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SALUD. Los signos de la enfermedad de Alzheimer temprana pueden detectarse en el tronco encefálico

 


Ciertos cambios en una parte del tronco encefálico, visibles en las exploraciones, podrían ser un posible indicador temprano de la enfermedad de Alzheimer, sugiere un nuevo estudio.

Usando diferentes técnicas de imágenes  , los investigadores encontraron que una menor "integridad" en la región del tronco encefálico estaba relacionada con una disminución más rápida de la memoria y el pensamiento en  , así como con ciertos cambios cerebrales observados en la enfermedad de Alzheimer temprana.

La investigación, publicada el 22 de septiembre en la revista Science Translational Medicine, es la última de un amplio esfuerzo por encontrar "biomarcadores" que podrían ayudar en el diagnóstico temprano de la enfermedad de Alzheimer.

Los biomarcadores son cosas que se pueden medir para detectar de manera confiable una enfermedad, por ejemplo, una sustancia en la sangre o un hallazgo en un escáner cerebral.

En este momento, a la mayoría de las personas con Alzheimer se les diagnostica en base a evaluaciones de su memoria, razonamiento y otras habilidades de pensamiento, dijo Rebecca Edelmayer, directora senior de compromiso científico de la Alzheimer's Association.

Pero los investigadores están trabajando para comprender mejor el proceso subyacente de la enfermedad y, en el camino, encontrar biomarcadores que detecten el Alzheimer antes. Potencialmente, existen varias formas de hacerlo, incluidas las imágenes cerebrales y la medición de ciertas sustancias en el líquido cefalorraquídeo o en la sangre. Algunas de esas herramientas ya se están estudiando y, en algunos casos, se utilizan en la atención al paciente.

Destaca un marcador temprano potencial que podría ayudar a distinguir el envejecimiento cerebral "normal" de un proceso de enfermedad.

El estudio se centró en un área del tronco encefálico conocida como locus coeruleus o LC. Estudios anteriores de autopsias cerebrales han indicado que el LC es el primer sitio del cerebro que sufre una acumulación anormal de tau.

Tau es una proteína presente en las células cerebrales sanas. Pero también se pueden formar versiones anormales de tau, las que se adhieren a otras proteínas tau. En las personas con Alzheimer, el cerebro se llena de "marañas" de tau, así como de "placas", que son grupos anormales de otra proteína llamada amiloide.

A diferencia de la acumulación de amiloide, que se observa más tarde en la evolución de esta enfermedad, la acumulación de tau a menudo comienza tempranoDe hecho, la investigación sugiere que aproximadamente la mitad de las personas de 30 a 40 años tienen acumulación de tau en el LC. Pero no está claro si eso es realmente parte de un proceso de enfermedad. Los nuevos hallazgos, no obstante, refuerzan el caso.

Los resultados se basan en 174 adultos mayores, en su mayoría cognitivamente sanos. A todos se les realizó una resonancia magnética para medir la "integridad" del LC. No es posible medir directamente tau en el LC debido a su pequeño tamaño. Pero los avances recientes en la tecnología de resonancia magnética permiten medir la integridad del área, lo que puede reflejar la acumulación de tau.

Además de esas resonancias magnéticas, los participantes también se sometieron a imágenes de PET. Allí, el objetivo era encontrar cualquier acumulación de tau y amiloide en otras áreas del cerebro implicadas en el proceso temprano de la enfermedad de Alzheimer. Finalmente, su memoria y otras habilidades de pensamiento se probaron repetidamente durante hasta ocho años.

Al juntar toda esa información, los investigadores encontraron que surgió una imagen. En general, la menor integridad de la LC se relacionó con la acumulación de tau en un área del cerebro involucrada en la memoria llamada corteza entorrinal. La menor integridad de LC también se relacionó con una disminución más rápida en las habilidades de pensamiento de los participantes del estudio.

Eso no prueba que la acumulación de tau en la LC inicia todo el proceso, pero identifica la integridad de la LC como un marcador potencial para predecir el declive relacionado con el Alzheimer. Aunque el Alzheimer no tiene cura, se considera fundamental tener marcadores tempranos que identifiquen de manera confiable a las personas en una trayectoria hacia la enfermedad. Por un lado, los marcadores podrían usarse para identificar a los participantes en  prueben nuevos tratamientos para la enfermedad de Alzheimer.

Eso ya se puede hacer con imágenes de PET, pero es posible que la integridad de la LC pueda identificar a los posibles participantes del estudio en un momento anterior. Una de las razones por las que los ensayos de tratamientos anteriores han fracasado, puede ser que estaban tratando a las personas "demasiado tarde".

Si bien muchas personas pueden haber oído hablar de las placas amiloides que marcan la enfermedad de Alzheimer, los autores del estudio creen que en realidad es la acumulación de tau la que se correlaciona más estrechamente con el deterioro cognitivo. Y se cree que puede estar en juego una interacción entre las proteínas y otros factores.

Realmente hay una cascada de eventos que ocurre de 10 a 20 años antes de los signos clínicos de la enfermedad de Alzheimer. Cualquier tecnología que pueda detectar de manera confiable los cambios a lo largo de ese camino podría conducir a un diagnóstico más temprano.

Más información: Heidi I. L. Jacobs et al, In vivo and neuropathology data support locus coeruleus integrity as indicator of Alzheimer's disease pathology and cognitive decline, Science Translational Medicine (2021). DOI: 10.1126/scitranslmed.abj2511

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