Si bien a nivel mundial el número de incendios forestales está disminuyendo, Siberia, la parte noreste de Rusia adyacente a la capa de hielo del Ártico, arde más que nunca. 

Cuando sumamos todas las emisiones de dióxido de carbono emitidas año tras año a escala global, se observa una tendencia a la baja. Esta tendencia a la baja está impulsada por las tendencias en los incendios de sabanas en los trópicos que están disminuyendo. Pero desde hace varios años, la tendencia ha cambiado debido a incendios muy extremos en Siberia.

Las partes del noreste de Siberia, como la República rusa de Sakha, han sido las más afectadas. Esta región helada cubierta de permafrost y tundra ha sido testigo de un infierno incontenible de incendios forestales este año. Pero no es solo la destrucción que causan los incendios lo que causa preocupación. El dióxido de carbono liberado por los incendios forestales alimenta aún más el círculo vicioso del calentamiento. Este año, los incendios forestales en la República de Sakha produjeron más gases de efecto invernadero que lo que emite en un año el país más contaminante de Europa (Alemania), según datos de Copernico .

Esto es una gran preocupación porque lo que se está quemando es la turbera, no la vegetación. Cuando la turbera se está quemando, está desbloqueando el depósito de carbono que es el permafrost. Cambia el paisaje y afecta el ciclo del carbono.

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A medida que los incendios arden en las cercanías del Ártico, las cenizas que producen se depositan en la capa de hielo, alterando aún más su albedo. El hielo oscurecido ahora absorbe el calor, en lugar de reflejarlo, alimentando aún más el círculo vicioso de un calentamiento imparable. 

De hecho, uno de los satélites Sentinel detectó un incendio en el extremo noreste de Rusia tan recientemente como el 3 de noviembre. El fuego, probablemente iluminado por un rayo, ardió a temperaturas heladas de -20º C (menos 4 grados F), desafiando a los esfuerzos de los bomberos que lucharon con las tuberías de agua congeladas, según un comunicado de Copérnico . 

El satélite de observación de la Tierra de la NASA, Aqua, capturó esta imagen de incendios forestales en la República de Sakha, en el noreste de Rusia, el 8 de agosto de 2021. (Imagen: NASA)

¿Qué significa para Europa?

El año 2020 fue el más cálido registrado en Europa, con una temperatura media 1,9º C por encima del promedio del período 1981-2010 y 0,4º C más cálida que el año récord anterior. 

Este calentamiento ya está provocando fenómenos meteorológicos sin precedentes en el continente, que hasta ahora se ha librado de los peores caprichos posibles del clima (como huracanes, tifones y tornados). Por ejemplo, las inundaciones que arrasaron Europa occidental este verano, matando a 200 personas solo en Alemania, no tenían precedentes en la historia registrada [Esperaban una inundación de 100 años, pero lo que estaban enfrentando era una inundación con un período de retorno de más de 1.000 años].

Europa debe prepararse para experimentar fenómenos meteorológicos extremos más frecuentes como resultado del rápido calentamiento. Esta es una imagen de una rara tormenta similar a un huracán que se formó sobre el mar Mediterráneo en septiembre de 2021.(Imagen: Copérnico)

¿Qué futuro nos espera?

De aquí a 2030, veremos más eventos extremos, veranos más calurosos, inviernos más suaves y tormentas más severas. Pero de 2050 a 2100, realmente depende del escenario en el que terminemos en cuanto a cuán extremo podría ser ese clima. Por el momento, parece que el mundo va a cruzar el temido umbral de 1,5º C hacia 2034.

Se espera que las conclusiones de la cumbre COP26 ofrezcan algo de esperanza. Más de 100 naciones se han comprometido a reducir las emisiones de metano, que es 80 veces más cálido que el dióxido de carbono, en un 30% para fines de esta década. Aproximadamente 140 estados se comprometieron a lograr la neutralidad de carbono para 2050. La pregunta es si la acción llegará con la suficiente rapidez.

En opinión de los científicos, si no hacemos nada, en Europa, cada año 15 millones de personas estarán en riesgo de incendios forestales, 90.000 personas por año morirán debido a las olas de calor, 2 millones de personas se verán afectadas por las inundaciones costeras y fluviales, las sequías se expandirán y la tundra desaparecerá por completo del Ártico.


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