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ASTRONOMÍA. El misterioso objeto llamado 'El accidente' ha estado atravesando la Vía Láctea durante 10 mil millones de años

 

Esta ilustración artística muestra una enana marrón oscura y fría en el espacio. Las enanas marrones se forman como estrellas, pero no tienen suficiente masa para encender la fusión nuclear en sus núcleos, el proceso que hace que las estrellas se quemen. Como resultado, comparten algunas características físicas con planetas masivos, como Júpiter. (Imagen: IPAC / Caltech)

No es una estrella ni un planeta, pero se eleva a través de la Vía Láctea, mucho más cerca de lo que pensábamos.

Los astrónomos han echado un primer vistazo detallado a un misterioso objeto de la Vía Láctea conocido como "El Accidente" y han descubierto que es aún más desconcertante de lo que indicaban estudios anteriores.

El Accidente no es del todo una estrella (los científicos pueden decir por su tenue resplandor que no hay fusión nuclear alimentando el objeto), y tampoco es un planeta. Según un estudio publicado el 30 de junio en The Astrophysical Journal Letters , El Accidente es algo intermedio: una rara clase de objeto conocida como enana marrón o estrella fallida.

Las enanas marrones pueden ser hasta 80 veces más grandes que Júpiter, pero por lo general contienen solo una pequeña fracción de la masa del sol de la Tierra , según BrittanicaLos astrónomos sospechan que estos objetos comienzan su vida como estrellas pero no acumulan suficiente masa para sostener la fusión nuclear en sus núcleos; en cambio, las enanas marrones se enfrían lentamente y se oscurecen durante millones o miles de millones de años hasta que no son más que brasas rojas o púrpuras.

Si bien las enanas marrones son demasiado tenues para verlas a simple vista, los científicos han detectado alrededor de 2.000 objetos de este tipo en la Vía Láctea utilizando telescopios infrarrojos , como el Explorador de estudios infrarrojos de campo amplio de objetos cercanos a la Tierra (NEOWISE) de la NASA. El Accidente apareció en uno de esos estudios NEOWISE del cielo, cuando un científico ciudadano vislumbró el objeto volando en picado a través de la pantalla y bombardeando a un grupo diferente de candidatos a enanas marrones. (Este descubrimiento accidental le dio al objeto su apodo).

El Accidente desconcertó a los científicos después de su sorprendente descubrimiento; no parecía una típica enana marrón. El objeto parecía tenue en algunas longitudes de onda infrarrojas, lo que sugiere que era una enana marrón muy fría y vieja, pero parecía brillante en otras longitudes de onda, lo que indica que era una enana marrón joven y cálida.

"Este objeto desafió todas nuestras expectativas", dijo en un comunicado el autor del estudio, Davy Kirkpatrick, astrofísico de Caltech en Pasadena, California.

Este mosaico muestra todo el cielo fotografiado por el Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE). La luz infrarroja se refiere a longitudes de onda que son más largas que las visibles para el ojo humano.(Imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA)

Esta contradicción desconcertó a los astrónomos y los envió a una cacería para examinar el objeto ilógico con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, así como el telescopio infrarrojo en el Observatorio WM Keck en Hawai. Con estos datos adicionales, los investigadores descubrieron que El Accidente es incluso más extraño de lo que creían anteriormente.

Por un lado, se está moviendo rápido. Situado a unos 50 años luz de la Tierra, El Accidente se acerca a través de nuestra galaxia a unas 500.000 mph (800.000 km / h), que es mucho más rápido que una típica enana marrón. Según los astrónomos, este hecho probablemente significa que El Accidente es muy antiguo y ha sido empujado por la gravedad de objetos más grandes durante miles de millones de años, acelerando su movimiento.

Los elementos de la atmósfera del objeto también son desconcertantes. Según las longitudes de onda de la luz infrarroja emitida por El Accidente, los astrónomos descubrieron que el objeto tiene poco metano, un gas común en las enanas marrones con temperaturas similares a El AccidenteDebido a que el metano está compuesto de hidrógeno y carbono , la escasez de metano sugiere que el objeto se formó inicialmente hace entre 10 y 13 mil millones de años, cuando la Vía Láctea estaba llena casi en su totalidad de hidrógeno y helio, pero poco carbono. (El carbono llegó más tarde, cuando las estrellas más antiguas explotaron y esparcieron el elemento por toda la galaxia).

Todo esto sugiere que El Accidente es una enana marrón excepcionalmente vieja e increíblemente fría que se formó cuando la galaxia era pobre en metano, lo que hace que el objeto tenga más del doble de la edad media de todas las demás enanas marrones conocidas.

"No es una sorpresa encontrar una enana marrón tan vieja, pero es una sorpresa encontrar una en nuestro patio trasero", dijo el coautor del estudio, Federico Marocco, astrofísico de Caltech. "Esperábamos que existieran enanas marrones de esta edad, pero también esperábamos que fueran increíblemente raras. La posibilidad de encontrar una tan cerca del sistema solar podría ser una coincidencia afortunada, o nos dice que son más comunes de lo que pensamos". 

Encontrar más enanas marrones ultra viejas y ultra frías podría ser un desafío, dijeron los investigadores, dado lo tenues que parecen incluso para los telescopios infrarrojos más sofisticados. Pero con más ojos puestos en las estrellas que nunca, gracias a astrónomos capacitados y científicos ciudadanos, es solo cuestión de tiempo antes de que alguien vea otro "accidente". 

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