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COVID-19. Se identificaron cambios estructurales en las variantes alfa y beta del SARS-CoV-2

 


Las mutaciones en las variantes del SARS-CoV-2 provocan cambios en el potencial electrostático (carga eléctrica en reposo) en la superficie del pico. Aquí, las áreas cargadas positivamente se muestran en azul y las áreas cargadas negativamente en rojo. En la variante Beta, el dominio de unión al receptor (RBD) y el dominio N-terminal (NTD) han cambiado sustancialmente, lo que afecta la capacidad de los anticuerpos para unirse y neutralizar el virus. Fuente: Bing Chen, PhD, Boston Children's Hospital.

Las nuevas variantes del SARS-CoV-2 se están propagando rápidamente y existe el temor de que las vacunas COVID-19 actuales no protejan contra ellas. El último de una serie de estudios estructurales de la proteína "pico" de las variantes del SARS-CoV-2, dirigido por Bing Chen, Ph.D., en el Boston Children's Hospital, revela nuevas propiedades de Alpha (anteriormente Reino Unido) y Beta ( anteriormente Sudáfrica) variantes. Es de destacar que sugiere que las vacunas actuales pueden ser menos efectivas contra la variante Beta.

Las proteínas de pico, en la superficie del SARS CoV-2, son las que permiten que el virus se adhiera y entre en nuestras células, y todas las vacunas actuales están dirigidas contra ellas. El nuevo estudio, publicado en Science el 24 de junio, utilizó  crioelectrónica (crio-EM) para comparar la proteína de pico del virus original con las variantes Alfa y Beta.

Los hallazgos estructurales indican que las mutaciones en la variante Beta (también conocida como B.1.351) cambian la forma de la superficie de la espiga en ciertos lugares. 

Como resultado, los anticuerpos neutralizantes inducidos por las vacunas actuales son menos capaces de unirse al virus Beta, lo que puede permitirle evadir el sistema inmunológico incluso cuando las personas están vacunadas.

Las mutaciones hacen que los anticuerpos estimulados por la  actual sean menos efectivos. La variante Beta es algo resistente a las vacunas actuales y un refuerzo con la nueva secuencia genética puede ser beneficioso y necesario para proteger contra esta variante, opinan los epidemiólogos.

Sin embargo, el estudio también encontró que las mutaciones en la variante Beta hacen que el pico sea menos efectivo para unirse a los receptores ACE2, lo que sugiere que esta variante (beta) es menos transmisible que la variante Alfa.

Tranquilidad sobre la variante Alpha; más estudios de variantes en curso

En cuanto a la variante Alpha (B.1.1.7), el estudio confirma que un cambio genético en el pico (una sustitución de un solo aminoácido) ayuda a que el virus se una mejor a los receptores ACE2, haciéndolo más infeccioso. Sin embargo, las pruebas indican que los anticuerpos provocados por las vacunas existentes aún pueden neutralizar esta variante.

Para ser una amenaza mayor, dicen los investigadores, una variante del SARS-CoV-2 necesitaría hacer tres cosas: propagarse más fácilmente, evadir el  en personas vacunadas o expuestas previamente al COVID-19 y causar una enfermedad más grave. Afortunadamente, las variantes Alfa y Beta no cumplen con todos estos criterios.

Por ahora, los datos sugieren que la combinación más problemática de tales mutaciones aún no está presente en las variantes existentes examinadas en el nuevo estudio, escriben los investigadores.

El equipo de Chen también planea informar las estructuras de otras variantes de interés, incluida la variante Delta (B.1.617.2), en un futuro próximo. Estas investigaciones aún están en curso.

Más información: Yongfei Cai et al, Structural basis for enhanced infectivity and immune evasion of SARS-CoV-2 variants, Science (2021). DOI: 10.1126/science.abi9745

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