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CIENCIA. El crecimiento de los continentes de la Tierra no es un proceso continuo

 

Mil millones de años en 40 segundos Fuente: Dr. Andrew Merdith / Universidad de Lyon

  • Una de las características únicas de la Tierra es que tiene continentes.
  • Contrariamente a muchas teorías, los continentes siempre han sido ricos en sílice (que se encuentra en el cuarzo, por ejemplo).
  • Los continentes no se formaron continuamente a lo largo del tiempo, sino que son el resultado de eventos episódicos a lo largo de la historia de la Tierra.

Los continentes, una característica específica de nuestro planeta, aún guardan muchos secretos. Utilizando datos químicos sobre rocas sedimentarias compilados a partir de la literatura científica desde la década de 1980 hasta la actualidad, la investigadora del CNRS Marion Garçon ha descubierto una nueva historia geológica de los continentes. Muestra que su crecimiento no fue un proceso continuo y que siempre han sido ricos en sílice. [1] 

Este nuevo estudio, publicado el 22 de septiembre de 2021 en Science Advances,  cuestiona ciertos modelos del inicio de la tectónica de placas y nos proporciona una mejor comprensión del crecimiento continental a través del tiempo.

Los continentes, que suman cinco, seis, siete o incluso más, según el modelo utilizado, todavía están envueltos en un misterio. Forman la parte emergente de la corteza continental de la Tierra. Los continentes tienen relieves variados así como rocas de diferentes composiciones y edades, y esta diversidad los hace difíciles de estudiar.

Marion Garçon, investigadora del CNRS en el Laboratoire magmas et volcans (CNRS / IRD / Clermont Auvergne University) estudió una recopilación de datos que reúne información sobre rocas sedimentarias con edades que van desde hace 3.700 millones de años hasta la actualidad. Utilizando datos químicos adquiridos desde la década de 1980, el investigador examinó de nuevo el registro de rocas sedimentarias. En este nuevo estudio, pudo sacar dos conclusiones que cuestionan ciertos modelos y teorías sobre el crecimiento continental.

Gráfico superior: cambios a lo largo del tiempo en el contenido medio de sílice (SiO2) de los continentes. La estrella naranja representa el valor actual de la corteza continental, es decir, el 67% de su masa, mientras que la estrella verde indica el valor actual de la corteza oceánica, el 50% de su masa. La corteza continental siempre ha sido rica en sílice en comparación con la corteza oceánica más pobre en sílice. Gráfico inferior: períodos de mayor crecimiento de la corteza (barras verticales grises) registrados en las rocas sedimentarias durante los últimos 3.700 millones de años. Fuente: © Marion Garçon

Su primera conclusión es que los continentes siempre han sido ricos en sílice. En promedio, la sílice constituye el 67% de la masa continental y su contenido nunca ha caído por debajo del 60% a lo largo de la historia de la Tierra. Este primer descubrimiento está en contradicción con los modelos que sugieren que los continentes estaban relativamente empobrecidos en sílice pero ricos en hierro y magnesio al comienzo de la historia de la Tierra.

Su segunda conclusión es que el crecimiento continental no es un proceso continuo. Ha habido seis períodos principales de crecimiento continental, que ocurren cada 500-700 millones de años durante los últimos 3.700 millones de años. Estos eventos permitieron que los continentes crecieran hasta el tamaño que tienen hoy. Pueden estar conectados a ciclos de ensamblaje y ruptura de supercontinentes como el más conocido de ellos, Pangea.

A lo largo de la historia de nuestro planeta, los supercontinentes han experimentado períodos de ruptura y ensamblaje con una frecuencia cercana a la de los seis episodios de crecimiento continental descubiertos en este estudio. Aunque actualmente no se puede establecer una correlación entre estos eventos, esto puede ayudar a orientar la investigación futura. 

El trabajo de Garçon arroja nueva luz sobre la composición y el crecimiento de los continentes a lo largo del tiempo, lo que permite perfeccionar los modelos geológicos y allanar el camino para nuevos estudios.

Notas

  1. La sílice (SiO 2 ) es un compuesto químico que se encuentra en muchos minerales como el cuarzo. También es el componente principal de la corteza continental de la Tierra.
Fuente: “Episodic growth of felsic continents in the past 3.7 Ga” by Marion Garçon, 22 September 2021, Science AdvancesDOI: 10.1126/sciadv.abj1807

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