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MEDIO AMBIENTE. ¿Qué elementos nocivos hay en el humo de un incendio?

 

Incendio en el Cabo de Creus, Julio 2021. El humo se eleva a varios kilómetros de altura y el viento lo transporta a largas distancias. (Fuente: ABC)

Qué hay exactamente en el humo de un incendio forestal depende de algunas cosas clave: qué se está quemando: pasto, matorrales o árboles; la temperatura: ¿está ardiendo o simplemente humeando? y la distancia entre la persona que respira el humo y el fuego que lo produce.

La distancia afecta la capacidad del humo de "envejecer", es decir, que el sol y otras sustancias químicas del aire actúen sobre él a medida que viaja. El envejecimiento puede volverlo más tóxicoEs importante destacar que las partículas grandes, como las que la mayoría de la gente considera cenizas, no suelen viajar tan lejos del fuego, pero las partículas pequeñas, o aerosoles, pueden viajar través de los continentes .

El humo de los incendios forestales contiene miles de compuestos individuales , que incluyen monóxido de carbono, compuestos orgánicos volátiles, dióxido de carbono, hidrocarburos y óxidos de nitrógeno. El contaminante más común en masa son las partículas de menos de 2,5 micrómetros de diámetro, aproximadamente 50 veces más pequeñas que un grano de arena. Su prevalencia es una de las razones por las que las autoridades sanitarias emiten advertencias sobre la calidad del aire utilizando PM 2.5 como métrica.

Un estudio sobre el humo del Camp Fire de 2018 en California (EE.UU.), encontró niveles peligrosos de plomo en el humo que soplaba a favor del viento mientras el fuego quemaba Paradise, California. Los metales, que se han relacionado con daños a la salud, incluida la presión arterial alta y efectos en el desarrollo en niños con exposición prolongada, viajaron más de 150 millas arrastrados por el viento, con concentraciones 50 veces superiores al promedio en algunas áreas.

Pronóstico de la NOAA del desplazamiento del humo basado en el lugar donde ardían los incendios el 15 de julio de 2021. Se puede apreciar que se extiende por buena parte de la mayoría de los estados del norte de EE.UU. alcanzando la costa este. NOAA

¿Qué le hace ese humo al cuerpo humano?

Hay otra razón por la que se usa PM2.5 para hacer recomendaciones de salud : define el límite para las partículas que pueden viajar profundamente a los pulmones y causar el mayor daño.

El cuerpo humano está equipado con mecanismos de defensa naturales contra partículas mayores a PM2.5. A modo de ejemplo, si alguna vez tosieron flemas o se sonaron la nariz después de estar alrededor de una fogata y descubrieron moco negro o marrón en el tejido, han sido testigos de primera mano de estos mecanismos.

Las partículas realmente pequeñas pasan por alto estas defensas y perturban los sacos de aire donde el oxígeno pasa a la sangre. Afortunadamente, tenemos células inmunes especializadas presentes llamadas macrófagos. Su trabajo es buscar material extraño y eliminarlo o destruirlo. Sin embargo, varios estudios han demostrado que la exposición repetida a niveles elevados de humo de leña puede suprimir los macrófagos, lo que aumenta la inflamación pulmonar.

La dosis, la frecuencia y la duración son factores importantes cuando se trata de la exposición al humo. La exposición a corto plazo puede irritar los ojos y la garganta. La exposición prolongada al humo de los incendios forestales durante días o semanas, o respirar humo denso, puede aumentar el riesgo de daño pulmonar y también puede contribuir a problemas cardiovascularesTeniendo en cuenta que el trabajo de los macrófagos es eliminar el material extraño, incluidas las partículas de humo y los patógenos, es razonable establecer una conexión entre la exposición al humo y el riesgo de infección viral.

La evidencia reciente sugiere que la exposición a largo plazo a PM2.5 puede hacer que el coronavirus sea más mortal. Un estudio a nivel nacional encontró que incluso un pequeño aumento en PM2.5 de un condado de EE.UU. a otro se asoció con un gran aumento en la tasa de muerte por COVID-19.

Una corriente en chorro de oeste a este ha llevado el humo a través del Océano Atlántico hacia el Reino Unido. Los incendios forestales que asolan la costa oeste de los EE.UU. en Julio 2021 han provocado que el humo se eleve a 8.000 kilómetros hasta el Reino Unido Fuente: NOAA


¿Qué puedes hacer para mantenerte saludable?

Este es el consejo que le daría a cualquiera que se encuentre a favor del viento de un incendio forestal. Manténgase informado sobre la calidad del aire mediante la identificación de recursos locales para alertas de calidad del aire, información sobre incendios activos y recomendaciones para mejores prácticas de salud.

Si es posible, evite estar al aire libre o realizar actividades extenuantes, como correr o andar en bicicleta, cuando haya una advertencia sobre la calidad del aire en su área.

Tenga en cuenta que no todas las mascarillas protegen contra las partículas de humo. La mayoría de las máscaras de tela no capturan pequeñas partículas de humo de madera. Eso requiere una máscara N95 junto con la prueba de ajuste de la máscara y capacitación sobre cómo usarla. Sin un ajuste adecuado, los N95 no funcionan tan bien.

Establezca un espacio limpio o acceda a “espacios limpios” que ayudan a las personas a refugiarse en establecimientos con aire acondicionado y aire limpio. Sin embargo, durante la pandemia, estar en un espacio cerrado con otras personas puede crear otros riesgos para la salud. En casa, una persona puede crear espacios limpios y frescos usando un acondicionador de aire de ventana y un purificador de aire portátil .

También es aconsejable evitar cualquier cosa que contribuya a aumentar la contaminación del aire interiorEso incluye pasar la aspiradora que puede remover contaminantes, así como encender velas, encender estufas de gas y, por supuesto, fumar.

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