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PLANTAS. Por qué los científicos plantan girasoles después de desastres nucleares

 


Un catastrófico terremoto de magnitud 9,0, seguido rápidamente por un tsunami masivo, golpeó las prefecturas de Miyagi y Fukushima y dejó decenas de miles de muertos a su paso. Luego, como un final devastador, la planta nuclear de Fukushima Daiichi en Ōkuma sufrió una serie de explosiones, liberando desechos radiactivos tóxicos en el medio ambiente circundante.

Las secuelas de lo que se conoce localmente como "3.11" todavía se sienten hoy, mientras Japón se esfuerza por encontrar formas de lidiar con el millón de toneladas de aguas residuales radiactivas y la mitad de los desechos sólidos. Pero entre todas las controversias y las soluciones de alta tecnología, hay un programa de limpieza que quizás se haya perdido: los girasoles.

"Plantamos girasoles, mostaza de campo, amaranto y cresta de gallo, que se cree que absorben la radiación", dijo a Reuters Koyu Abe, monje jefe del cercano templo budista Joenji, unos meses después del desastre. “Hasta ahora hemos cultivado al menos 200.000 flores… y distribuido muchas más semillas. Al menos 8 millones de girasoles que florecen en Fukushima se originaron aquí ".

Pero esto está lejos de ser una sabiduría popular japonesa: hay ciencia sólida que lo respalda. Resulta que los girasoles son fantásticos para limpiar los desechos radiactivos del medio ambiente, razón por la cual se plantaron en masa a raíz del desastre de Chernobyl de 1986.

"Los girasoles son realmente buenos para absorber ciertos isótopos radiactivos", explicó el científico del suelo Michael Blaylock en una entrevista de 2011. "Y esa es realmente la conexión entre los girasoles y las plantas de energía nuclear que hemos descubierto ... algunas de las consecuencias del accidente de Chernobyl que pudimos abordar mediante la plantación de girasoles en las áreas afectadas".


Helianthus annuus, llamado comúnmente girasol, calom, jáquima, maravilla, mirasol, tlapololote o maíz de teja. Planta de origen americano. Francisco Pizarro lo encontró en Tahuantinsuyo, donde los nativos veneraban una imagen de girasol. Imagen: Pixabay


Entonces, ¿por qué girasoles? 

Las plantas jubilosas no fueron elegidas por su apariencia, aunque eso ciertamente es una ventaja. Los girasoles tienen una gran cantidad de propiedades prácticas que los hacen ideales para el trabajo de limpieza nuclear: crecen rápida, fácilmente y prácticamente en cualquier lugar. Aún mejor, almacenan la mayor parte de su biomasa en las hojas y los tallos, por lo que el material radiactivo absorbido por las plantas se puede eliminar sin tener que desenterrar las raíces.

La fitorremediación, o el uso de plantas para eliminar las toxinas del medio ambiente, fue un gran éxito en Chernobyl, donde el desastre nuclear dejó el suelo y el agua cercanos cargados de elementos radiactivos cesio y estroncio. El proceso funciona porque los isótopos "imitan" los nutrientes que el girasol absorbería naturalmente: el cesio imita al potasio, que las plantas necesitan para la fotosíntesis, y el estroncio pasa al calcio, que proporciona apoyo estructural.

“Fue muy efectivo para el agua”, explicó Blaylock. "El suelo fue una historia un poco diferente porque el cesio en el suelo es un poco complicado". "Pero en el conjunto de circunstancias adecuadas, podrían ser eficaces para eliminar esos contaminantes del suelo [en Fukushima]".

Desafortunadamente, a pesar del éxito en Chernobyl, los esfuerzos de fitorremediación en Fukushima finalmente se consideraron un fracaso. No existe mucha literatura sobre el experimento, pero los pocos análisis que se llevaron a cabo no lograron encontrar ninguna planta que pudiera reducir efectivamente los niveles de isótopos radiactivos en el suelo.

Sin embargo, hasta cierto punto, esto no debería sorprender : simplemente había demasiadas diferencias entre Fukushima y Chernobyl para que los experimentos funcionaran de la misma manera.

A Chernobyl se llegó varios años después del hecho y eso dio mucho tiempo para que el cesio se fijara en el suelo, y se volverá muy dependiente de los tipos de suelo. Los suelos que tienen un contenido muy alto de mica, ciertas arcillas, serán muy difíciles de eliminar el cesio una vez que éste se haya fijado.

Pero a pesar de que los girasoles no pudieron salvar a Fukushima de las consecuencias, sí ayudaron a la recuperación de otras formas, incluida la psicológica. Más allá de su éxito en la limpieza de áreas radiactivas, los campos de girasoles ofrecen un alivio del miedo nuclear y una vista brillante para los ojos doloridos. Los miembros de la comunidad se unen en torno al esfuerzo y plantan flores por toda su ciudad convaleciente. Obtenga más información sobre los esfuerzos de limpieza aquí .

El alcance del papel del girasol como el medio más eficaz y no invasivo para limpiar la radiación nuclear sigue siendo totalmente desconocido, pero la promesa y las posibilidades inherentes a la biología de la planta se revelan constantemente. Por cierto, el girasol es un símbolo internacional del desarme nuclear, otro indicio sutil de que los pequeños actos de jardinería pueden cambiar el mundo.

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