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ANIMALES. Las aves migratorias eligen rutas con las mejores condiciones de viento y elevación

 

Las aves terrestres son capaces de volar cientos de kilómetros sobre mar abierto. Nourani y col. muestran que las trayectorias de migración otoñal de algunas de estas aves se corresponden con la elevación sobre la superficie del mar. Una elevación adecuada significa menos resistencia, lo que hace que cruzar el mar sea menos exigente en términos energéticos. Además, una fuerte elevación puede permitir que las aves se eleven. Fuente: Elham Nourani / Instituto Max Planck de Comportamiento Animal

Investigadores del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal y la Universidad de Konstanz en Alemania han identificado cómo grandes aves terrestres vuelan sin escalas durante cientos de kilómetros sobre el océano abierto, sin tomar un descanso para comer o descansar. 

Usando tecnología de rastreo GPS, el equipo monitoreó la migración global de cinco especies de grandes aves terrestres que completan largas travesías marítimas. Descubrieron que todas las aves aprovechaban el viento y la elevación para reducir los costos de energía durante el vuelo, incluso ajustando sus rutas migratorias para beneficiarse de las mejores condiciones atmosféricas. Este es el estudio de mayor alcance sobre el comportamiento del cruce del mar hasta el momento y revela el importante papel de la atmósfera para facilitar la migración sobre el mar abierto de muchas aves terrestres.

Volar sobre mar abierto puede ser peligroso para las aves terrestres. A diferencia de las aves marinas, las aves terrestres no pueden descansar ni alimentarse del agua, por lo que las travesías marítimas deben realizarse como vuelos sin escalas. Durante siglos, los observadores de aves asumieron que las grandes aves terrestres solo lograban travesías cortas por mar de menos de 100 kilómetros y evitaban por completo volar sobre el  .

Sin embargo, los avances recientes en la tecnología de rastreo por GPS han anulado esa suposición. Los datos obtenidos mediante la instalación de pequeños dispositivos de rastreo en  han demostrado que muchas aves terrestres vuelan cientos o incluso miles de kilómetros sobre el mar abierto y los océanos como parte regular de su migración.

Pero los científicos aún están desentrañando cómo las aves terrestres pueden lograr esto. Aleteando es una actividad energéticamente costoso, y tratando de mantener el aleteo incesante  de cientos de kilómetros no serían posibles para grandes aves terrestres y pesadas. Algunos estudios han sugerido que las aves realizan estos viajes utilizando el viento de cola, un viento horizontal que sopla en la dirección de vuelo de las aves, lo que les ayuda a ahorrar energía. Más recientemente, un estudio reveló que una , el águila pescadora, utilizó las térmicas de aire ascendentes conocidas como "elevación" para volar sobre el mar abierto.

Ahora, el nuevo estudio ha examinado el comportamiento de cruzar el mar de 65 aves de cinco especies para obtener la información más amplia hasta ahora sobre cómo las aves terrestres sobreviven a vuelos largos sobre el mar abierto. Los investigadores analizaron 112 pistas de cruce del mar, recopiladas durante nueve años, con información atmosférica global para identificar los criterios que utilizan las aves para seleccionar sus rutas de migración sobre el mar abierto. Una gran colaboración internacional de científicos compartió sus datos de seguimiento para hacer posible este estudio.

Un halcón de Eleonora volando frente al islote de Alegranza en el Océano Atlántico. A pesar de ser poderosos voladores, Nourani et al. muestran que los halcones son muy selectivos de los vientos de apoyo durante la migración transoceánica. Fuente: Wouter Vansteelant

Los hallazgos no solo confirman el papel del viento de cola para facilitar el comportamiento de cruce del mar, sino que también revelan el uso generalizado de la elevación para ahorrar energía durante estos vuelos sin escalas. La elevación adecuada significa menos resistencia, lo que hace que la travesía por mar sea menos exigente en términos energéticos.

Las aves migratorias ajustan sus rutas de vuelo para beneficiarse de las mejores condiciones de viento y elevación cuando vuelan sobre el mar. Esto les ayuda a mantener el vuelo durante cientos de kilómetros.

El buitre de la miel oriental, por ejemplo, vuela 700 kilómetros sobre el Mar de China Oriental durante su migración anual desde Japón al sureste de Asia. La travesía marítima sin escalas de aproximadamente 18 horas se realiza en otoño, cuando las condiciones de movimiento del aire son óptimas. Al hacer uso de la  , estas aves pueden elevarse hasta un kilómetro sobre la superficie del mar.

El estudio también plantea la cuestión de cómo se verá afectada la  por un clima cambiante. Los hallazgos muestran que muchas aves terrestres dependen del apoyo atmosférico para completar sus migraciones sobre el mar abierto, lo que indica su vulnerabilidad a cualquier cambio en los patrones de circulación atmosférica de la Tierra. Los estudios colaborativos como éste son importantes para desentrañar patrones generales sobre cómo las aves migratorias dependen de los patrones climáticos. Esto permite que los estudios futuros hagan predicciones sólidas sobre cómo estas  se verán afectadas por el cambio climático.

Más información: Elham Nourani et al, The interplay of wind and uplift facilitates over-water flight in facultative soaring birds, Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences (2021). DOI: 10.1098/rspb.2021.1603

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