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MEDIO AMBIENTE. ¿Qué sucede con los desechos electrónicos cuando se reciclan?

 


A nivel mundial, los desechos electrónicos constituyen más del 5% de todos los desechos sólidos urbanos. Estos productos electrónicos desechados, comúnmente denominados “desechos electrónicos”, a menudo terminan en el vertedero, pero no deberían. Algunos de estos elementos se pueden reparar o reutilizar si aún funcionan. Si se rompen irreparablemente, los desechos electrónicos deben reciclarse para recuperar materiales reutilizables.

Los teléfonos celulares, ordenadores, televisores, reproductores de DVD, equipos de sonido e impresoras se encuentran entre los productos electrónicos más comunes que se pueden restaurar o reciclar. Otros incluyen microondas, refrigeradores, acondicionadores de aire, lámparas, juguetes, consolas de videojuegos y herramientas eléctricas.

El reciclaje de desechos electrónicos recupera materiales útiles, incluidos metales valiosos como el oro o el cobre, que los fabricantes pueden utilizar para fabricar nuevos productos. Esto reduce la energía necesaria para extraer, refinar y fabricar nuevos materiales y reduce la contaminación y las emisiones de gases de efecto invernadero. La Agencia de Protección Ambiental (EPA) establece que al reciclar 1 millón de teléfonos celulares, se pueden recuperar unas 35,000 libras de cobre, 33 libras de paladio, 772 libras de plata y 75 libras de oro.

Sin embargo, las estimaciones actuales muestran que solo entre el 15% y el 20% de todos los desechos electrónicos se reciclan a nivel internacional. La mayoría de los desechos electrónicos terminan en vertederos o se incineran, desperdiciando recursos útiles y liberando sustancias químicas tóxicas y otros contaminantes, como plomo, mercurio y cadmio, en el suelo, las aguas subterráneas y la atmósfera en detrimento del medio ambiente . Entonces, ¿qué sucede exactamente con los desechos electrónicos cuando se reciclan?

Porcentaje de residuos electrónicos por tipo de aparato en la UE 


Exportación de desechos electrónicos

En 2016, se produjeron casi 45 millones de toneladas de desechos electrónicos en todo el mundo. Según informes de las Naciones Unidas, Estados Unidos produce el 14% (más de 6 millones de toneladas) de los desechos electrónicos del mundo. De los desechos electrónicos que se reciclan, gran parte de ellos se envían primero al extranjero para separar las partes utilizables y extraer los metales para su reutilización en nuevos productos.

Para las empresas de reciclaje en los Estados Unidos o Europa, a menudo es más barato que la mano de obra necesaria para separar y derretir los desechos electrónicos se subcontrate a países como China o India. Por lo tanto, en la actualidad, entre el 50% y el 80% de los desechos electrónicos recolectados por los recicladores se "exporta". La ONU informó que China es el destino número uno para los desechos electrónicos exportados, y señaló que se estima que el 70% de los desechos electrónicos del mundo terminan allí.

Peligros del reciclaje electrónico

El manejo de materiales peligrosos y / o tóxicos presenta importantes riesgos potenciales para la salud de los trabajadores empleados en el procesamiento de desechos electrónicos. Específicamente, procesos como el desmantelamiento de componentes, el procesamiento químico y la incineración pueden producir exposición directa e inhalación de sustancias peligrosas. Uno de esos peligros comunes es la exposición al plomo y otros metales tóxicos. Otro ejemplo de sustancia peligrosa que se encuentra en el reciclaje electrónico es el mercurio, que puede ser una neurotoxina peligrosa.

Si las instalaciones carecen de protocolos de seguridad adecuados, existe un riesgo constante de exposición a sustancias peligrosas para los trabajadores y las comunidades cercanas. Por ejemplo, la quema de alambres y cables aumenta la concentración de dioxinas, toxinas que se sabe que aumentan el riesgo de cáncer si los trabajadores o los residentes cercanos las inhalan. Asimismo, las dioxinas pueden contribuir a la contaminación general del aire.

En algunas naciones en desarrollo, las personas que trabajan en estos trabajos tienen oportunidades económicas muy limitadas. Entonces, a pesar de los riesgos para la salud, la industria del reciclaje es una buena oportunidad de empleo.

Cómo se procesan los desechos electrónicos

El reciclaje de desechos electrónicos es en gran parte un proceso de separación de plásticos de metales y circuitos internos. La eficiencia en esta separación de materiales es la base del reciclaje de productos electrónicos económicamente viable porque la corriente de desechos electrónicos debe procesarse de manera que separe los productos básicos que se pueden usar para fabricar nuevos productos. Como resultado, el primer paso habitual en el procesamiento de desechos electrónicos es triturar mecánicamente los productos en trozos diminutos.

Los procesos de reciclaje específicos varían según los materiales que se reciclan y las tecnologías utilizadas, pero hay algunos pasos comunes. Por ejemplo, en la instalación de reciclaje, los trabajadores pueden separar el hierro y el acero del flujo de desechos en una cinta transportadora con un poderoso imán superior que levanta el hierro y el acero para que pueda prepararse para la reventa como acero reciclado.

El procesamiento mecánico adicional separa el aluminio, el cobre y las placas de circuito. Esto deja el flujo de material en su mayoría como plástico. A menudo, la tecnología de separación de agua se utiliza para separar el vidrio de los plásticos. El paso final es ubicar y extraer cualquier metal restante de los plásticos para filtrar aún más la corriente de material. Los materiales separados se preparan para la venta como materias primas utilizables para la producción de nuevos productos electrónicos u otros productos.

Tasa de reciclaje de residuos electrónicos en la UE

Menos del 40% de todos los desechos electrónicos en la UE se reciclan , el resto no se clasifica. Las prácticas de reciclaje varían entre los países de la UE. En 2017, Croacia recicló el 81% de todos los desechos electrónicos y eléctricos, mientras que en Malta, la cifra fue del 21%.

Los equipos eléctricos y electrónicos desechados contienen materiales potencialmente dañinos que contaminan el medio ambiente y aumentan los riesgos para las personas involucradas en el reciclaje de desechos electrónicos. Para contrarrestar este problema, la UE ha aprobado una legislación para prevenir el uso de ciertos productos químicos, como el plomo.

Muchos minerales raros que se necesitan en la tecnología moderna provienen de países que no respetan los derechos humanos. Para evitar apoyar inadvertidamente los conflictos armados y los abusos contra los derechos humanos, los eurodiputados han adoptado normas que exigen a los importadores europeos de minerales de tierras raras que verifiquen los antecedentes de sus proveedores.

En marzo de 2020, la Comisión Europea presentó un nuevo plan de acción de economía circular que tiene como una de sus prioridades la reducción de residuos electrónicos y eléctricos. La propuesta describe específicamente objetivos inmediatos como crear el "derecho a reparar" y mejorar la reutilización en general, la introducción de un cargador común y el establecimiento de un sistema de recompensas para fomentar el reciclaje de productos electrónicos.


 Tasas de reciclaje de desechos electrónicos por país de la UE 

En febrero de 2021, el Parlamento adoptó una resolución sobre el nuevo plan de acción de economía circular exigiendo medidas adicionales para lograr una economía totalmente circular, libre de tóxicos y neutral en carbono para 2050, incluidas normas de reciclaje más estrictas y objetivos vinculantes para el uso de materiales y consumo para 2030.

En el campo de los desechos electrónicos, los eurodiputados quieren que la UE promueva una vida útil más larga del producto mediante la reutilización y la capacidad de reparación.

En 2017, el mundo generó 44,7 millones de toneladas métricas de desechos electrónicos y solo el 20% se recicló correctamente

La economía del reciclaje de desechos electrónicos

IBISWorld estimó que los ingresos generados por la industria de reciclaje de productos electrónicos solo de EE.UU. alcanzarán casi los $ 15 mil millones en 2019. Aunque la cantidad de desechos electrónicos está creciendo rápidamente, la calidad de los desechos electrónicos puede estar disminuyendo. Los dispositivos son cada vez más pequeños y, por lo tanto, utilizan menos metales preciosos. A su vez, el valor de los materiales en muchos dispositivos eléctricos ha caído drásticamente. 

La caída de los precios mundiales pagados por los productos reciclados ha reducido los márgenes de beneficio y ha perjudicado a los recicladores de productos electrónicos. Otro obstáculo es que muchos productos más nuevos se fabrican de manera que dificultan su reciclaje, reparación o reutilización.

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