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ENIGMAS. Antepasado humano desconocido desenterrado en Israel.

 

Vista de la fosa de excavación en Nesher Ramla. El sitio de Nesher Ramla durante la excavación. Yossi Zaidner

Un grupo internacional de arqueólogos ha descubierto una pieza faltante en la historia de la evolución humana. Las excavaciones en el sitio israelí de Nesher Ramla han recuperado un cráneo que puede representar un ejemplo sobreviviente tardío de una población Homo distinta, que vivió en el Israel moderno y sus alrededores desde hace unos 420.000 a 120.000 años.

Un grupo previamente desconocido de humanos antiguos descubierto en Israel puede haber coexistido junto con los humanos modernos y los neandertales, cruzando con ambos grupos y compartiendo conocimientos y herramientas con ellos también, encuentran nuevos estudios.

El ser humano misterioso pudo haber sido el antepasado de los neandertales. Tenía dientes grandes pero no mentón.

Los nuevos fósiles fueron desenterrados en 2010 cerca de la ciudad de Ramla, en el centro de Israel, después de que las canteras en el área minera de la planta de cemento de Nesher revelaron lo que ahora se conoce como el sitio prehistórico de Nesher Ramla. Después de excavar unos 8 metros (26 pies), los investigadores encontraron herramientas de piedra y huesos humanos, así como grandes cantidades de huesos de animales, incluidos los restos de caballos, ciervos y ganado extinto conocido como uros. Los científicos tardaron casi una década en descubrir lo que tenían. 

Imagen: Universidad de Tel Aviv

Los nuevos fósiles

Después de todo ese trabajo, los investigadores identificaron los huesos de Nesher Ramla como pertenecientes a un nuevo tipo de Homo , o miembro del árbol genealógico humano, previamente desconocido para la ciencia. Fecharon los fósiles y encontraron que tenían entre 120.000 y 140.000 años de antigüedad y el análisis encontró que la persona a la que pertenecía no era completamente H. sapiens.

Sin embargo, tampoco eran neandertales, que era el único otro tipo de pensamiento humano que vivía en la región en ese momento. En cambio, este individuo cae justo en el medio: una población única de Homo nunca antes reconocida por la ciencia.

Los huesos de Nesher Ramla comparten características con los neandertales, especialmente en los dientes y las mandíbulas, pero estos misteriosos humanos tenían cráneos más parecidos a los de linajes humanos más arcaicos, anotaron los científicos. Y este nuevo tipo de Homo es muy diferente a los humanos modernos, ya que posee una estructura de cráneo completamente diferente, sin mentón y dientes muy grandes.

A través de una comparación detallada con muchos otros cráneos humanos fósiles, los investigadores encontraron que el hueso parietal presentaba rasgos "arcaicos" que son sustancialmente diferentes de los primeros y recientes H. sapiens. Además, el hueso es considerablemente más grueso que los que se encuentran tanto en los neandertales como en la mayoría de los primeros H. sapiens.

La mandíbula también muestra características arcaicas, pero también incluye formas que se ven comúnmente en los neandertales. Los huesos juntos revelan una combinación única de rasgos arcaicos y neandertales, distintos de los primeros H. sapiens y los neandertales posteriores.


La mandíbula y el cráneo de Nesher Ramla. Avi Levin e Ilan Theiler, Sackler / Universidad de Tel Aviv

El arqueólogo de la Universidad Hebrea de Jerusalén, Yossi Zaidner, y sus colegas encontraron herramientas de piedra vinculadas con los huesos de Nesher Ramla, como puntas que más tarde podrían colocarse en astas para formar lanzas o flechas. La forma específica de fabricar estos artefactos se veía anteriormente solo entre los humanos modernos y los neandertales.

Estos nuevos hallazgos sugieren que dos grupos diferentes de humanos vivieron uno al lado del otro en el Medio Oriente durante más de 100.000 años entre hace unos 100.000 y 200.000 años: el pueblo Nesher Ramla, que vivió en la región desde hace unos 400.000 años, y los humanos modernos , que llegó allí hace unos 200.000 años. Probablemente no solo compartieron conocimientos y herramientas, sino que también se cruzaron.

Imágenes de la mandíbula y los dientes de Nesher Ramla. Ariel Pokhojaev / Universidad de Tel Aviv


Cuando los científicos compararon estos fósiles con otros de todo el mundo, encontraron que la coincidencia más cercana provenía de la Sima de los Huesos, una cueva subterránea en las montañas de Atapuerca en el norte de España, dijo Hershkovitz. La naturaleza de los huesos allí es muy controvertida, y potencialmente comparten similitudes con los humanos modernos, los neandertales y el misterioso grupo humano extinto conocido como los denisovanos.

¿Hay más de estos individuos?

Los autores sugieren que los fósiles encontrados en otros sitios israelíes, incluida la famosa Dama de Tabun, también podrían ser parte de esta nueva población humana, en contraste con su identificación previa de Neandertal o H. sapiens.

La "Dama de Tabun" (conocida por los arqueólogos como Tabun C1) fue descubierta en 1932 por la arqueóloga pionera Yusra y su directora de campo, Dorothy Garrod.

Ampliamente estudiado, este importante espécimen nos enseñó mucho sobre la anatomía y el comportamiento de los neandertales en una época en la que se sabía muy poco sobre nuestros enigmáticos primos evolutivos.

Si Tabun C1 y otros de las cuevas de Qesem y Zuttiyeh fueran realmente miembros del grupo Nasher Ramel Homo, este nuevo análisis explicaría algunas inconsistencias en su anatomía señaladas previamente por los investigadores.

El misterioso Nesher Ramla Homo puede incluso representar a nuestro antepasado común más reciente con los neandertales. Su combinación de rasgos respalda la evidencia genética de que el flujo genético temprano entre H. sapiens y los neandertales se produjo entre hace 400.000 y 200.000 años. En otras palabras, ese mestizaje entre las diferentes poblaciones de Homo era más común de lo que se pensaba.

Un raspador de pedernal: una de las herramientas de piedra de Nesher Ramla Homo. Tal Rogovski


Aún más desconcertante, el equipo también encontró una colección de unas 6.000 herramientas de piedra en el sitio de Nesher Ramla. Estas herramientas se hicieron de la misma manera en que los grupos contemporáneos de H. sapiens hicieron su tecnología, con la similitud tan fuerte que parece que las dos poblaciones, Nesher Ramla Homo y H. sapiens, se juntaban de forma regular. Parece que no solo estaban intercambiando genes, sino también consejos sobre la fabricación de herramientas.

Exposición de huesos de animales y artefactos líticos en la capa con los fósiles de Nesher Ramla Homo. Yossi Zaidner

¡Y hubo fuego!

El sitio también produjo huesos de animales capturados, sacrificados y comidos en el lugar. Estos hallazgos indican que Nesher Ramla Homo cazó una variedad de especies, incluidas tortugas, gacelas, uros, jabalíes y avestruces.

Además, usaban fuego para cocinar sus comidas, evidente al descubrir un elemento de fogata de la misma edad que los fósiles. De hecho, los Nesher Ramla Homo no solo estaban recolectando leña para hacer fogatas y cocinar, sino que también estaban manejando activamente sus fuegos como lo hace la gente hoy.

Si bien los primeros indicios de uso controlado del fuego son mucho más antiguos, quizás hace un millón de años, lo interesante de esta fogata en particular es la evidencia de que la gente de Nesher Ramla la atendió tan cuidadosamente como los H. sapiens y los neandertales contemporáneos hicieron sus propios fuegos.

Lo más impresionante es que la característica de la hoguera sobrevivió, intacta, fuera del entorno de una cueva protegida durante tanto tiempo. Ahora es la fogata intacta más antigua jamás encontrada al aire libre.

Vista de la sección profunda durante la excavación en Nesher Ramla, que muestra la profundidad. secuencia arqueológica. Yossi Zaidner

Aunque estos fósiles recién descubiertos carecen de ADN, pueden ayudar a resolver un misterio en la evolución humana: ¿Cómo entró el ADN humano moderno en el acervo genético de los neandertales mucho antes de que se conocieran los grupos? Investigaciones anteriores sugirieron que los humanos modernos, o Homo sapiens , y los neandertales europeos se aparearon hace más de 200.000 años, mucho antes de que la evidencia arqueológica sugiriera que los humanos modernos entraron por primera vez en Europa hace unos 45.000 años. Ahora, Hershkovitz y sus colegas sugieren que los híbridos de humanos modernos y el grupo Nesher Ramla pueden haber introducido ADN humano moderno en los neandertales europeos.

De hecho, los investigadores sugirieron que los humanos Nesher Ramla pueden ser los antepasados ​​de los neandertales. "La mayoría de los investigadores creen que los neandertales comenzaron, se desarrollaron y finalmente terminaron en Europa. Aquí, decimos que tal vez los neandertales no eran europeos, que tal vez haya un componente fuerte del Cercano Oriente dentro de la población neandertal de Europa", dijo Hershkovitz. "Nesher Ramla pudo haber sido la población central de la que los neandertales recolonizaron Europa entre los períodos glaciares".


El equipo sospecha que la gente de Nesher Ramla fue la fuente a partir del cual se desarrollaron la mayoría de los humanos del Pleistoceno medio, incluidos los neandertales 'europeos'.


Es un misterio cómo murió la gente de Nesher Ramla. "No sabemos por qué, pero la mayoría de los grupos del Pleistoceno medio encontraron su fin cuando una gran población de humanos modernos salió de África hace unos 70.000 a 80.000 años y finalmente tomó el control del mundo entero", dijo Hershkovitz. "Si fue por los recién llegados o no lo sabemos".

El nuevo Nesher Ramla Homo permite una estructura más ajustada, aunque quedan algunas piezas misteriosas "extra" por considerar. Por ejemplo, ¿exactamente cómo interactuaron los diferentes grupos Homo entre sí? ¿Y qué significa para los cambios culturales y biológicos que estaban ocurriendo para las poblaciones Homo en este período?

Continuar trabajando con estas preguntas (las "piezas adicionales") nos ayudará a construir una mejor comprensión de nuestro pasado humano. Los científicos ahora están analizando nuevos fósiles que descubrieron recientemente en una cueva diferente. Detallaron sus hallazgos en dos estudios en la edición del 25 de junio de la revista Science.

Se encontraron fragmentos de cráneo y mandíbula de un Homo 'Nesher Ramla' en un sitio prehistórico al aire libre del mismo nombre en una planta de cemento cerca de la ciudad de Ramla, Israel



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