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NATURALEZA. Las "Montañas del Dragón" del Parque de Ukhahlamba Drakensberg en Sudáfrica

 


Las montañas Drakensberg, que significa "montañas del dragón" en afrikáans, son las montañas más altas de Sudáfrica, con una altura de hasta 3.482 m.

Las montañas uKhahlamba-Drakensberg en el oeste de KwaZulu-Natal han sido el hogar de personas durante más de 25 mil años. La ocupación principal, sin embargo, ha estado dentro de los últimos 3.000 años.

En isi-Zulu, el idioma del pueblo zulú, se les llama "uKhahlamba", la 'barrera de lanzas'Se encuentran en la parte oriental de Sudáfrica, recorriendo unos 1000 km (600 millas) generalmente de suroeste a noreste, con una curva hacia el noroeste que forma la frontera noreste de Lesotho con Sudáfrica.


Un mapa de Sudáfrica muestra la meseta central bordeada por el Gran Escarpado (Great Escarpment) y su relación con las montañas Cape Fold al sur. La porción del Gran Escarpado que se muestra en rojo se conoce como Drakensberg.


Son drenados al oeste por los ríos Orange y Vaal, y al este y al sur por varios ríos más pequeños, siendo el Tugela el más grande. Por lo tanto, el rango separa la provincia de KwaZulu-Natal de la provincia de Free State, que se cierne sobre la cercana costa de Natal.

La mayor parte del lado sudafricano de la parte alta de la cordillera ha sido designada como reserva de caza o área silvestre. El uKhahlamba o Parque Nacional Drakensberg, ubicado en KwaZulu-Natal, cerca de la frontera con Lesotho, fue inscrito por la UNESCO en 2000 como Patrimonio de la Humanidad.

La UNESCO lo describe como de "excepcional belleza natural en sus altísimos contrafuertes basálticos, incisivos recortes dramáticos y murallas de arenisca dorada", y su historia geológica le confiere un carácter distintivo como una de las grandes cadenas montañosas del mundo.



El parque también está en la Lista de Humedales de Importancia Internacional. El parque más conocido de las montañas Drakensberg en KwaZulu-Natal, Sudáfrica, es el Parque Nacional Royal Natal . Contiene la fuente del río Tugela e incluye las cataratas Tugela de 912 m de altura , la segunda catarata más alta del mundo.

Decenas de miles de pinturas rupestres de los bosquimanos San se pueden ver alrededor del área de Drakensburg, los últimos signos visibles del antiguo pueblo bosquimano o san. Estos pequeños vagabundos casi fueron aniquilados por las olas de los colonos Khoi, abaNtu y blancos a lo largo de los siglos. Se reconoce al pueblo san bosquimano como los habitantes indígenas del subcontinente. Sin embargo, no hay ningún monumento al pueblo san bosquimano, aparte de su propio arte.




El Fondo Mundial para la Naturaleza ha descrito los altos picos sin árboles del Drakensberg como la ecorregión de pastizales y bosques montañosos de Drakensberg. Estas empinadas laderas son las montañas altas más al sur de África y, al estar más lejos del ecuador, proporcionan hábitats más fríos en elevaciones más bajas que la mayoría de las cadenas montañosas del continente. Las altas precipitaciones generan muchos arroyos y ríos de montaña, incluidas las fuentes del río Orange, el más largo del sur de África, y el río Tugela. Estas montañas también tienen la segunda cascada más alta del mundo, Tugela Falls (Thukela Falls), que tiene una caída total de 947 m. 


La cascada "Tugela Falls" y su ubicación dentro del Gran Escarpado sudafricano


Los ríos que corren desde el Drakensberg son un recurso esencial para la economía de Sudáfrica, proporcionando agua para las provincias industriales de Mpumalanga y Gauteng , que contienen la ciudad de Johannesburgo. El clima es húmedo y fresco en las elevaciones altas, que experimentan nevadas en invierno.

Las montañas son ricas en vida vegetal, incluida una gran cantidad de especies enumeradas en el Libro Rojo de datos de plantas amenazadas, con 119 especies enumeradas como en peligro de extinción a nivel mundial y "de las 2153 especies de plantas en el parque, un notable 98 son endémicas o cercanas -endémico". Las laderas más bajas son principalmente pastizales, pero también albergan coníferas , que son raras en África, la especie de conífera que se encuentra en Drakensberg es Podocarpus

El área de Drakensberg es "el hogar de 299 especies de aves registradas", que representan "el 37% de todas las especies de aves no marinas en el sur de África". Hay más de 20 especies de serpientes en Drakensberg, dos de las cuales son muy venenosas. La diversidad de hábitats del sitio protege un alto nivel de especies endémicas y globalmente amenazadas, especialmente aves y plantas. Este espectacular sitio natural también contiene muchas cuevas y refugios rocosos con el grupo de pinturas más grande y concentrado de África al sur del Sahara, realizado por el pueblo San durante un período de 4.000 años.

Panorama de la región del Castillo de los Gigantes

Las altas pendientes son de difícil acceso, por lo que el medio ambiente está bastante intacto. Sin embargo, el turismo en Drakensberg se está desarrollando, con una variedad de rutas de senderismo , hoteles y centros turísticos que aparecen en las pistas. La mayor parte de las zonas más altas de Sudáfrica de la cordillera han sido designadas como reservas de caza o áreas silvestres. Sin embargo, los pastizales de las laderas más bajas se han visto muy afectados por la agricultura, especialmente por el pastoreo excesivo. Casi todos los pastizales y bosques originales han desaparecido y se necesita más protección, aunque la reserva del Castillo de los Gigantes es un refugio para el toro eland y también un caldo de cultivo para el quebrantahuesos .

Pinturas rupestres de San

Pintura rupestre de un eland en una cueva de formación Clarens en el Parque Drakensberg UKhahlamba de KwaZulu-Natal, cerca de la frontera con Lesotho


Hay numerosas cuevas en la arenisca fácilmente erosionada de la Formación Clarens , la capa debajo de la capa gruesa y dura de basalto en la frontera entre KwaZulu Natal y Lesotho. Muchas de estas cuevas tienen pinturas de los San (bosquimanos). Esta porción del Drakensberg tiene entre 35.000 y 40.000 obras de arte rupestre San y es la colección más grande de este tipo de obras parietales en el mundo. Se han registrado unas 20.000 pinturas rupestres individuales en 500 cuevas diferentes y sitios colgantes entre el Parque Nacional Drakensberg Royal Natal y Bushman's Nek. 

Debido a los materiales utilizados en su producción, estas pinturas son difíciles de fechar, pero existe evidencia antropológica, incluidos muchos implementos de caza, de que el pueblo San existió en Drakensberg hace al menos 40.000 años, y posiblemente hace más de 100.000 años. Según mountainsides.co.za, "[e] n Nd edema Gorge en el Ginsberg central se han registrado 3.900 pinturas en 17 sitios. Una de ellas, la cueva Sebaayeni, contiene 1.146 pinturas individuales". 

El sitio web, south Africa info, indica que aunque "la pintura más antigua en la pared de un refugio rocoso en el Ginsberg se remonta a unos 2400 años ... también se han encontrado fragmentos de pintura al menos mil años más antiguos". El sitio también indica que "[e] l arte rupestre de Drakensberg es el grupo más grande y concentrado de pinturas rupestres en África al sur del Sahara, y es sobresaliente tanto en calidad como en diversidad de temas".

Una vista de la porción de Mpumalanga Drakensberg del Gran Escarpado, desde la Ventana de Dios , cerca de Graskop, mirando al sur. La capa dura y resistente a la erosión que forma el borde superior del acantilado aquí consiste en cuarcita plana que pertenece a la Formación Black Reef, que también forma las montañas Magaliesberg cerca de Pretoria.



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