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CAMBIO CLIMÁTICO. ¿Podría el cambio climático hacer que los humanos se extingan?

 

Una ilustración digital de alguien mirando una simulación de cambio climático. (Imagen: boscorelli / Shutterstock.com)

Los impactos del cambio climático están aquí con temperaturas elevadas, huracanes más fuertes, inundaciones intensificadas y una temporada de incendios forestales más larga y severaLos científicos advierten que ignorar el cambio climático producirá un "sufrimiento indecible" para la humanidad. Pero si las cosas van a empeorar tanto, ¿podría el cambio climático hacer que los humanos se extingan?

Los científicos predicen una variedad de escenarios devastadores si el cambio climático no se mantiene bajo control, pero si solo consideramos los impactos directos, entonces hay buenas noticias; es poco probable que cause nuestra extinción. 

"No hay evidencia de escenarios de cambio climático que extingan a los seres humanos", dijo Michael E. Mann, distinguido profesor de ciencias atmosféricas en Penn State y autor de "La nueva guerra climática: la lucha para recuperar nuestro planeta " (PublicAffairs, 2021 ).

Sin embargo, es posible que el cambio climático aún amenace la vida de cientos de millones de personas, por ejemplo, al provocar escasez de alimentos y agua, lo que tiene el potencial de desencadenar un colapso social y preparar el escenario para un conflicto global, según una investigación. 

¿Demasiado caliente para poder controlarlo?

Los seres humanos están aumentando la cantidad de gases de efecto invernadero, como el dióxido de carbono y el metano, en la atmósfera a través de la quema de combustibles fósiles y otras actividades. Estos gases atrapan y retienen el calor del sol, lo que hace que las temperaturas globales aumenten y el clima cambie mucho más rápido de lo que lo haría de otra manera, poniendo a la humanidad en un camino peligroso. 

Un efecto invernadero desbocado es probablemente la única forma en que los impactos del cambio climático podrían causar directamente la extinción humana, según Luke Kemp, investigador asociado del Centro para el Estudio del Riesgo Existencial de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido. Este efecto ocurre cuando un planeta se ve atrapado en un ciclo imparable de retroalimentación positiva de calentamiento y absorbe más calor del que pierde, hasta que los océanos del planeta se evaporan y ya no puede sostener la vida

Afortunadamente, el efecto invernadero desbocado no es un escenario de cambio climático plausible en la TierraPara que ocurra el efecto, un planeta necesita niveles de dióxido de carbono de un par de miles de partes por millón (la Tierra tiene un poco más de 400 partes por millón) o una gran liberación de metano, y no hay evidencia de eso en este momento. Brian Kahn, científico investigador del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA , dijo en 2018. 

Venus tiene el efecto invernadero desbocado, pero está mucho más cerca del sol y tiene una atmósfera mucho más espesa y rica en dióxido de carbono que atrapa más calor que la TierraLa ciencia no respalda la noción de escenarios de calentamiento descontrolado, aunque los "catastrofistas climáticos" a menudo hacen tales afirmaciones. "No hay razón para exagerar la amenaza climática. La verdad es suficientemente mala y razón suficiente para tomar medidas dramáticas", afirma Michael Mann en su libro.

Una foto con lente de ojo de pez de la Tierra desde el espacio. (Imagen: Getty / Nuttawut Uttamaharad / EyeEm)

Según Michael Mann, un aumento de la temperatura global de 5,4 grados Fahrenheit (3 grados Celsius) o más podría provocar un colapso de nuestra infraestructura social y disturbios y conflictos masivos, lo que, a su vez, podría conducir a un futuro que se asemeja a algunas películas distópicas de Hollywood.

Una forma en que el cambio climático podría desencadenar un colapso social es creando inseguridad alimentariaEl calentamiento del planeta tiene una variedad de impactos negativos en la producción de alimentos, incluido el aumento del déficit de agua y, por lo tanto, la reducción de las cosechas de alimentosLas pérdidas en la producción de alimentos pueden aumentar las muertes humanas y generar pérdidas económicas e inestabilidad sociopolítica, entre otros factores, que pueden desencadenar un colapso de nuestras instituciones y aumentar el riesgo de un colapso social, según un estudio publicado el 21 de febrero en la revista Climatic Change . 

Extinciones y colapsos pasados 

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Todos los principales eventos de extinción masiva en la historia de la Tierra han involucrado algún tipo de cambio climático. Estos eventos incluyen el enfriamiento durante la extinción Ordovícico - Silúrico hace unos 440 millones de años que acabó con el 85% de las especies, y el calentamiento durante la extinción Triásico - Jurásico hace unos 200 millones de años que mató al 80% de las especies. Y más recientemente, el cambio climático afectó el destino de los primeros parientes humanos. 

Si bien el Homo sapiens obviamente no está extinto, tenemos un historial de otras especies de homínidos que se han extinguido, como los neandertalesY en cada uno de estos casos, parece que nuevamente, el cambio climático ha jugado algún tipo de papel. 

Los científicos no saben por qué los neandertales se extinguieron hace unos 40.000 años, pero las fluctuaciones climáticas parecen haber dividido a su población en grupos más pequeños y fragmentados, y los cambios severos en la temperatura afectaron a las plantas y animales de los que dependían para alimentarse, según el Natural History Museum de Londres. La pérdida de alimentos, impulsada por el cambio climático, también puede haber llevado a una pequeña caída en las tasas de fertilidad de los neandertales, lo que contribuyó a su extinción.

Una réplica de un neandertal masculino en el Museo de Historia Natural de Londres. (Imagen: Chettaprin.P / Shutterstock.com

El cambio climático también ha jugado un papel en el colapso de civilizaciones humanas pasadasUna sequía de 300 años, por ejemplo, contribuyó a la caída de la antigua Grecia hace unos 3.200 años. Pero la desaparición de los neandertales y el colapso de las civilizaciones no equivalen a la extinción humana. Después de todo, los humanos han sobrevivido a las fluctuaciones climáticas en el pasado y actualmente viven en todo el mundo a pesar del ascenso y la caída de numerosas civilizaciones. 

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El Homo sapiens ha demostrado ser muy adaptable y capaz de hacer frente a muchos climas diferentes, ya sean cálidos, fríos, secos o húmedos. Podemos usar recursos de muchas plantas y animales diferentes y compartir esos recursos, junto con la información, para ayudarnos a sobrevivir en un mundo cambiante, según el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian.

Hoy vivimos en una civilización global e interconectada, pero hay razones para creer que nuestra especie podría sobrevivir a su colapso. Un estudio publicado el 21 de julio en la revista Sustainability identificó los países con más probabilidades de sobrevivir a un colapso social global y mantener su compleja forma de vida. Se eligieron cinco países insulares, incluidos Nueva Zelanda e Irlanda, porque podían permanecer habitables gracias a la agricultura, gracias a sus temperaturas relativamente frías, la baja variabilidad climática y otros factores que los hacen más resistentes al cambio climático.  

Se esperaría que Nueva Zelanda aguantara mejor con otras condiciones favorables, incluida una población baja, grandes cantidades de tierra agrícola de buena calidad y energía doméstica confiable. Entonces, incluso si el cambio climático desencadena un colapso de la civilización global, es probable que los humanos puedan seguir adelante, al menos en algunas áreas. 

Volviendo al escenario actual

El último escenario a considerar es el conflicto impulsado por el clima. En el futuro, una escasez de recursos debida al cambio climático podría potencialmente crear condiciones para guerras que amenacen a la humanidad. Los científicos creen que hay razones para preocuparse de que a medida que los recursos hídricos se agotan y la escasez de recursos vaya a más, y las condiciones generales de vida de hoy se vuelvan mucho peores, la amenaza de un posible conflicto nuclear se vuelve mucho mayor. 

Dicho de otra manera, es posible que los impactos del cambio climático no provoquen directamente la extinción de los seres humanos, pero podrían conducir a eventos que pongan en grave peligro a cientos de millones, si no miles de millones, de vidas. 

Un estudio de 2019 publicado en la revista Science Advances encontró que un conflicto nuclear entre solo India y Pakistán, con una pequeña fracción de las armas nucleares del mundo, podría matar de 50 millones a 125 millones de personas solo en esos dos países. La guerra nuclear también cambiaría el clima, por ejemplo, a través de las caídas de temperatura a medida que las ciudades en llamas llenan la atmósfera de humo, amenazando la producción de alimentos en todo el mundo y potencialmente causando hambrunas masivas.

Entonces, ¿qué se espera?  

Si bien evitar la extinción completa no suena como un rayo de luz del cambio climático, hay motivos para la esperanza. Los expertos dicen que no es demasiado tarde para evitar los peores escenarios con recortes significativos en las emisiones de gases de efecto invernadero.

"Depende de nosotros", afirma Mann. "Si no logramos reducir sustancialmente las emisiones de carbono en la próxima década, es probable que estemos comprometidos con un empeoramiento de los fenómenos meteorológicos extremos ya peligrosos, la inundación de las costas de todo el mundo debido al derretimiento del hielo y el aumento del nivel del mar, más presión sobre los recursos limitados como la creciente población mundial compite por menos comida, agua y espacio debido a los impactos del cambio climático. Si actuamos con valentía ahora, podemos evitar los peores impactos ".

Una nueva herramienta de visualización hará que los datos sobre el futuro aumento del nivel del mar del Panel Intergubernamental el Cambio climático (IPCC) más accesible para personas de todo el mundo.  NASA / JPL-CALTECH


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