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ENIGMAS. La genética revela cómo los humanos se asentaron en el Pacífico remoto

 

La gente de las islas Marquesas está genéticamente cercana a la gente de la Isla de Pascua a casi 4.000 kilómetros de distancia.

Los famosos megalitos de la Isla de Pascua tienen parientes en islas a miles de kilómetros al norte y al oeste, al igual que las personas que los crearon, según un estudio.

La investigación mostró que durante un período de 250 años, grupos separados de personas partieron de pequeñas  este de Tahití para asentarse en la Isla de Pascua, las Marquesas y Raivavae, archipiélagos que están a miles de kilómetros de distancia pero que albergan estatuas antiguas similares.

"Estas estatuas están solo en aquellas islas que están estrechamente conectadas genéticamente", dijo a la AFP el autor principal del estudio, Alexander Ioannidis, de la Universidad de Stanford.

Utilizando análisis de vanguardia del ADN moderno, Ioannidis y su equipo pudieron mapear y fechar el primer camino de asentamiento de los polinesios, que comenzó en Samoa y se extendió por el Pacífico entre los años 830 y 1360. La expansión se produjo rápidamente, durante aproximadamente 17 generaciones, superando los cambios importantes en el idioma o la cultura que podrían haber servido como marcadores, muestran los hallazgos.

Los investigadores pudieron armar el rompecabezas de la migración transpacífica comparando el  en 430 habitantes actuales en 21 islas. La expansión hacia el exterior desde Samoa se desarrolló hacia el oeste hasta Fiji, Tonga en el sur y luego hasta Raratonga en el este alrededor del año 830.

Los antiguos polinesios se expandieron a islas remotas del archipiélago de Tuamotu.

Islas pequeñas en forma de anillo

Unos cientos de años más tarde, los descendientes de Raratonga viajaron para asentarse en la actual Tahití y el archipiélago de Tuamotu un poco más allá. Es de las pequeñas islas de bancos de arena de Tuamotu, desde hace mucho tiempo pasadas por alto, de donde partieron las incursiones más ambiciosas.

Ahora escasamente poblados gracias en parte a su papel como campos de pruebas nucleares, los Tuamotus abarcan un área igual a la distancia entre Inglaterra y Grecia.

El estudio señala que las islas bajas probablemente emergieron de debajo del nivel del mar solo unos pocos cientos de años antes de que los polinesios se extendieran allí.

"Necesitaban tener una cultura marítima para meterse entre estas pequeñas islas en forma de anillo", dijo Ioannidis.

Eso explicaría en parte por qué es desde allí que se han observado que salen los viajes de mayor distancia. Esto se convirtió en una especie de "zona cero" para los pueblos constructores de megalitos que llegaron a habitar las Marquesas, Rapa Nui (Isla de Pascua) y Raivavae.

El momento de esas expansiones encaja con hallazgos anteriores basados ​​en ADN de Ioannidis y su equipo que muestran que los nativos americanos, probablemente de la costa noroeste de América del Sur, y los polinesios se mezclaron alrededor del año 1200.

Mapa de Polinesia que muestra la migración temprana hacia el este que comenzó en el siglo IX.

Pistas antiguas en el ADN moderno

"La fecha que encontramos para ese contacto es muy cercana a las fechas que encontramos para estos viajes desde el Tuamotus para asentar estas islas remotas", dijo Ioannidis. Las poblaciones polinesias de hoy tienen una herencia mixta, con rastros de Europa, África y otros lugares en su ascendencia.

Si bien los estudios genéticos de los pueblos antiguos han tendido a centrarse en muestras de ADN antiguas desenterradas de sitios arqueológicos, Ioannidis dijo que su equipo había podido localizar secuencias reveladoras enterradas en el ADN moderno.

Utilizaron un software para analizar muestras de 430 habitantes en 21 islas diferentes para identificar patrones de genes recurrentes específicos de los polinesios, bloqueando las secuencias de ADN asociadas con la ascendencia europea o de otro tipo.

De lo contrario, "descubriría que las islas con el ADN 'más polinesio' estaban más relacionadas", explicó Ioannidis. "Eso no es interesante desde una perspectiva histórica".

Su equipo utilizó las pistas genéticas para dibujar una especie de árbol genealógico a lo largo del Pacífico, de este a oeste. Dado que las cadenas de ADN se acortan a medida que se vuelven a combinar durante generaciones, la longitud de los segmentos compartidos reveló cuántas generaciones pasaron entre cada asentamiento.

Más información: Paths and timings of the peopling of Polynesia inferred from genomic networks, NatureDOI: 10.1038/s41586-021-03902-8 , www.nature.com/articles/s41586-021-03902-8

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