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SOCIEDAD. ¿Qué proporción de la producción mundial de alimentos depende de los polinizadores?

 


Las poblaciones de muchos insectos polinizadores (abejas, avispas y mariposas) están disminuyendo. Muchos cultivos dependen de polinizadores, lo que genera preocupaciones sobre el futuro de nuestros alimentos.

Tres cuartas partes de nuestros cultivos dependen de los polinizadores hasta cierto punto, pero solo un tercio de la producción agrícola mundial lo hace. Esto se debe a que muchos de nuestros cultivos de mayor producción (productos básicos como los cereales) no dependen de ellos en absoluto.

Muy pocos cultivos son completamente dependientes. La mayoría vería una disminución en los rendimientos si los insectos polinizadores desaparecieran, pero no colapsarían por completo. Teniendo todo esto en cuenta, los estudios sugieren que la producción de cultivos se reduciría alrededor de un 5% en los países de ingresos más altos y un 8% en los de ingresos bajos a medios si desaparecieran los insectos polinizadores. 

Dependencia, por países, de la polinización en la producción agrícola


Es lamentable que la vida silvestre que menos nos importa nos brinde el valor más funcional. Favorecemos a los osos sobre los insectos y las bacterias, a pesar de depender mucho más de estos últimos. 

No hay ningún lugar donde esto sea más obvio que la producción de alimentos. Los insectos polinizadores (abejas, avispas, escarabajos, moscas, hormigas y mariposas) desempeñan un papel importante en la agricultura.  Podríamos asociar la polinización de cultivos con las abejas melíferas, pero una serie de estudios han demostrado que los polinizadores que no son abejas (como mariposas, escarabajos y moscas volantes) también desempeñan un papel importante en la polinización de frutas, verduras y cultivos oleaginosos.  Muchas personas se preocupan por la estabilidad de nuestros sistemas alimentarios, ya que más estudios sugieren que los insectos polinizadores del mundo están desapareciendo.

Muchos estudios recientes informan de una disminución de las poblaciones de insectos en diferentes regiones. Este no es el caso en todas partes, algunas especies son estables y algunas de hecho han aumentado, pero la mayoría muestra una disminución general. Un estudio en los Países Bajos informó que la población promedio de mariposas se había reducido casi a la mitad desde 1991.  La Agencia Europea de Medio Ambiente midió los cambios en las poblaciones de mariposas de los pastizales en 17 especies y 17 países.  Desde 1991, la población media ha disminuido alrededor de un 25%. Lo mismo ocurre con los abejorros: numerosos estudios en Europa y América del Norte muestran que, si bien algunas poblaciones permanecen estables o incluso están creciendo, muchas poblaciones de abejas han experimentado una fuerte disminución. Eso es solo para los países más ricos, donde los sistemas agrícolas han estado relativamente estancados durante décadas. Donde los ecosistemas están cambiando más rápidamente, en los trópicos, tenemos muy pocos datos sobre cómo están cambiando los insectos polinizadores. Podrían estar haciéndolo incluso peor.

Los insectos polinizadores se enfrentan a múltiples amenazas.  Una es simplemente la pérdida de hábitat: el área en la que pueden vivir se reduce a medida que se expande el uso de la tierra por parte de los humanos para la agricultura y la infraestructura. Otro son los cambios climáticos: pueden ser particularmente vulnerables a sequías intensas. Un solo año de intensa sequía en el Reino Unido en 1976 resultó en una disminución dramática de las poblaciones de mariposas. Las poblaciones de algunas especies de mariposas se redujeron en un 76%.  También existen amenazas en las tierras agrícolas cuando usamos pesticidas y fertilizantes para aumentar el rendimiento de los cultivos.  Esto nos presenta un dilema: algunas de las formas en que podemos aumentar la producción de alimentos también podrían ponerla en riesgo.

Eso plantea una pregunta importante: ¿en qué medida dependemos de los polinizadores? ¿Qué pasaría si los polinizadores se redujeran drásticamente, o peor aún, si desaparecieran?

¿Qué cultivos dependen de los polinizadores?

Hay dos cosas que es importante aclarar. Primero, no todos los cultivos dependen de los polinizadores. Muchos de nuestros productos básicos no se ven afectados por ellos. En segundo lugar, si un cultivo se define como dependiente de los polinizadores, esto no significa necesariamente que fallaría sin ellos. De hecho, solo hay un par de cultivos en los que los insectos polinizadores son esenciales. Para todos los demás, una disminución de los polinizadores daría lugar a una disminución de los rendimientos.

Los investigadores diferencian los cultivos en categorías utilizando una escala de dependencia de los polinizadores. Esto va desde no tener dependencia hasta que los polinizadores sean esenciales. Entre estos extremos se encuentra la "dependencia parcial": los polinizadores aumentan sus rendimientos. La tabla nos muestra qué cultivos se incluyen en cada categoría. 

La mayoría de nuestros cultivos básicos: cereales como el maíz, el trigo y el arroz; raíces y tubérculos como la mandioca; y legumbres como los guisantes y las lentejas: no dependa en absoluto de las abejas y las mariposas. 

Muchas de nuestras frutas y verduras, cultivos oleaginosos, café, nueces y aguacates son parcialmente dependientes.

Hay solo unos pocos cultivos que son totalmente dependientes: nueces de Brasil, frutas que incluyen kiwi y melones, y granos de cacao. Un mundo sin polinizadores significaría un mundo sin chocolate.


¿Qué parte de la producción mundial de alimentos depende de los polinizadores?

Con estos antecedentes podemos comprender mejor el papel que juegan estos insectos en nuestra producción de alimentos. También podemos navegar por los números que suelen aparecer en los titulares sobre este tema. Los números que debemos comprender se muestran en la siguiente tabla.

Muchos informes, incluidos los de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), citan la cifra de que "el 75% de nuestros cultivos" dependen de los polinizadores. Es cierto: alrededor de las tres cuartas partes (75%) de los diferentes cultivos que cultivamos para la alimentación dependen de los polinizadores hasta cierto punto. Esto se basa en el número de cultivos diferentes. Esta es la barra superior del gráfico.

Pero cultivamos cantidades muy diferentes de estos cultivos. Cosechamos mucho más trigo y arroz que fresas y manzanas. Cuando calculamos la cantidad de nuestra producción de alimentos (en toneladas  ) proviene de cultivos que dependen de los polinizadores, es mucho menor: alrededor de un tercio de nuestra producción de alimentos (35%) depende de los polinizadores.  

Finalmente, como acabamos de comentar, la mayoría de estos cultivos dependen solo parcialmente de los polinizadores. Sus rendimientos disminuirían, pero no dejarían de crecer. Cuando tomamos en cuenta esto, los investigadores estiman que la producción de cultivos en los países de altos ingresos se reduciría alrededor del 5%; en los países de ingresos bajos a medianos, esto sería del 8% en ausencia de polinizadores.  Estas cifras provienen de un estudio de hace una década [el último estudio disponible] ; hoy en día, podrían ser un poco más altas. Creo que ahora podría ser el 10%. Esto se debe a que el mundo se ha vuelto un poco más dependiente de los polinizadores a lo largo del tiempo. 


Los cultivos que dependen de los polinizadores tienden a ser cultivos comerciales importantes para los agricultores

Esta cifra del 10% puede parecer baja. Pero hay algunas cosas que debemos tener en cuenta.

Nuestra dependencia de los polinizadores probablemente aumentará con el tiempo a medida que se diversifiquen las dietas mundiales. A medida que los países se enriquecen, tienden a alejarse de los cultivos básicos hacia las frutas, verduras, nueces y otros alimentos ricos en nutrientes.

También es importante considerar no solo la cantidad de alimentos que se perderían, sino también la cantidad de ingresos que podrían perderse. Esto es especialmente cierto para los agricultores de bajos ingresos. Muchos de los cultivos que dependen de los polinizadores (cacao, café, soja, aceite de palma, aguacates) son cultivos comerciales de los que dependen muchos países de bajos ingresos para el comercio. Es posible que una fuerte disminución de los polinizadores no suponga un cambio drástico en la producción mundial de calorías, pero podría afectar económicamente a algunos de los más pobres del mundo.

Esto nos deja un delicado equilibrio para navegar. Queremos lograr altos rendimientos de cultivos. Esto no solo es importante para la seguridad alimentaria y los ingresos de los agricultores, sino que también aporta importantes beneficios ecológicos: significa que necesitamos menos tierras agrícolas y podemos conservar hábitat para la vida silvestre . El problema es que lograr altos rendimientos de cultivos a menudo requiere algunos insumos agrícolas, como fertilizantes o pesticidas; insumos que potencialmente podrían reducir las poblaciones de polinizadores. Una disminución de los polinizadores, a su vez, reduciría los rendimientos.

Por lo tanto, en el futuro, debemos centrarnos en las prácticas agrícolas que pueden hacer ambas cosas: maximizar los rendimientos y preservar la biodiversidad de los polinizadores al mismo tiempo. Esto necesita una mejor comprensión de qué insumos agrícolas afectan a las poblaciones de polinizadores y si existen prácticas de manejo particulares, como tiempos específicos o tasas de aplicación, que pueden limitar el daño a las poblaciones de insectos. Equilibrar ambos es clave para la biodiversidad dentro y fuera de la granja: maximizar los rendimientos con los polinizadores presentes evitaría que el hábitat circundante se convierta en tierras de cultivo, permitiendo que la vida silvestre florezca.

Dependencia agrícola de los polinizadores en 1961 y 2012. La cifra se basa en el conjunto de datos de la FAO (http://faostat.fao.org/). Los valores de los datos se estiman a nivel de país; sin embargo, la distribución de la tierra agrícola, los diferentes cultivos y, por tanto, los valores de dependencia de los polinizadores son espacialmente heterogéneos dentro de los países.


Fuentes:

  1. Rader, R., Bartomeus, I., Garibaldi, L. A., Garratt, M. P., Howlett, B. G., Winfree, R., … & Woyciechowski, M. (2016). Non-bee insects are important contributors to global crop pollination. Proceedings of the National Academy of Sciences113(1), 146-151.

  2. Rader, R., Bartomeus, I., Garibaldi, L. A., Garratt, M. P., Howlett, B. G., Winfree, R., … & Woyciechowski, M. (2016). Non-bee insects are important contributors to global crop pollination. Proceedings of the National Academy of Sciences113(1), 146-151.

    Rader, R., Howlett, B. G., Cunningham, S. A., Westcott, D. A., Newstrom‐Lloyd, L. E., Walker, M. K., … & Edwards, W. (2009). Alternative pollinator taxa are equally efficient but not as effective as the honeybee in a mass flowering crop. Journal of Applied Ecology46(5), 1080-1087.

    Jauker, F., & Wolters, V. (2008). Hover flies are efficient pollinators of oilseed rape. Oecologia156(4), 819-823.

    Blanche, R., & Cunningham, S. A. (2005). Rain forest provides pollinating beetles for atemoya crops. Journal of Economic Entomology98(4), 1193-1201.

    Jarlan, A., De Oliveiha, D., & Gingras, J. (1997). Effects of Eristalis tenax (Diptera: Syrphidae) pollination on characteristics of greenhouse sweet pepper fruits. Journal of Economic Entomology90(6), 1650-1654.

    Jarlan, A., De Oliveira, D., & Gingras, J. (1997). Pollination by Eristalis tenax (Diptera: Syrphidae) and seed set of greenhouse sweet pepper. Journal of Economic Entomology90(6), 1646-1649.

    Kendall, D. A., & Solomon, M. E. (1973). Quantities of pollen on the bodies of insects visiting apple blossom. Journal of Applied Ecology, 627-634.

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  3. van Strien, A. J., van Swaay, C. A., van Strien-van Liempt, W. T., Poot, M. J., & WallisDeVries, M. F. (2019). Over a century of data reveal more than 80% decline in butterflies in the Netherlands. Biological Conservation234, 116-122.

  4. This is based on data collected in Austria, Belgium, Czechia, Estonia, Finland, France, Germany, Hungary, Ireland, Latvia, Lithuania, Luxembourg, Netherlands, Romania, Spain, Slovenia, Sweden.
    https://www.eea.europa.eu/data-and-maps/daviz/european-grassland-butterfly-indicator-4.

  5. ​​Cameron, S. A., & Sadd, B. M. (2020). Global trends in bumble bee health. Annual review of entomology65, 209-232.

  6. Wagner, D. L., Grames, E. M., Forister, M. L., Berenbaum, M. R., & Stopak, D. (2021). Insect decline in the Anthropocene: Death by a thousand cuts. Proceedings of the National Academy of Sciences118(2).

  7. https://www.gov.uk/government/statistics/butterflies-in-the-wider-countryside-uk

  8. Wagner, D. L., Grames, E. M., Forister, M. L., Berenbaum, M. R., & Stopak, D. (2021). Insect decline in the Anthropocene: Death by a thousand cuts. Proceedings of the National Academy of Sciences118(2).

  9. Klein, A. M., Vaissiere, B. E., Cane, J. H., Steffan-Dewenter, I., Cunningham, S. A., Kremen, C., & Tscharntke, T. (2007). Importance of pollinators in changing landscapes for world crops. Proceedings of the royal society B: biological sciences274(1608), 303-313.

    Aizen, M. A., Garibaldi, L. A., Cunningham, S. A., & Klein, A. M. (2009). How much does agriculture depend on pollinators? Lessons from long-term trends in crop production. Annals of botany103(9), 1579-1588.

    Aizen, M. A., Aguiar, S., Biesmeijer, J. C., Garibaldi, L. A., Inouye, D. W., Jung, C., … & Seymour, C. L. (2019). Global agricultural productivity is threatened by increasing pollinator dependence without a parallel increase in crop diversification. Global change biology25(10), 3516-3527.

  10. I would myself argue that this might be better-expressed in terms of kilocalories rather than in tonnes. But I think in this case there are downsides to expressing it in kilocalories too. The biggest threat of losing pollinators is that it reduces our production of diverse crop types that we don’t typically rely on solely for calories: fruits, vegetables and other crops that provide us with important dietary diversity and micronutrients, even if we don’t get a lot of energy from them. Tonnes is not necessarily the perfect metric to capture this either: we might prefer vitamin-A, vitamin-C or another nutrient. In short, there’s not really a perfect metric to capture this, so I have stuck with the figures used in the original study: tonnes.

  11. Aizen, M. A., Garibaldi, L. A., Cunningham, S. A., & Klein, A. M. (2009). How much does agriculture depend on pollinators? Lessons from long-term trends in crop production. Annals of botany103(9), 1579-1588.

  12. Aizen, M. A., Garibaldi, L. A., Cunningham, S. A., & Klein, A. M. (2009). How much does agriculture depend on pollinators? Lessons from long-term trends in crop production. Annals of botany103(9), 1579-1588.

  13. Aizen, M. A., Aguiar, S., Biesmeijer, J. C., Garibaldi, L. A., Inouye, D. W., Jung, C., … & Seymour, C. L. (2019). Global agricultural productivity is threatened by increasing pollinator dependence without a parallel increase in crop diversification. Global change biology25(10), 3516-3527.

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