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NATURALEZA. El Parque Nacional Mammoth Cave: el sistema de cuevas más largo conocido

 

Un guardaparque habla con los visitantes de Mammoth Cave en Broadway, uno de los pasajes del cañón de la cueva. (Imagen: NPS)

El sistema de cuevas conocido más largo del mundo acaba de establecer un nuevo récord después de que los topógrafos pasaron horas mapeando otras 8 millas (13 kilómetros) de pasadizos en el Parque Nacional Mammoth Cave en Kentucky. 

Los pasillos de Mammoth Cave ahora miden la friolera de 420 millas (676 km) de longitud, según el Servicio de Parques Nacionales (NPS). El mapeo del sistema de cuevas fue una tarea enorme, realizada por voluntarios de la Cave Research Foundation (CRF), un grupo sin fines de lucro con sede en Kentucky, y otros lugareños, incluidos los de la Central Kentucky Karst Coalition.

"Muchos de los viajes a las cuevas son largos y arduos, implican escalada, exposición vertical, apretones, vías de arrastre, agua y barro", dijo Karen Willmes, gerente de operaciones del este de CRF, en un comunicado de NPS publicado el 11 de septiembre. viaje, los cartógrafos convierten los datos recopilados en el viaje a la cueva en un mapa. Otros voluntarios brindan apoyo en la superficie. Es un esfuerzo de primer nivel para una cueva de clase mundial, y estamos orgullosos de ser parte de él ".

Esta no es la primera vez que el sistema Mammoth Cave ha "crecido". Entró en los libros de récords en 1969, con un total de 65 millas (105 km) de pasajes documentados. Luego, durante una encuesta de 14 horas en septiembre de 1972, los espeleólogos de CRF descubrieron una conexión entre el sistema Mammoth Cave y el sistema Flint Ridge, lo que llevó la distancia total conocida de Mammoth Cave a 144 millas (232 km). 

Desde entonces, estudios adicionales de CRF han agregado kilometraje al sistema Mammoth Cave, incluido el descubrimiento de conexiones entre él y cuevas más pequeñas, como Proctor Cave, Roppel Cave y Morrison Cave, según el comunicado de NPS. 

"¡Cuando se trata de descubrimientos en Mammoth Cave, realmente no hay un final a la vista!" funcionarios del Parque Nacional Mammoth Cave publicaron en la página de Facebook del parque .

Las cuevas se formaron por la disolución de la piedra caliza por el agua, un proceso continuo; su temperatura natural es de 54 ° F (12 ° C), con una humedad relativa de 87 por ciento. Contienen lagos y ríos subterráneos y numerosas formaciones geológicas únicas, incluidas estalactitas y estalagmitas, a las que se les han dado nombres descriptivos, como Pillars of Hercules o Frozen Niagara. A la gran entrada natural de las cuevas se han agregado varias artificiales (incluido el acceso por ascensor), y se han diseñado para los visitantes una serie de recorridos escénicos a través de las cavernas.


El sistema Mammoth Cave es un enorme laberinto que se formó a través de la erosión de la piedra caliza, un fenómeno conocido científicamente como topografía kárstica, que también se observa en otras rocas solubles, como el mármol y el yeso. La topografía kárstica ocurre cuando el agua de la lluvia y los ríos de la superficie del suelo se filtran bajo tierra a través de grietas, fracturas y agujeros y luego viajan muy bajo tierra, disolviéndose lentamente y dando forma al suave lecho de roca subterránea en cuevas y otras características geológicas, según una publicación del blog del Departamento del Interior de EE.UU. y el NPS .

Los pasajes subterráneos están habitadas por varios animales que tienen evolutivo sufrido la adaptación a la oscuridad medio ambiente , incluyendo grillos cueva, pescado sin ojos, y cangrejos de río sin ojos. También se encuentran dentro de las cuevas hongos o especies relacionadas.

Los cuerpos momificados de algunos indios americanos, posiblemente de origen precolombino, se han encontrado en Mammoth Cave. Durante la guerra de 1812, la cueva se extrajo en busca de nitratos para su uso en la fabricación de pólvora, y luego se utilizó como hospital de tuberculosis .

Cada año, más de 2 millones de personas visitan el sistema de cuevas, que alberga 130 especies de vida silvestre, incluidas 14 especies de troglobitas, o animales que viven exclusivamente en cuevas, como el pez de las cavernas del sur sin ojos ( Typhlichthys subterraneus ).


Entrada histórica y aguas pluviales (Parque Nacional Cueva del Mamut). (PhotoElite / Adobe)


El Parque Nacional Mammoth Cave es uno de los 13 sitios naturales de EE.UU. reconocidos como Patrimonio de la Humanidad por las Naciones Unidas, que elogia las cuevas por sus "largos pasajes con enormes cámaras, ejes verticales, estalagmitas y estalactitas, espléndidas formas de hermosas flores de yeso, delicadas agujas de yeso [y] flores raras de mirabilita ... Ningún otro sistema de cuevas conocido en el mundo ofrece una mayor variedad de minerales de sulfato ". 

El área sobre el suelo del parque está cubierta principalmente de bosques de madera dura. Los ríos Green y Nolin serpentean por la superficie montañosa del parque. Venados de cola blanca, zorros, zarigüeyas, ardillas y conejos, junto con murciélagos, reptiles y aves, incluidos los pavos salvajes reintroducidos, son algunas de las especies animales que habitan el parque. Canotaje, pesca, caminatas en los bosques y acampar, además de visitar las cuevas, son actividades populares.

Mientras tanto, el sistema de cuevas submarinas más largo del mundo se encuentra en el estado mexicano de Quintana Roo en la península de Yucatán. En 2018, los investigadores del Gran Acuífero Maya anunciaron que dos sistemas de cuevas submarinas previamente conocidos estaban conectados, formando el sistema Sac Actun más grande, que ahora mide 215 millas (347 km) de largo.

El Parque Nacional Mammoth Cave de Kentucky cuenta con la cueva más larga conocida del mundo; hasta ahora se han explorado más de 365 millas.
FOTOGRAFÍA DE GEOFF OLIVER BUGBEE, THE NEW YORK TIMES, REDUX



Cómo llegar al Parque Nacional

Se puede acceder al Parque Nacional por la carretera interestatal 65 en la salida 53 a Cave Town. El parque está a 10 millas (16 kms) de esta ciudad a través de la Ruta 70. El alojamiento cerca de la cueva de mamut y el Parque Nacional es abundante. Hay un aparcamiento y un centro de visitantes en el parque y hay otras atracciones como el Museo de Vida Silvestre y el Parque de Dinosaurios. También hay una serie de recorridos por el sistema de cuevas mediante los cuales se pueden visitar sitios individuales. Simplemente hay mucho que ver en un día y los visitantes que quieran ver la mayor cantidad posible de maravillas subterráneas pueden quedarse varios días.



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