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CIENCIA. Revelando la lógica del 'segundo cerebro' del cuerpo

 

En esta micrografía se ve una red de células gliales, las puertas lógicas del sistema nervioso del intestino. Las células, los orbes oscuros envueltos en gris, se han coloreado de acuerdo con cómo responden a una señal química. Fuente: Proc. Natl. Acad. Laboratorio Sci./Gulbransen

Investigadores de la Universidad Estatal de Michigan han hecho un descubrimiento sorprendente sobre el sistema nervioso entérico del intestino humano, que en sí mismo está lleno de hechos sorprendentes. Para empezar, está el hecho de que este "segundo cerebro" existe.

"La mayoría de las personas ni siquiera saben que tienen esto en sus entrañas", dijo Brian Gulbransen, profesor de la Fundación MSU en el Departamento de Fisiología de la Facultad de Ciencias Naturales.

Más allá de eso, el sistema nervioso entérico es notablemente independiente. Los intestinos podrían realizar muchas de sus tareas habituales incluso si de alguna manera se desconectaran del sistema nervioso central. Y la cantidad de  especializadas del , a saber, neuronas y glía, que viven en el intestino de una persona es aproximadamente equivalente a la cantidad que se encuentra en el cerebro de un gato.

"Es como este segundo cerebro en nuestro intestino", dijo Gulbransen. "Es una extensa red de neuronas y glía que recubren nuestros intestinos".

Las neuronas son el tipo de célula más familiar, y son famosas por conducir las señales eléctricas del sistema nervioso. Las glías, por otro lado, no son eléctricamente activas, lo que ha hecho que sea más difícil para los investigadores descifrar lo que hacen estas células. Una de las principales teorías fue que  brindan apoyo pasivo a las neuronas.

Gulbransen y su equipo han demostrado ahora que las células gliales desempeñan un papel mucho más activo en el sistema nervioso entérico. 

En una investigación publicada el 1 de octubre en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, los investigadores revelaron que la glía actúa de una manera muy precisa para influir en las señales transportadas por los circuitos neuronales. Este descubrimiento podría ayudar a allanar el camino para nuevos tratamientos para las enfermedades intestinales.

"Pensando en este segundo cerebro como una computadora, la glía son los chips que trabajan en la periferia", dijo Gulbransen. "Son una parte activa de la red de señalización, pero no como las neuronas. La glía está modulando o modificando la señal".

En el lenguaje informático, la glia serían las puertas lógicas. O, para una metáfora más musical, la glia no lleva las notas tocadas en una guitarra eléctrica, son los pedales y amplificadores que modulan el tono y el volumen de esas notas.

Independientemente de la analogía, la glía es más integral para asegurarse de que las cosas funcionen sin problemas, o suenen bien, de lo que los científicos entendían anteriormente. Este trabajo crea una imagen más completa, aunque más complicada, de cómo funciona el sistema nervioso entérico. Esto también crea nuevas oportunidades para tratar potencialmente los trastornos intestinales.

"Este es un camino más adelante, pero ahora podemos comenzar a preguntarnos si hay una manera de apuntar a un tipo específico o conjunto de glía y cambiar su función de alguna manera", dijo Gulbransen. "Las compañías farmacéuticas ya están interesadas en esto".

A principios de este año, el equipo de Gulbransen descubrió que la  podría abrir nuevas formas de ayudar a tratar el , una condición dolorosa que actualmente no tiene cura. 

La glía también podría estar involucrada en varias otras afecciones de salud, incluidos los trastornos de la motilidad intestinal, como el estreñimiento, y un trastorno poco común conocido como pseudoobstrucción intestinal crónica. En este momento, no hay una causa conocida. Las personas desarrollan lo que parece una obstrucción en el intestino, solo que no hay obstrucción física. Sólo hay una sección de su intestino que deja de funcionar.

Más información: Mohammad M. Ahmadzai et al, Circuit-specific enteric glia regulate intestinal motor neurocircuits, Proceedings of the National Academy of Sciences (2021). DOI: 10.1073/pnas.2025938118

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