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SOCIEDAD. Cómo el aceite de palma se convirtió en la fuente de grasa más odiada y utilizada del mundo

 

'La producción de aceite de palma', de Édouard Auguste Nousveaux, 1844. Fuente: Museo Metropolitano de Arte

El aceite de palma está en todas partes hoy en día: en la comida, el jabón, el lápiz labial e incluso la tinta de periódico. Se le ha llamado el cultivo más odiado del mundo debido a su asociación con la deforestación en el sudeste asiáticoPero a pesar de las campañas de boicot , el mundo usa más aceite de palma que cualquier otro aceite vegetal: más de 73 millones de toneladas en 2020.

Eso es porque  es barato. La planta que la produce, la palma africana, puede producir hasta 10 veces más aceite por hectárea que la soja.

Pero como se describe en un reciente libro sobre la historia del aceite de palma, este controvertido producto no siempre ha sido barato. Se convirtió así gracias a los legados del colonialismo y la explotación que aún dan forma a la industria actual y que hacen que sea un desafío cambiar  aceite de  por una alternativa más sostenible y saludable.

Indonesia y Malasia, principales productores de aceite de palma en el mundo


De la esclavitud al cuidado de la piel

El aceite de palma ha sido durante mucho tiempo un alimento básico en una región que se extiende desde Senegal hasta Angola a lo largo de la costa occidental de África. Entró en la economía mundial en el siglo XVI a bordo de barcos dedicados al comercio transatlántico de esclavos.

Durante el mortal "paso intermedio" a través del Atlántico, el aceite de palma era un alimento valioso que mantenía vivos a los cautivos. Como señaló el autor de un libro de 1711, los comerciantes también untaron la piel de los cautivos con aceite de palma para que "se vieran suaves, elegantes y jóvenes " antes de enviarlos al "tablao" de subastas.

A mediados del siglo XVII, los europeos también se frotaban la piel con aceite de palma. Los escritores europeos, aprendiendo de las prácticas medicinales africanas, afirmaron que el aceite de palma " hace las mayores curaciones para aquellos que tienen magulladuras o tensiones en el cuerpo ". En la década de 1790, los empresarios británicos estaban agregando aceite de palma al jabón por su color naranja rojizo y su aroma violeta.

Después de que Gran Bretaña aboliera el comercio de esclavos en 1807, los comerciantes buscaron productos legales. En las décadas siguientes, Gran Bretaña redujo drásticamente los aranceles sobre el aceite de palma y alentó a los estados africanos a concentrarse en producirlo. 

En 1840, el aceite de palma era lo suficientemente barato como para reemplazar completamente el sebo o el aceite de ballena en productos como jabón y velas.

A medida que el aceite de palma se volvió cada vez más común, perdió su reputación como un bien lujoso. Los exportadores lo hicieron aún más barato con métodos de ahorro de mano de obra que permitieron que la fruta de la palma fermentara y se ablandara, aunque los resultados fueron rancios. Los compradores europeos, a su vez, aplicaron nuevos procesos químicos para eliminar los malos olores y colores. El resultado fue una sustancia blanda que podía sustituirse libremente por grasas y aceites más caros.


El aceite de palma y sus derivados son omnipresentes en los productos de consumo, pero pueden aparecer bajo cientos de nombres, como gliceril y lauril sulfato de sodio.


Colonialismo del aceite de palma

En 1900, una nueva industria devoraba todo tipo de aceites: la margarina fue inventada en 1869 por el químico francés Hippolyte Mège-Mouriès como una alternativa barata a la mantequilla. Pronto se convirtió en un pilar de las dietas de la clase trabajadora en Europa y América del Norte.

El aceite de palma se utilizó por primera vez para teñir la margarina de amarillo, pero resultó ser un ingrediente principal perfecto porque se mantenía firme a temperatura ambiente y se derretía en la boca, como la mantequilla.

Magnates de la margarina y el jabón como el británico William Lever buscaron en las colonias europeas en África mayores cantidades de aceite de palma comestible más fresco. Sin embargo, las comunidades africanas a menudo se negaron a proporcionar tierras a  porque la producción de petróleo a mano todavía era rentable para ellas. Los productores de petróleo coloniales recurrieron a la coerción del gobierno y a la violencia absoluta para encontrar mano de obra barata.

Tuvieron más éxito en el sudeste asiático, donde crearon una nueva industria de plantaciones de palma aceiteraLos gobernantes coloniales dieron a las empresas de plantaciones un acceso casi ilimitado a la tierra. Las empresas contrataron " culis ", un término europeo despectivo para  del sur de la India, Indonesia y China, basado en la palabra hindi Kuli, un nombre tribal aborigen, o la palabra tamil kuli, que significa "salario". Estos trabajadores trabajaron bajo coacción, contratos mal pagados y leyes discriminatorias.

La palma de aceite en sí también se adaptó a su nuevo lugar. Mientras que las palmeras dispersas crecieron hasta alcanzar alturas enormes en las granjas africanas, en Asia se quedaron cortas en plantaciones estrechas y ordenadas que eran más fáciles de cosechar de manera eficiente. En 1940, las plantaciones de Indonesia y Malasia exportaban más aceite de palma que toda África.

Plantaciones de aceite de palma en Kalimantan Oriental, la parte indonesia de la isla de Borneo. Para satisfacer la demanda mundial , los árboles de aceite de palma se cultivan en vastas plantaciones industriales, lo que lleva a la tala de acres de selva tropical. Entre 1980 y 2014, la producción mundial de aceite de palma aumentó de 4,5 millones de toneladas a 70 millones de toneladas, y se espera que aumente. Indonesia es el mayor productor de aceite de palma, seguida de Malasia. Juntos representan el 84% de la producción mundial de aceite de palma.  Fuente: datos de Copernicus Sentinel modificados (2019), procesados ​​por ESA, CC BY-SA 3.0 IGO (15 febrero, 2019)


Para producir aceite de palma en cantidades suficientemente grandes para satisfacer la creciente demanda, los agricultores limpian grandes áreas de selva tropical para dejar espacio a las plantaciones de palma. Esto conduce a una pérdida de hábitat para especies como el orangután, declarado como en peligro crítico por el WWF. En general, la quema de bosques para dejar espacio para la cosecha también es una fuente importante de emisiones de gases de efecto invernadero.

¿Un regalo de oro?

Cuando Indonesia y Malasia obtuvieron la independencia después de la Segunda Guerra Mundial, las empresas de plantaciones conservaron su acceso a tierras baratas. Las autoridades indonesias calificaron al aceite de palma de su industria de plantaciones de rápido crecimiento como un " regalo de oro para el mundo".

El consumo de aceite de palma creció a medida que disminuían los competidores: primero aceite de ballena en la década de 1960, luego grasas como sebo y manteca de cerdo. En las décadas de 1970 y 1980, las preocupaciones sobre la salud de los aceites tropicales como el de coco y palma socavaron la demanda en Europa y América del Norte. Pero los países en desarrollo compraron aceite de palma para freír y hornear.

Dos trabajadores llevan un gran racimo de frutos de palma aceitera en una plantación de Sumatra alrededor de 1922. Fuente: JW Meijster, Instituto Real de Estudios del Sudeste Asiático y Caribeño de los Países Bajos , CC BY

Las plantaciones se expandieron para satisfacer la demanda. Mantuvieron bajos los costos mediante la contratación de trabajadores migrantes mal pagados y, a menudo, indocumentados de Indonesia, Filipinas, Bangladesh, Myanmar y Nepal, reproduciendo algunas de las prácticas abusivas de la era colonial.

En la década de 1990, los reguladores de EE.UU. y la UE se movieron para prohibir las grasas trans no saludables, un tipo de grasa que se encuentra en los aceites parcialmente hidrogenados, de los alimentos. Los fabricantes recurrieron al aceite de palma como un sustituto económico y eficaz. Desde 2000 hasta 2020, las importaciones de aceite de palma de la UE se duplicaron con creces, mientras que las importaciones de EE.UU. se dispararon casi diez veces. Muchos consumidores ni siquiera notaron el cambio.

Debido a que el aceite de palma era tan económico, los fabricantes le encontraron nuevos usos, como reemplazar los productos químicos a base de petróleo en jabones y cosméticos. También se convirtió en una materia prima de biodiesel en Asia, aunque la investigación sugiere que la producción de biodiesel a partir de palmeras cultivadas en tierras recién despejadas aumenta las emisiones de gases de efecto invernadero en lugar de reducirlas.

La UE está eliminando gradualmente los biocombustibles de aceite de palma debido a la preocupación por la deforestación. Sin inmutarse, Indonesia está trabajando para aumentar el componente de palma en su biodiesel, que comercializa como " Green Diesel ", y para desarrollar otros biocombustibles a base de palma.

¿Boicot o reforma?

Hoy en día existen suficientes plantaciones de palma aceitera en todo el mundo para cubrir un área más grande que el estado de Kansas, y la industria sigue creciendo. Se concentra en Asia, pero las plantaciones se están extendiendo en África y América Latina. Una investigación de 2019 de una empresa en la República Democrática del Congo encontró condiciones peligrosas y prácticas laborales abusivas que se hicieron eco de los proyectos de aceite de palma de la era colonial.

Los animales en peligro de extinción han recibido más prensa. Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, la tala de bosques tropicales para plantaciones de palma aceitera amenaza a casi 200 especies en riesgo, incluidos orangutanes, tigres y elefantes africanos del bosque.

Sin embargo, la UICN y muchos otros defensores argumentan que alejarse del aceite de palma no es la respuesta. Dado que la palma aceitera es tan productiva, sostienen, cambiar a otros cultivos oleaginosos podría causar aún más daño porque requeriría más tierra para cultivar sustitutos.

Hay formas más justas y sostenibles de producir aceite de palma. Los estudios muestran que las técnicas agroforestales a pequeña escala, como las que se han practicado históricamente en África y entre las comunidades afrodescendientes de América del Sur, ofrecen formas rentables de producir aceite de palma mientras se protege el medio ambiente.

La pregunta es si a suficientes consumidores les importa. Más del 20% del aceite de palma producido en 2020 recibió la certificación de la Mesa Redonda para el Aceite de Palma Sostenible, una organización sin fines de lucro que incluye productores y procesadores de palma aceitera, fabricantes de bienes de consumo, minoristas, bancos y grupos de defensa. Pero apenas la mitad encontró compradores dispuestos a pagar más por la sostenibilidad

Hasta que esto cambie, las comunidades y ecosistemas vulnerables seguirán soportando los costos del aceite de palma barato, añadiendo un factor más a la ecuación del cambio climático.

Proporcionado por The Conversation 

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