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ENIGMAS. Huellas fósiles prueban que los humanos poblaron las Américas miles de años antes de lo que pensábamos

 

¿Son estas las huellas del primer adolescente estadounidense conocido? Matthew Robert Bennett

Nuestra especie comenzó a migrar fuera de África hace unos 100.000 años . Aparte de la Antártida, las Américas fueron los últimos continentes a los que llegaron los humanos, y los primeros pioneros cruzaron el puente terrestre de Bering, ahora sumergido, que una vez unió el este de Siberia con América del Norte.

En ocasiones, durante la edad de hielo del Pleistoceno, que terminó hace 10.000 años, grandes capas de hielo cubrieron gran parte de Europa y América del Norte. El agua encerrada en estas capas de hielo bajó el nivel del mar, lo que permitió a la gente caminar por el puente desde Asia a través del Ártico hasta Alaska. Pero durante el pico del último ciclo glacial, su camino hacia el sur hacia las Américas fue bloqueado por una capa de hielo continental.

Hasta ahora, los científicos creían que los humanos solo viajaban hacia el sur hacia las Américas cuando esta barrera de hielo comenzó a derretirse, como muy pronto, hace 16.500 años . Pero un grupo de científicos aseguran haber descubierto un conjunto de huellas fósiles que sugieren que los humanos pisaron el continente norteamericano por primera vez miles de años antes de lo que se creía.

Las huellas fósiles. Matthew Robert Bennett 

Ahora, 60 huellas incrustadas en el lecho de un antiguo lago en lo que ahora es el Parque Nacional White Sands en el centro sur de Nuevo México son una fuerte evidencia de que los humanos ocuparon el Nuevo Mundo entre hace aproximadamente 21.000 y 23.000 años.

A la izquierda, huellas de zapatos modernas; a la derecha, huellas milenarias. Matthew Robert Bennett 


Estas huellas, desenterradas en el Parque Nacional White Sands en Nuevo México, fueron hechas por un grupo de adolescentes, niños y algún que otro adulto, y se han fechado en la altura del último máximo glacial, hace unos 23.000 años. Eso los convierte en potencialmente la evidencia más antigua de nuestra especie en las Américas.

Los hallazgos apoyan la idea de que los humanos estaban presentes en la parte sur de América del Norte antes del último pico glacial, una teoría que hasta ahora se ha basado en pruebas controvertidas y potencialmente poco confiables.

Hay literalmente decenas de miles de huellas fósiles en White Sands. Juntos, cuentan historias de cómo los humanos prehistóricos interactuaron con la megafauna extinta de la Edad de Hielo, como los mamuts colombianos y los perezosos terrestres gigantes.


Así es como se veía el sitio en lo que ahora es Nuevo México cuando se hicieron estas huellas humanas hace entre 21.000 y 23.000 años. (Imagen: Karen Carr)

Las huellas se depositaron alrededor de los márgenes de un gran humedal, tal vez un lago después de la temporada de lluvias, pero en otras ocasiones más como un mosaico de cuerpos de agua. Hasta ahora, el problema había sido la datación de estas huellas. Sabíamos que se imprimieron antes de que la megafauna se extinguiera, pero no exactamente cuándo.

Esto cambió en septiembre de 2019 cuando el equipo encontró pistas con sedimentos intactos por encima y por debajo de ellos. Dentro de ese sedimento había capas que contenían cientos de semillas del pasto común Ruppia cirrhosa . Estas semillas, cuando se fechan por radiocarbono, revelarían la edad de las mismas huellas. El análisis reveló que las semillas tienen entre 21.000 y 23.000 años de edad, lo que sugiere que los humanos hicieron visitas repetidas al sitio durante al menos dos milenios.

Algunas de las semillas que se extrajeron de las huellas. Mediante el uso de métodos de datación por carbono en semillas encontradas en sedimentos dentro de las huellas, los investigadores calcularon la edad de las huellas. Matthew Robert Bennett 

Las huellas de White Sands proporcionan una evidencia inequívoca de que las personas estaban en las Américas en el apogeo del último máximo glacial, en lugar de algún tiempo después, como se pensaba anteriormente. Eso es muy importante para nuestra comprensión del poblamiento de las Américas y la composición genética de los indígenas estadounidenses.

Utilizando el ADN de los indígenas estadounidenses modernos, los científicos han descubierto que sus antepasados ​​llegaron de Asia en varias oleadas, algunas de las cuales se aislaron genéticamente. La causa de este aislamiento no está clara. Ahora, nuestra nueva evidencia de huella proporciona una explicación, lo que sugiere que los primeros estadounidenses estaban aislados al sur de la capa de hielo de América del Norte, solo para unirse a otros cuando esa capa se derritió.

Nuestro descubrimiento también puede reabrir las especulaciones sobre otros sitios arqueológicos en las Américas. Uno de ellos es la Cueva de Chiquihuite en México. Los arqueólogos afirmaron recientemente que la evidencia de esta cueva sugiere que los humanos ocuparon las Américas hace unos 30.000 años, 7.000 años antes de que las personas dejaran las huellas de White Sands.

Huellas humanas fósiles encontradas en una trinchera en el sitio. (Imagen: Servicio de Parques Nacionales, USGS y Universidad de Bournemouth)

Pero algunos cuestionan los hallazgos de la cueva de Chiquihuite, ya que las herramientas de piedra pueden ser difíciles de interpretar y las piedras similares a herramientas se pueden formar a través de procesos naturales. Las herramientas de piedra también pueden moverse entre capas de sedimentos y rocas. Las huellas fósiles no pueden. Están fijados en un plano de cama y, por lo tanto, brindan evidencia más confiable de exactamente cuándo los humanos los dejaron.

Tendemos a imaginarnos a nuestros antepasados ​​involucrados en luchas de vida o muerte, obligados a luchar contra los elementos simplemente para sobrevivir. Sin embargo, la evidencia de White Sands sugiere un entorno lúdico y relativamente relajado, con adolescentes y niños pasando tiempo juntos en grupo.

Quizás esto no sea tan sorprendente. Los niños y adolescentes son más enérgicos y juguetones que los adultos y, por tanto, dejan más huellas. Los adultos tienden a ser más económicos en sus movimientos, dejando menos huellas.

Cómo podría haber sido White Sands hace 23.000 años. Davide Bonadonna

Pero otra interpretación de esta nueva evidencia de huella es que los adolescentes eran parte de la fuerza laboral en estas primeras bandas de cazadores-recolectores. Es posible que las huellas las hayan dejado jóvenes que iban a buscar y llevar recursos para sus padres prehistóricos.

En cualquier caso, las personas que dejaron sus huellas en White Sands fueron algunos de los primeros adolescentes estadounidenses conocidos. Grabadas en piedra, sus huellas rinden homenaje a sus antepasados, que ahora sabemos que caminaron por el largo puente terrestre hacia las Américas milenios antes de lo que comúnmente se creía.

El descubrimiento de que los humanos pudieron haber ocupado las Américas en una fecha tan temprana sugiere que si hubo cazadores antiguos que persiguieron mamuts y otra megafauna en el Nuevo Mundo, lo hicieron de manera sostenible, al menos inicialmente, dijeron los investigadores. Si no lo hubieran hecho, las criaturas de gran tamaño probablemente se habrían extinguido antes. Por otro lado, también plantea la posibilidad de que, en última instancia, los humanos hayan jugado un papel en las extinciones de la megafauna que antes se pensaba que era anterior a la llegada de los humanos a las Américas.

Fuente: Los científicos detallaron sus hallazgos en la edición del 24 de septiembre de la revista Science .

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