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CAMBIO CLIMÁTICO. La Corriente del Golfo podría estar virando hacia un colapso irreversible

 

El debilitamiento de las corrientes oceánicas podría hacer que las temperaturas bajen drásticamente y de forma permanente en todo el hemisferio norte. (Imagen: NASA / Goddard Space Flight Center Scientific Visualization Studio)

Uno de los sistemas de corrientes oceánicas más importantes para regular el clima del hemisferio norte podría estar al borde del colapso total debido al cambio climático, reveló un nuevo estudio.

La Circulación de Reversión Meridional del Atlántico (AMOC), que incluye la Corriente del Golfo y es responsable de moderar gran parte del clima mundial, ha sufrido "una pérdida casi completa de estabilidad durante el último siglo", según un nuevo análisis. Las corrientes funcionan como una cinta transportadora para transportar agua caliente y salada hacia el norte desde los trópicos y agua fría hacia el sur a lo largo del lecho marino. Ya se había demostrado que esta cinta transportadora gigante estaba en su punto más débil en más de mil años, pero ahora podría estar virando hacia un colapso total. 

Tal colapso tendría un impacto desastroso en los sistemas climáticos globales, lo que provocaría un aumento del nivel del mar en el Atlántico; mayor enfriamiento y tormentas más poderosas en todo el hemisferio norte; y una grave interrupción de la lluvia de la que dependen miles de millones de personas para cultivar en África, América del Sur e India, según la oficina meteorológica del Reino Unido. 

El autor del estudio cree que esta transición podría ocurrir rápidamente después de que el sistema de corrientes oceánicas supere un punto de inflexión crítico.

"Los hallazgos respaldan la evaluación de que la disminución de AMOC no es solo una fluctuación o una respuesta lineal al aumento de las temperaturas, sino que probablemente significa la aproximación de un umbral crítico más allá del cual el sistema de circulación podría colapsar", dijo el autor Niklas Boers, investigador del Instituto Potsdam. para la Investigación del Impacto Climático en Alemania, dijo en un comunicado .

Los datos tomados de análisis anteriores de los núcleos de hielo del Atlántico y otros registros geológicos muestran que el AMOC puede existir en dos estados estables: un estado más fuerte y más rápido del que dependen los humanos hoy en día y otro que es mucho más lento y más débil. Según Boers, la existencia de los dos estados implica que "en principio son posibles transiciones abruptas entre los dos modos de circulación". 

Esto significa que la corriente tal como la conocemos podría debilitarse hasta alcanzar un punto de inflexión, pasando del estado más fuerte al más débil. Esto transformará rápidamente los climas en todo el hemisferio norte para que sean mucho menos templados de lo que son ahora.

La corriente de la Corriente del Golfo (roja) acelera el agua caliente hasta la costa este de los Estados Unidos, donde choca con el agua fría en el Atlántico Norte. (Imagen: Observatorio de la Tierra de la NASA)

El nuevo estudio intenta resolver un tema candente de debate entre los científicos que investigan las corrientes oceánicas: si el reciente debilitamiento de la AMOC significa que simplemente circulará un poco más lentamente pero de una manera que los humanos pueden reducir mediante la reducción de las emisiones de carbono, o si eso significa que el AMOC está a punto de cambiar a una forma permanentemente más débil que no podría revertirse durante cientos de años.

"La diferencia es crucial", dijo Boers. Si es lo último, eso significaría que "el AMOC se ha acercado a su umbral crítico, más allá del cual podría ocurrir una transición sustancial y en la práctica probablemente irreversible al modo débil".

Una mala noticia para el planeta, después de analizar la temperatura de la superficie del mar y los patrones de salinidad del Océano Atlántico, los investigadores del estudio concluyeron que el debilitamiento de la corriente a lo largo del último siglo era más probable que estuviera asociado con una pérdida irreversible de la estabilidad.

Esto se debe a que la capacidad de circulación del AMOC depende en gran medida de que el agua salada que fluye desde el sur pueda hundirse y desplazar el agua más fría del norte. Y eso, a su vez, depende de que el agua del sur sea más densa que el agua del norte para mantener el ciclo.


La densidad del agua del océano depende en gran medida de su temperatura y salinidad. Actualmente, la parte sur más salada de la corriente se vuelve más fría, y por lo tanto más densa, a medida que gana latitud. A medida que las aguas del sur se enfrían a las mismas temperaturas que las aguas del norte hacia las que fluyen, la densidad adicional aportada por la sal adicional permite que el agua del sur se hunda debajo del agua del norte menos salada, empujándola hacia el sur en un transportador global sin fin. 

Pero ahora que las temperaturas más altas y la entrada de agua dulce de las capas de hielo que se derriten han hecho que el agua sea más cálida y menos salada, la corriente se está volviendo cada vez menos densa y menos capaz de hundirse. Esto podría amenazar con detener todo el flujo del AMOC y crear un cambio devastador e irreversible en los sistemas climáticos globales, dijeron los investigadores.

El umbral crítico después del cual ocurre el colapso podría alcanzarse mucho antes de lo que los científicos pensaron en un principio.

El equipo agregó que, aunque la fuerza de las contribuciones hechas por los diversos factores a la desaceleración de la corriente aún no se había comparado entre sí, todos los factores estaban relacionados con el cambio climático causado por el hombre.

Los investigadores publicaron sus hallazgos el 5 de agosto en la revista Nature Climate Change.

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