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COVID-19. Infección natural versus vacunación: surgen diferencias en las respuestas de anticuerpos COVID

 

Micrografía electrónica de transmisión (TEM) coloreada de partículas de coronavirus SARS-CoV-2. Fuente: Servicio Nacional de Infecciones / SCI.

La esperanza de un futuro sin miedo al COVID-19 se reduce a los anticuerpos circulantes y las células B de memoria. A diferencia de los anticuerpos circulantes, que alcanzan su punto máximo poco después de la vacunación o la infección solo para desaparecer unos meses después, las células B de memoria pueden quedarse para prevenir enfermedades graves durante décadas. Y evolucionan con el tiempo, aprendiendo a producir sucesivamente "anticuerpos de memoria" más potentes que son mejores para neutralizar el virus y más capaces de adaptarse a las variantes.

La vacunación produce una mayor cantidad de anticuerpos circulantes que la infección natural. Pero un nuevo estudio sugiere que no todas las  B de  son iguales. Mientras que la vacunación da lugar a células B de memoria que evolucionan en unas pocas semanas, la infección natural da lugar a células B de memoria que continúan evolucionando durante varios meses, produciendo anticuerpos altamente potentes capaces de eliminar incluso las variantes virales.

Los hallazgos destacan una ventaja otorgada por la infección natural en lugar de la vacunación, pero los autores advierten que los beneficios de las células B de memoria más fuertes no superan el riesgo de discapacidad y muerte por COVID-19.

"Si bien una infección natural puede inducir la maduración de anticuerpos con una actividad más amplia que la de una  , una infección natural también puede matarlo", dice Michel C. Nussenzweig, profesor de Zanvil A. Cohn y Ralph M. Steinman y director del Laboratorio de Rockefeller de Inmunología molecular. "Una vacuna no hará eso y, de hecho, protege contra el riesgo de enfermedad grave o muerte por infección".

Tu cuerpo en COVID-19

Cuando cualquier virus ingresa al cuerpo,  producen inmediatamente hordas de anticuerpos circulantes. Soldados de infantería del sistema inmunológico, estos anticuerpos arden con intensidad pero se descomponen a tasas variables según la vacuna o la infección; pueden protegernos durante meses o años, pero luego disminuyen en número, lo que permite una posible reinfección.

El sistema inmunológico tiene un plan de respaldo: un cuadro de élite de células B de memoria que sobreviven a los anticuerpos circulantes para producir los llamados anticuerpos de memoria que brindan protección a largo plazo. Los estudios sugieren que las células B de memoria para la viruela duran al menos 60 años después de la vacunación; los de la gripe española, casi un siglo. Y aunque las células B de memoria no bloquean necesariamente la reinfección, pueden prevenir enfermedades graves.

Estudios recientes han sugerido que dentro de los cinco meses posteriores a recibir una vacuna o recuperarnos de una infección natural, algunos de nosotros ya no retenemos suficientes anticuerpos circulantes para mantener a raya al nuevo coronavirus, pero nuestras células B de memoria permanecen alerta. Sin embargo, hasta ahora, los científicos no sabían si se podía esperar que las vacunas proporcionaran el tipo de respuesta robusta de las células B de memoria que se observa después de una infección natural.

La ventaja de la convalecencia

Nussenzweig y sus colegas resolvieron descubrir cualquier diferencia en la evolución de las células B de memoria comparando  de sangre de pacientes convalecientes con COVID-19 con las de individuos vacunados con ARNm que nunca habían sufrido una infección natural.

La vacunación y la infección natural provocaron un número similar de células B de memoriaLas células B de memoria evolucionaron rápidamente entre la primera y la segunda dosis de las vacunas Pfizer y Moderna, produciendo anticuerpos de memoria cada vez más potentes. Pero después de dos meses, el progreso se estancó. Las células B de memoria estaban presentes en grandes cantidades y expresaban anticuerpos potentes, pero los anticuerpos no se estaban volviendo más fuertes. Además, aunque algunos de estos anticuerpos pudieron neutralizar Delta y otras variantes, no hubo una mejora general en la amplitud.

En los pacientes convalecientes, por otro lado, las células B de memoria continuaron evolucionando y mejorando hasta un año después de la infección. Con cada actualización de las células B de memoria aparecían anticuerpos de memoria más potentes y neutralizantes en general.

Inyectar o no inyectar

Hay varias razones potenciales por las que se podría esperar que las células B de memoria producidas por una infección natural superen a las producidas por las vacunas de ARNm, dicen los investigadores.

Es posible que el cuerpo responda de manera diferente a los virus que ingresan por el tracto respiratorio que a los que se inyectan en la parte superior de los brazosO tal vez un virus intacto incita al  de una manera que la única proteína de pico representada por las vacunas simplemente no puede. Por otra parte, tal vez sea que el virus persiste en los infectados naturalmente durante semanas, lo que le da al cuerpo más tiempo para montar una respuesta sólida. La vacuna, por otro lado, se elimina del cuerpo pocos días después de desencadenar la respuesta inmune deseada.

Independientemente de la causa, las implicaciones son claras. Podemos esperar que las células B de memoria experimenten descargas limitadas de evolución en respuesta a las vacunas de ARNm, un hallazgo que puede tener implicaciones significativas para el diseño y la implementación de inyecciones de refuerzo. 

Es de esperar que un refuerzo con la vacuna de ARNm disponible actualmente involucre a las células de memoria para producir  circulantes que son fuertemente protectores contra el virus original y algo menos contra las variantes, dice Nussenzweig.

"Cuándo administrar el refuerzo depende del objeto de refuerzo", dice. "Si el objetivo es prevenir la  , entonces será necesario realizar un refuerzo después de 6 a 18 meses, dependiendo del estado inmunológico del individuo. Si el objetivo es prevenir enfermedades graves, es posible que el refuerzo no sea necesario durante años".

Más información: Alice Cho et al, Anti-SARS-CoV-2 receptor binding domain antibody evolution after mRNA vaccination, Nature (2021). DOI: 10.1038/s41586-021-04060-7

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