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ENERGÍA. Controlar el metano para frenar el rápido calentamiento global

 

Las operaciones de petróleo y gas, como Inglewood Oil Field en Los Ángeles, California, son una fuente clave de metano. Fuente:  Universal Images Group / Getty

Las reducciones de dióxido de carbono son clave, pero el último informe del IPCC también destaca los beneficios de hacer recortes a otros gases de efecto invernadero.

No hay sustituto para eliminar los combustibles fósiles y detener la liberación de dióxido de carbono a la atmósfera para evitar los efectos dolorosos y perturbadores del calentamiento global. El último informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) no deja dudas al respecto. Pero el CO 2 no es el único gas de efecto invernadero. El panel climático también destaca el problema, y ​​la oportunidad, que plantea el metano, que ha contribuido hasta con 0,5 ° C de calentamiento desde la época preindustrial, solo superado por el CO 2 .

El metano es el componente principal del gas natural, cuya popularidad como fuente relativamente limpia de energía fósil se ha disparado en más del 50% en las últimas dos décadas. En los Estados Unidos y la Unión Europea, los suministros de gas natural baratos y abundantes, obtenidos en buena parte del controvertido fracking hidráulico, han ayudado a desplazar al carbón. Pero, en el proceso, también ha habido un coste añadido para el clima: los combustibles fósiles han ayudado a aumentar las concentraciones de metano atmosférico, que se han más que duplicado desde la época preindustrial, de alrededor de 700 partes por mil millones en volumen a casi 1.900 ppb en 2020.

El metano es motivo de preocupación porque tiene un impacto enorme en el clima. El gas constituye una pequeña fracción de nuestra atmósfera: los niveles de CO 2 son más de 200 veces más altos. Pero en los primeros 20 años después de su liberación, el metano es alrededor de 80 veces más poderoso que el CO 2 para atrapar el calor en la atmósfera de la Tierra. También se degrada mucho más rápidamente que el CO 2 , con una vida media de alrededor de una década, en comparación con varios siglos del CO 2 . Esto significa que reducir las emisiones de metano podría brindar un alivio a corto plazo mientras los gobiernos y las empresas negocian la transición más difícil de los combustibles fósiles a las energías limpias.

En un esfuerzo por reducir las emisiones de metano, los científicos han estado investigando dos preguntas relacionadas. Primero, ¿cuáles son las principales fuentes de metano? En segundo lugar, ¿dónde están los peores infractores? El ganado es la fuente más grande, responsable del 31% del total mundial, según Ilissa Ocko del Fondo de Defensa Ambiental (EDF) sin fines de lucro en la ciudad de Nueva York y sus colegas 1 . Las operaciones de petróleo y gas ocupan un cercano segundo lugar, liberando un 26%. Otras fuentes incluyen vertederos, minas de carbón, arrozales y plantas de tratamiento de agua.

Reducir el metano del ganado representa un desafío particularLa gente podría comer menos carne, pero convencer a la gente de que cambie su dieta rara vez es sencillo. Además, el consumo de carne está aumentando en los países de ingresos bajos y medianos, en consonancia con el aumento de los ingresos. Debería ser más fácil frenar las emisiones de otros sectores. En muchos casos, hacerlo no costaría nada, e incluso podría resultar rentable.

Las emisiones globales de metano podrían reducirse en un 57% para 2030 utilizando tecnologías existentes. Y casi una cuarta parte del total mundial de metano podría eliminarse sin coste neto. La industria del petróleo y el gas podría hacer la mayor diferencia aquí, ya que tiene la infraestructura y el incentivo para minimizar las pérdidas de metano: más metano en sus tuberías significa más ingresos. 

En otros sectores, los operadores de vertederos, minas de carbón y plantas de tratamiento de aguas residuales podrían capturar el gas y utilizarlo para generar electricidad. Y los productores de arroz podrían minimizar las emisiones con mejores prácticas de riego y manejo del suelo. Si estas medidas se implementaran en todo el mundo, los aumentos proyectados en el calentamiento global podrían reducirse en 0,25 ° C para 2050 y 0,5 ° C para 2100, según el estudio.

El principal problema es identificar con precisión de dónde provienen las emisiones de metano. Hace más de una década, los investigadores monitorearon el metano de los estudios de aviones utilizando sensores infrarrojos que pueden detectar gases en la luz solar reflejada desde la Tierra 2 . Hoy, los satélites son parte de este esfuerzo de monitoreoLa investigación muestra que un número relativamente pequeño de 'super-emisores' son responsables de una parte significativa de las emisiones de metano, particularmente en la industria del petróleo y el gas 3 .

La capacidad de identificar las principales fuentes de metano está preparada para avanzar en los próximos dos añosEn 2022, el EDF lanzará un satélite diseñado para identificar emisiones en grandes extensiones de tierra. Carbon Mapper, una asociación sin fines de lucro que incluye el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y la empresa Planet, con sede en San Francisco, realizará un seguimiento en 2023 con dos prototipos de satélites diseñados para rastrear metano y CO 2 a escala de instalaciones individuales.

En marzo de 2021, el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente y la Comisión Europea lanzaron el Observatorio Internacional de Emisiones de Metano para ayudar a coordinar estos esfuerzos y ayudar a los legisladores y las empresas a tomar medidas. El observatorio también tendrá acceso a inventarios de emisiones estimados de gobiernos e industria. Alrededor de 70 productores de petróleo y gas, incluidos gigantes como Shell y BP, se han comprometido a establecer objetivos claros de reducción de emisiones y a informar sobre las emisiones bajo una iniciativa liderada por Climate & Clean Air Coalition, una iniciativa internacional que involucra a gobiernos, organizaciones sin fines de lucro, empresas y otros. Este trabajo también ayudará a informar los nuevos compromisos de reducción de metano que se realizarán en la conferencia climática de la ONU en Glasgow, Reino Unido, en noviembre de 2021.

El mundo seguirá calentándose mientras se bombee CO 2 a la atmósfera. Pero frenar las emisiones de metano y otros poderosos gases de efecto invernadero podría reducir la gravedad. Es por eso que los gobiernos y las empresas deben aprovechar la oportunidad, comprando a la humanidad un poco más de tiempo para hacer lo que debe hacerse.


1. Ocko, I. B. et al. Environ. Res. Lett. 16, 054042 (2021).

2. Pétron, G. et al. J. Geophys. Res. 117, D04304 (2012).

3. Cusworth, D. H. et al. Environ. Sci. Technol. Lett. 8, 567–573 (2021).

4. Nature 596 , 461 (2021). doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-02287-y

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