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SOCIEDAD. ¿Cómo está China convirtiendo los desiertos en tierras cultivables?

 

Julia Volk / pexels

La idea de convertir los desiertos en bosques parece prometedora, pero ¿cuán tangible es?

Un informe de la ONU revela que las tierras secas, incluidas vastas áreas de desierto,  cubren el 41,3% de la superficie terrestre total de la Tierra. ¿Qué pasaría si grandes extensiones de esta tierra pudieran convertirse en tierra fértil capaz de producir cosechas? Esta es una pregunta particularmente importante en China, que  tiene una superficie total de 3,5 millones de millas cuadradas, pero solo el 12% de las cuales es cultivable. 

En 2016, investigadores de la Universidad Chongqing Jiaotong de China afirmaron haber desarrollado una nueva tecnología que puede convertir el desierto en tierra cultivable. 

A primera vista, la idea de convertir los desiertos en tierras de cultivo parece beneficiosa para la agricultura, la economía, la reforestación y el manejo de los recursos naturales. Sin embargo, el impacto de convertir el desierto y los pastizales en tierras cultivables ¿podría tener repercusiones a gran escala en el clima, la biodiversidad y el equilibrio ecológico general de la Tierra?.


La tecnología desarrollada por los investigadores de la Universidad de Chongqing Jiaotong involucra una pasta hecha de celulosa vegetal, que puede mejorar en gran medida la capacidad de las arenas del desierto para retener agua, minerales, aire, microbios y nutrientes esenciales para el crecimiento de las plantas.

Esta pasta se aplicó a una parcela arenosa de 1,6 hectáreas  en el desierto de Ulan Buh , en la Región Autónoma de Mongolia. Con el tiempo, la parcela se transformó en una tierra de cultivo fértil capaz de producir tomates, arroz, sandía, girasoles y maíz.

El profesor Yang Qingguo, de la Universidad de Jiaotong, explicó que "los costos de los materiales artificiales y las máquinas para transformar la arena en el suelo son más bajos en comparación con la agricultura ambiental controlada y la recuperación". 

Según los investigadores chinos, las plantas cultivadas en la parcela arenosa produjeron un mayor rendimiento de los cultivos, utilizando la misma cantidad de agua necesaria para cultivar cultivos en suelos normalmente arables. Además, la cantidad de fertilizante necesaria para producir los cultivos fue menor de lo que generalmente se requiere para el crecimiento de hortalizas en otros suelos.   

Esta  investigación fue realizada por los científicos Yi Zhijian y Zhao Chaohua, y sus resultados se publicaron en 2016 en  la  revista en inglés  Engineering, publicada por la Academia China de Ingeniería (CAE). La técnica emprendida por los investigadores también fue presentada en la Convención de las Naciones Unidas de Lucha contra la Desertificación (CLD), una iniciativa iniciada en 1994, con el objetivo de detener el avance de la  desertificación  para 2030 mediante el uso de la cooperación global y estrategias a largo plazo. 

El Programa Forestal de Refugio de Three-North en China

Fuente:  Suzy Hazelwood / pexels

El trabajo de investigación de la Universidad de Jiatong no es el primer intento chino de convertir el desierto en tierra fértil. China lanzó un programa mucho más ambicioso en 1978, conocido como el Programa Forestal de Refugio de Tres Norte, y a menudo denominado Programa de Cinturones de Refugio de Tres Norte o Gran Muralla Verde. El objetivo de este programa es detener la expansión del vasto desierto de Gobi e iniciar  proyectos de reforestación en las regiones noreste, norte y noroeste.

Hasta ahora, el programa ha frenado efectivamente la expansión de la desertificación y ha ayudado a prevenir tormentas de arena y la erosión del suelo, conservar el agua y el suelo y salvaguardar la agricultura en la región.

El Programa de Refugio Forestal tiene una fecha de finalización proyectada de 2050, momento en el cual se estima que 35 millones de hectáreas proyectadas (87 millones de acres) de tierra se habrán convertido en bosques. El gobierno chino afirma que es la iniciativa de reforestación más grande del mundo. 

En las últimas cuatro décadas se han plantado más de 7,88 millones de hectáreas de árboles rompevientos, se han revertido 336.200 kilómetros cuadrados de desertificación y se han protegido o restaurado más de 10 millones de hectáreas de pastizales, según un informe publicado por la Academia China de Ciencias.

Al mismo tiempo, en la meseta de Loess, la cobertura de pastos y bosques se ha incrementado en aproximadamente un 60% y la acumulación de sedimentos en el río Amarillo se ha reducido considerablemente.  Las imágenes de satélite de la NASA  confirman que la cubierta forestal ha aumentado en China durante los últimos 20 años debido a los diversos esfuerzos de conservación lanzados por el gobierno chino. 

Incremento de la vegetación en India y China. Fuente: Observatorio de la Tierra de la NASA


Sin embargo, algunos elementos del proyecto se han considerado controvertidos. Por ejemplo, durante los primeros años del proyecto, se adoptó el monocultivo en algunas áreas, lo que redujo la biodiversidad de las especies y provocó la propagación de enfermedades de las plantas.

Jennifer L. Turner, directora del Foro Ambiental de China en el Woodrow Wilson Center con sede en DC, dijo a la revista National Geographic en 2017 que "con la Gran Muralla Verde, la gente está plantando muchos árboles en grandes ceremonias para detener la desertificación, pero luego nadie se ocupa de ellos y mueren".

La revista también señaló que la forestación puede exceder la capacidad de carga de la tierra, condenando a los árboles a una muerte eventual sin la constante intervención humana. Por esta razón, en 2008, el  Banco Mundial recomendó a China  centrarse más en la calidad que en la cantidad en algunas áreas del proyecto .

A pesar de algunos problemas iniciales, China ha continuado con el proyecto de forestación más grande del mundo y esto ha dado lugar a algunos resultados positivos. Desde que comenzó el proyecto, la región norte ha sido testigo de un crecimiento de la cubierta verde del 5% al ​​13,5%, y algunas secciones del desierto de Gobi ahora están floreciendo con vegetación saludable, suelo fértil y aumento de las precipitaciones.    

El desierto de Maowusu en China ha desaparecido del mapa

Otro gran avance se produjo en la forma de reemplazar el desierto de Maowusu en la región de Mongolia Interior del norte de China por un frondoso bosque. Para 2020 , el 93,24% del desierto de Maowusu había sido restaurado con vegetación, y las áreas desérticas, que anteriormente estaban clasificadas entre las cuatro más grandes de China, ahora casi han desaparecido del mapa.

Más allá de la Gran Muralla Verde, China ha tomado otras medidas para detener el crecimiento de los desiertos. Una serie de leyes aprobadas a principios de la década de 2000 también abordaron el problema con los esfuerzos para devolver algunas tierras agrícolas y de pastoreo a un estado de cubierta forestal o pastizal.

Más intentos en todo el mundo para transformar los desiertos en bosques

Fuente:  Quang Nguyen Vinh / pexels

Una mayor cobertura verde podría significar una mayor seguridad alimentaria, más lluvias, mayor rendimiento, menor erosión del suelo y menos degradación de la tierra. Además de los que trabajan en China, hay muchos investigadores que trabajan en tecnología y proyectos de forestación. 

Liquid Nano Clay (LNC), un tratamiento de arena especial que puede cambiar el carácter seco de las partículas de arena por medio de una capa de arcilla y les permite retener el agua, fue desarrollado por el científico noruego Kristian Morten Olesen en 2005. Olesen afirma que usar este método, cualquier arena de mala calidad se puede convertir rápidamente en suelo de alto rendimiento. 

En 2018, Desert Control, la compañía fundada por Olesen, se unió al Centro Internacional de Agricultura Biosalina (ICBA) de Dubai para realizar experimentos de laboratorio y de campo para demostrar el potencial de LNC para transformar las tierras desérticas de los EAU en exuberantes y verdes regiones fértiles. Faisal Al Shimmari , un innovador de los Emiratos Árabes Unidos, realizó un experimento en el que cultivó dos tierras, una tratada con LNC y la otra sin LNC. Descubrió que la tierra tratada con LNC consumía solo 81 metros cúbicos de agua para producir cultivos en comparación con los 137 metros cúbicos de agua utilizados por el área no tratada. Emocionado con este éxito inicial, Desert Control ahora planea impulsar su producción de nanoarcilla para intensificar aún más el proceso de reforestación del desierto en los Emiratos Árabes Unidos, mientras que el gobierno de los Emiratos Árabes Unidos también ve a LNC como una oportunidad para aumentar la seguridad alimentaria  en el país.

El riego por pivote central, una técnica eficiente de distribución de agua desarrollada por el agricultor estadounidense Frank Zybach en la década de 1940, y a la que se le atribuye haber ayudado a restaurar la tierra después del "Dust Bowl", ahora se practica ampliamente en regiones áridas como Libia, India. y los Emiratos Árabes Unidos. El sistema está  diseñado para minimizar la pérdida de agua por evaporación, utilizando una combinación de métodos de riego por aspersión y goteo que alimentan el agua desde un punto de pivote dentro de un círculo.

Más del 90% de la superficie terrestre total de Egipto es desierto, pero el país está firmemente comprometido con detener la desertificación y convertir su tierra árida en tierra cultivable. A lo largo de las décadas, Egipto se ha involucrado en una serie de proyectos de forestación y des-desertificación, incluido el uso de nanoarcillas y la formación del suelo con compost. Entre 1998 y 2020, el proyecto Serapium Forest reemplazó  200 hectáreas (494 acres) de tierra desértica con árboles, utilizando aguas residuales tratadas.  En los próximos años, el gobierno espera lanzar proyectos similares para generar más tierra cultivable.

En 2007, 11 países del continente africano se unieron bajo el liderazgo de la Unión Africana para establecer la Gran Muralla Verde Africana. Este gran proyecto de forestación tiene el objetivo de crear un corredor verde de 8.000 km de largo en África para 2030. Como resultado del proyecto de la Gran Muralla Verde, Senegal ha logrado restaurar 800.000 hectáreas de tierras degradadas, Níger ha plantado 149 millones de plantas y Etiopía ha logrado cultivar 5.500 millones de plantas y plántulas para las comunidades locales. Sin embargo, más de la mitad del cronograma del proyecto, ha cubierto solo el 4% de su área objetivo.

La isla de Mauji, un páramo yermo en Assam, India, fue convertida en un bosque productivo que se extiende a lo largo de 550 hectáreas de tierra, por Jadav Payeng, quien ha sido apodado el hombre del bosque de la India. Jadav comenzó a plantar árboles cuando era adolescente para evitar la erosión del suelo y continuó plantando árboles en toda la región de Mauji durante los siguientes 40 años. Recientemente, se unió a la Fundación Azteca, una ONG que tiene como objetivo plantar 7 millones de árboles en México en los próximos años.

En 2019, el gobierno de la India introdujo el concepto de la Gran Muralla Verde de la India, un corredor verde de 1400 km de largo que se desarrollaría desde Porbandar hasta Panipat, y podría restaurar las tierras secas del país mediante una extensa forestación. 

Shyam Sundar Jyani, ganador del premio Land for Life 2021 de la CNULD, ha plantado más de 2,5 millones de árboles en el seco estado de Rajasthan, India. Se centró en la plantación de árboles de especies autóctonas y, mediante sus campañas de base, inspiró a miles de aldeanos para la plantación de árboles en diferentes zonas áridas de Rajasthan. 

¿Y si todos los desiertos se vuelven verdes y fértiles?

Si todos los desiertos de la Tierra se vuelven fértiles, esto tendría una serie de consecuencias, tanto positivas como negativas para la vida en la Tierra.

La inseguridad alimentaria es un problema mundial grave en la actualidad. Según  un informe de la ONU de 2019,   alrededor de 750 millones de personas se enfrentan actualmente a niveles altos o extremos de inseguridad alimentaria. Con suficiente tierra cultivable, existe la posibilidad de que el sector agrícola se expanda lo suficiente como para poner fin a la inseguridad alimentaria.

Menos desiertos podría significar que habría más tierra disponible para los animales del bosque y las especies de plantas, lo que conduciría a un aumento de la biodiversidad. Sin embargo, al mismo tiempo, la extinción o reducción de especies desérticas podría conducir a un desequilibrio ecológico.

Los desiertos juegan un papel clave en la regulación de la temperatura de la tierra, y su condición seca promueve la concentración y formación de minerales útiles como potasio, borato, yeso, nitrato, etc. Si todos los desiertos de nuestro planeta desaparecen, es probable que esto afecte negativamente el clima de la tierra, y podría haber una cuestión de la disponibilidad continua de varios minerales. 

Aparte de la gran variedad de especies de plantas y animales que pueden no sobrevivir sin los desiertos, hay 2.100 millones de seres humanos que han hecho de las tierras secas su hogar y están bien adaptados al estilo de vida del desierto. Esas comunidades pueden luchar por la existencia en ausencia de tierras secas y tendrían que adaptarse a nuevas formas de vida.    

Los bosques se han promocionado durante mucho tiempo como un sistema natural para el secuestro de carbono, lo que significa que más bosques podrían reducir el calentamiento global. Sin embargo, aunque los árboles absorben carbono a través de la fotosíntesis, también emiten una gama compleja de sustancias químicas, algunas de las cuales pueden calentar el planeta. Los árboles con hojas oscuras también pueden elevar la temperatura al absorber la luz solar. Una investigación reciente sugiere que los efectos del calentamiento de los bosques podrían compensar parcial o totalmente su capacidad de enfriamiento.

Los bosques en lugar de los desiertos podrían traer más lluvias y un aumento en la disponibilidad de agua dulce. Esto sería un gran alivio para una quinta parte de la población humana que actualmente enfrenta escasez de agua. Sin embargo, esto también tendría un efecto desconocido y de gran alcance en el clima general del planeta.


El enverdecimiento del desierto es una tarea desafiante, pero los experimentos llevados a cabo en China y otras partes del mundo para implementar la reforestación del desierto a gran escala han generado esperanzas de un futuro saludable y lleno de recursos.

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