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TECNOLOGÍA. ¿Tecnología de invernadero espacial podría hacer crecer cultivos en los desiertos?

 

Ilustración artística de un invernadero en el espacio dentro de un módulo Nanoracks StarLab Outpost. (Imagen: Nanoracks / Mack Crawford)

El primer invernadero de estilo espacial podría abrirse en Abu Dhabi en 2022.

Los invernaderos solares de alta tecnología inspirados en la tecnología desarrollada para misiones a la luna y Marte pronto podrían cultivar alimentos en los desiertos árabes y en la órbita de la Tierra, según la empresa de servicios espaciales Nanoracks.

Nanoracks, conocido por desplegar pequeños satélites desde la Estación Espacial Internacional, acaba de establecer una escisión en los Emiratos Árabes Unidos (EAU) llamada StarLab OasisLa nueva compañía, apoyada por el gobierno que importa el 90% de sus alimentos, abrirá su primer invernadero experimental en 2022, dijo a Space.com el gerente general de la compañía, Allen Herbert. 

Además, los científicos de la compañía enviarán semillas al espacio para inducir mutaciones con la esperanza de crear variedades nuevas, más resistentes y productivas de cultivos agrícolas clave. Esta técnica, también conocida como mutagénesis espacial, se ha utilizado con éxito en China durante más de tres décadas. 

China es actualmente el único país del mundo con un programa de reproducción espacial que brinda beneficios a los residentes del país. China ha estado enviando semillas para viajes al espacio, de unas pocas semanas, desde finales de la década de 1980. En 2006, lanzó su satélite Shijian-8 que orbitó y regresó a la Tierra con 470 libras (215 kilogramos) de semillas de vegetales, frutas y granos. 

Los reguladores agrícolas de China han aprobado más de 200 variedades de cultivos con mutaciones espaciales con mejores rendimientos, resiliencia ambiental y resistencia a enfermedades desde la década de 1990, incluida la segunda variedad de trigo más cultivada del país, Luyuan 502.

Los efectos progresivos del cambio climático pueden hacer que franjas cada vez mayores de la tierra cultivable del planeta sean vulnerables al clima impredecible. Al mismo tiempo, las agencias espaciales globales están buscando tecnología que pueda cultivar alimentos de manera sostenible en lugares mucho más inhóspitos que la Tierra, como la Luna, Marte u otros cuerpos celestes con temperaturas bajo cero, sin atmósfera y poca agua líquida. 

StarLab Oasis quiere aprovechar y comercializar estos desarrollos para ayudar a convertir países que actualmente no pueden alimentar a sus poblaciones sin ayuda internacional en productores autosuficientes. StarLab Oasis, que cuenta con el apoyo directo de la Oficina de Inversiones de Abu Dhabi (ADIO), espera que sus invernaderos inspirados en el espacio y las nuevas variedades de cultivos más resistentes ayuden a transformar la agricultura en muchas regiones que actualmente dependen de las importaciones de alimentos. 

Nanoracks ha enviado previamente semillas de plantas a la Estación Espacial Internacional, incluidas semillas de palmeras seleccionadas por la Agencia Espacial de los EAU en 2019. Estas semillas están siendo estudiadas actualmente por investigadores de la Universidad de los EAU (Emiratos Árabes Unidos). 

El año pasado, Nanoracks expandió su presencia en la Estación Espacial Internacional con la esclusa de aire Bishop , que puede pasar cinco veces más carga útil dentro y fuera de la estación que el Nanoracks CubeSat Deployer ubicado en el Módulo Experimental Japonés que la compañía usa actualmente. 

Nanoracks también está trabajando en tecnología que convertiría las etapas de cohetes gastadas en estaciones espaciales en miniatura . La primera de estas estaciones podría comenzar a operar en 2024 y es bastante probable que algunas de ellas sirvan como invernaderos en órbita de StarLab Oasis.

Una combinación de cambio climático y crecimiento de la población significa que los gobiernos de todo el mundo tienen que buscar cada vez más nuevos métodos para la producción sostenible de alimentos, especialmente  porque se espera que el aumento de las temperaturas contribuya a la inseguridad alimentaria en el futuro. Otras innovaciones, como la inteligencia artificial y la agricultura vertical, también tienen un gran potencial para aumentar los rendimientos en medio de una creciente inseguridad alimentaria. 

Al igual que los invernaderos de energía solar de Nanoracks, estas tecnologías se encuentran en la fase de desarrollo inicial; a principios de este año, por ejemplo, informamos sobre la primera granja experimental completamente automatizada de Australia, diseñada para maximizar la productividad utilizando robótica y tecnología avanzada para el análisis de datos. 

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