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ENIGMAS. El ADN revela la sorprendente ascendencia de misteriosas momias chinas

 

Los cementerios en el desierto de Taklaman, China, albergan restos humanos de hasta 4.000 años de antigüedad. Fuente: Wenying Li, Instituto de Arqueología y Reliquias Culturales de Xinjiang

Los genomas de 13 momias de 4.000 años de antigüedad notablemente conservadas de la cuenca del Tarim sugieren que no fueron migrantes que trajeron tecnología desde el oeste, como se suponía anteriormente.

Justo al lado de la Ruta de la Seda, en los desiertos de la Región Autónoma Uigur de Xinjiang de China, se encuentran cientos de restos humanos preservados naturalmente por el aire seco del desierto. Conocidas como las momias de la cuenca del Tarim, ahora se han estudiado genéticamente y los científicos han descubierto un origen sorprendente, lo que ayuda a explicar cómo esta población recogió sus tradiciones y apariencias inusuales que han desconcertado a los investigadores durante mucho tiempo.

Desde su descubrimiento hace un siglo, cientos de momias conservadas naturalmente encontradas en la cuenca del Tarim de China han sido un misterio para los arqueólogos. Algunos pensaron que los restos de la Edad del Bronce eran de migrantes de miles de kilómetros al oeste, que habían traído prácticas agrícolas a la zona. Pero ahora, un análisis genómico sugiere que eran indígenas que pudieron haber adoptado métodos agrícolas de grupos vecinos.

Como informan en Nature 1 , los investigadores han rastreado la ascendencia de estos primeros agricultores chinos hasta los cazadores-recolectores de la Edad de Piedra que vivieron en Asia hace unos 9.000 años. Parecen haber sido aislados genéticamente, pero a pesar de ello habían aprendido a criar ganado y cultivar cereales de la misma forma que otros grupos.

El estudio insinúa "las formas realmente diversas en las que las poblaciones se mueven y no se mueven, y cómo las ideas se pueden difundir con las poblaciones, pero también a través de ellas.

El hallazgo demuestra que el intercambio cultural no siempre va de la mano con lazos genéticos. El hecho de que esas personas estén comerciando no significa necesariamente que se casen o tengan hijos.

Entorno de conservación perfecto

A partir de principios del siglo XX, las momias se encontraron en cementerios pertenecientes a la llamada cultura Xiaohe, que se encuentran esparcidos por el desierto de Taklamakan en la región de Xinjiang de China. El desierto "es uno de los lugares más hostiles de la Tierra", dice Alison Betts, arqueóloga de la Universidad de Sydney en Australia.

Aquí, los cuerpos habían sido enterrados en ataúdes con forma de barco envueltos en piel de ganado. El ambiente cálido, árido y salado del desierto los preservó naturalmente, manteniendo todo, desde el cabello hasta la ropa, perfectamente intacto. Antes del último estudio, se sabía muchísimo sobre estas personas, físicamente, pero nada sobre quiénes eran y por qué estaban allí.

Las momias, que fueron enterradas durante un período de 2.000 años o más, datan de un momento significativo en la historia de Xinjiang, cuando las comunidades antiguas estaban pasando de cazadores-recolectores a agricultores.

Las duras condiciones del desierto preservaron los cuerpos como momias naturales. Fuente: Wenying Li, Instituto de Arqueología y Reliquias Culturales de Xinjiang

Algunas de las momias posteriores fueron enterradas con telas de lana y ropa similar a las de las culturas que se encuentran en el oeste. Las tumbas también contenían mijo, trigo, huesos de animales y productos lácteos, evidencia de tecnologías agrícolas y pastorales características de las culturas en otras regiones de Eurasia, lo que llevó a los investigadores a plantear la hipótesis de que estas personas eran originalmente migrantes del oeste, que habían pasado por Siberia, Afganistán o Asia Central.

Los investigadores detrás del último estudio, con base en China, Corea del Sur, Alemania y Estados Unidos, tomaron ADN de las momias para probar estas ideas, pero no encontraron evidencia que las respalde.

Secuenciaron los genomas de 13 individuos que vivieron entre 4.100 y 3.700 años atrás y cuyos cuerpos fueron encontrados en las capas más bajas de los cementerios de la cuenca del Tarim en el sur de Xinjiang, así como otras 5 momias de cientos de kilómetros de distancia en el norte de Xinjiang, que vivieron hace entre 5.000 y 4.800 años.

Luego compararon los perfiles genéticos de estas personas con genomas previamente secuenciados de más de 100 grupos antiguos de personas, y los de más de 200 poblaciones modernas, de todo el mundo.

Dos grupos de personas

Descubrieron que los individuos del norte de Xinjiang compartían algunas partes de sus genomas con migrantes de la Edad de Bronce de las montañas de Altai en Asia Central que vivieron hace unos 5.000 años, lo que respalda una hipótesis anterior.

Pero las 13 personas de la cuenca del Tarim no compartían esta ascendencia. Parecen estar relacionados únicamente con los cazadores-recolectores que vivieron en el sur de Siberia y lo que ahora es el norte de Kazajstán hace unos 9.000 años. Los individuos del norte de Xinjiang también compartían parte de esta ascendencia.

La evidencia de productos lácteos se encontró junto con las momias más jóvenes de las capas superiores de los cementerios en la cuenca del Tarim, por lo que los investigadores analizaron la placa dental calcificada en los dientes de algunas de las momias más antiguas para ver qué tan atrás se remontaba la producción lechera. En la placa, encontraron proteínas de la leche de ganado vacuno, ovino y caprino, lo que sugiere que incluso los primeros pobladores consumían productos lácteos. Esta población fundadora ya había incorporado el pastoreo lechero en su forma de vida.

Pero el estudio plantea muchas más preguntas sobre cómo la gente de la cultura Xiaohe obtuvo estas tecnologías, de dónde y de quién. Eso es lo siguiente que los investigadores intentarán resolver.

1. Zhang, F. y col. Naturaleza https://doi.org/10.1038/s41586-021-04052-7 (2021).

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