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COVID-19. ¿Cómo se ha propagado el COVID-19 tan rápidamente?

 


En los últimos días de 2019, comenzaron a llegar informes desde China de una misteriosa "neumonía viral" que se extendía por la ciudad de Wuhan. Menos de 75 días después, la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró esta enfermedad, ahora conocida como el coronavirus COVID-19, una pandemia.

La velocidad a la que se estaba propagando el nuevo coronavirus era "alarmante", dijo la OMS en ese momento. En ese momento, el virus se había encontrado en casi el 60 por ciento del mundo y la gente estaba desesperada por obtener respuestas. Las teorías de la conspiración comenzaron a circular de que una enfermedad tan virulenta solo podría haber sido provocada por el hombre, rumores que fueron rápidamente sofocados por las investigaciones oficiales

El consenso científico se estableció en una teoría de la transmisión zoonótica, con un desafortunado murciélago de herradura actuando como paciente cero. Pero la pregunta seguía siendo: ¿cómo COVID-19 se apoderó del planeta tan rápidamente?

Un nuevo artículo, publicado en la revista Nature Scientific Reports , podría tener la respuesta, así como un desconcertante conjunto de nuevas preguntas. A pesar de la teoría predominante del "murciélago" sobre los orígenes del coronavirus, los investigadores de dos universidades australianas han descubierto que el SARS-CoV-2, el virus detrás de la pandemia, está mejor adaptado para infectar a los humanos que cualquier otra especie probada.

"Los seres humanos mostraron la unión de picos más fuerte, en consonancia con la alta susceptibilidad al virus", explicó el coautor del estudio David Winkler, "pero resulta muy sorprendente que un animal fuese la fuente inicial de la infección en los seres humanos".

Al igual que la mayoría de las enfermedades infecciosas, hasta ahora se ha atribuido al COVID-19 un origen animal, muy probablemente murciélagos. La razón radica en el genoma del virus: es muy similar a la composición genética de los cientos de coronavirus que ya se sabe que infectan a los murciélagos. La principal diferencia con el SARS-CoV-2 es la proteína de “pico”, que el virus usa para unirse a una proteína específica, la proteína ACE2 , e infiltrarse en las células del desafortunado animal huésped.


Era esta proteína de pico la que estaban investigando los investigadores. Tomando datos genómicos de 13 especies, incluidos murciélagos, pangolines y humanos, así como animales de compañía como gatos y perros y animales comerciales como cerdos y caballos, el equipo construyó sofisticados modelos informáticos del receptor de proteína ACE2 de cada especie. Luego utilizaron estos modelos para calcular la fuerza con la que la proteína del pico del SARS-CoV-2 podría unirse a ellos; en otras palabras, qué tan "fácil" sería para el virus infectar a ese huésped.

Los resultados fueron sorprendentes: "El modelo informático encontró que la capacidad del virus para unirse a la proteína ACE2 del murciélago era pobre en relación con su capacidad para unirse a las células humanas", dijo el coautor, el profesor Nikolai Petrovsky. "Esto argumenta en contra de que el virus se transmita directamente de los murciélagos a los humanos".

“[S] i el virus tiene una fuente natural, solo podría haber llegado a los humanos a través de una especie intermediaria que aún no se ha encontrado”, explicó.

Curiosamente, un hallazgo incidental de la investigación fue que los pangolines, una de las primeras fuentes sospechosas de la pandemia de coronavirus, son más susceptibles al SARS-CoV-2 que cualquier otra especie no humana estudiada.

Los pangolines fueron rápidamente descartados como vector de transmisión después de que se descubrió que el tipo de coronavirus encontrado en la especie era demasiado diferente del SARS-CoV-2 para haber sido su antepasado. Sin embargo, los dos virus comparten una característica importante: una proteína de pico casi idéntica.

"Este intercambio de la proteína de pico casi idéntica explica casi con certeza por qué el SARS-CoV-2 se une tan bien al pangolín ACE2", explicó Petrovsky. 

Con el reciente resurgimiento de la llamada "teoría de la fuga de laboratorio" del origen de la pandemia, estos hallazgos añaden un nivel más de intriga al tema tremendamente controvertido.

“Las proteínas de pico de pangolín y SARS-CoV-2 pueden haber desarrollado similitudes a través de un proceso de evolución convergente, recombinación genética entre virus o mediante ingeniería genética”, señaló Petrovsky. "[No tenemos] una forma actual de distinguir entre estas posibilidades".

Más información: Sakshi Piplani et al, In silico comparison of SARS-CoV-2 spike protein-ACE2 binding affinities across species and implications for virus origin, Scientific Reports (2021). DOI: 10.1038/s41598-021-92388-5

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