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SOCIEDAD. ¿El envejecimiento es una enfermedad? Tratarlo como tal puede tener un alto valor económico

 


Vivimos más tiempo, pero no necesariamente mejor. Dado que se prevé que la población mayor de 65 años se duplique para el año 2060, con uno de cada cinco residentes en edad de jubilación, también lo hará el número de personas que necesiten servicios de atención e inversión públicos a largo plazo.

Un nuevo estudio sugiere que enfocarse en el envejecimiento en sí mismo, en lugar de las enfermedades individuales asociadas con él, podría ser el secreto para combatir muchos costes de atención médica tradicionalmente asociados con el envejecimiento.

A medida que envejecemos, hay ciertas complicaciones que es más probable que desarrollemos como resultado de la senescencia (el proceso de deterioro con la edad) en sí.

El envejecimiento (cambios biológicos a lo largo del tiempo que conducen a la descomposición y eventualmente a la muerte) aumenta el riesgo de enfermedades crónicas como diabetes tipo 2, enfermedades cardíacas, cáncer y enfermedad de Alzheimer. A medida que la  aumentó a lo largo del siglo XX, y se prevé que aumente otros seis años para el año 2060, el impacto de estas enfermedades asociadas con la edad se ha vuelto más pronunciado.

El enfoque médico tradicional ha sido tratar las enfermedades a medida que aparecen. Un campo en alza conocido como "geociencia" en cambio hace la pregunta: ¿Qué pasaría si pudiéramos extender el número de años que estamos sanos, en lugar de simplemente expandir nuestro número de años?

La investigación médica se está moviendo no solo hacia la aplicación de curas sobre los síntomas de la enfermedad, sino hacia la principal causa de raíz de todas las enfermedades importantes, que es el envejecimiento en sí mismo.

Al centrarse en  que tienen como objetivo retrasar la fragilidad y la discapacidad que acompaña a la edad, los expertos en el campo intentan ralentizar, y en el futuro, incluso revertir, las realidades biológicas del envejecimiento.

El estudio comparó las intervenciones actuales basadas en enfermedades con un escenario de prueba que usa metformina, un medicamento para la diabetes que parece proteger contra las enfermedades relacionadas con la edad, pero que actualmente no está aprobado para su uso sin receta, como una intervención hipotética contra el envejecimiento que aumentaría el "vida útil" así como la vida útil.

Los resultados fueron difíciles de pasar por alto

Los investigadores encontraron que aumentar la esperanza de vida "saludable" en sólo 2,6 años podría resultar en un valor de 100 mil millones de euros para la economía.

"Reduciría los incidentes de cáncer, demencia, enfermedades cardiovasculares y fragilidad", dijeron los autores del estudio. "En total, gastamos el 17 por ciento de todo lo que generamos en , y en gran parte eso se gasta en el último año de vida".

El caso de EE.UU., donde los seguros médicos son en su mayoría privados, es un buen ejemplo. Actualmente, una persona que cumpla 65 años en los próximos años gastará entre $ 142.000 y $ 176.000 en promedio en cuidados a largo plazo durante su vida, según un informe reciente encargado por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU. el quince por ciento de los estadounidenses mayores de 65 años vivirán con al menos dos discapacidades para el año 2065, encontró el mismo informe, lo que aumentará aún más la necesidad de asistencia en la vida diaria.

Las intervenciones diseñadas para crear un envejecimiento más lento y saludable podrían tener grandes beneficios porque hay un  , argumentan los autores del nuevo estudio: cuanto más exitosa es una sociedad para garantizar que sus residentes puedan mantenerse saludables a medida que envejecen, mayor es la demanda de y rentabilidad económica de las innovaciones posteriores relacionadas con la edad.

Florida no es ajena a la búsqueda de la fuente de la juventud; después de todo, llevó a Ponce de León a explorar el estado en 1513. Y aunque el concepto de "curar el envejecimiento" puede parecer elevado, los avances recientes sugieren que el poder de reducir algunos de sus efectos negativos en nuestra biología puede estar al alcance.

Los investigadores de la Clínica Mayo han demostrado que un determinado cóctel de medicamentos puede eliminar las células senescentes en ratones mayores, aumentando su esperanza de vida y retrasando un grupo de enfermedades relacionadas con la edad en más de un mes. Los primeros estudios en humanos han mostrado una promesa tentativa similar.

La metformina también está a punto de someterse a una serie de ensayos clínicos para estudiar su eficacia como tratamiento antienvejecimiento en humanos.

Para algunos, estos desarrollos apuntan a objetivos ambiciosos más amplios: los científicos que estudian biología aún tienen que descubrir pruebas de que la muerte es inevitable. ¿Cuánto tiempo podemos vivir, deberían continuar los avances relacionados con la edad? Y éticamente, ¿debería ser realmente el objetivo "curar" el envejecimiento? ¿No es envejecer y morir una parte normal de la vida?

Dijimos que el cáncer y las enfermedades cardíacas eran 'naturales' hace 100 años. Ahora, ¿aceptaría si un médico le dijera que tiene un nudo en la garganta y lo descarta como natural? Entonces, ¿por qué lo aceptamos para el envejecimiento?.

Más información: Andrew J. Scott et al, The economic value of targeting aging, Nature Aging (2021). DOI: 10.1038/s43587-021-00080-0

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