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ASTRONOMÍA. La superficie de Venus está agrietada y se mueve como hielo flotando en el océano

 


Gran parte de la frágil corteza superior de Venus se rompe en fragmentos que se empujan y se mueven, y la lenta agitación del manto de Venus debajo de la superficie podría ser la responsable. 

Los científicos han llegado a esta conclusión utilizando datos de radar de décadas de antigüedad para explorar cómo la superficie de Venus interactúa con el interior del planeta. Se describe en un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences el 21 de junio de 2021.

Los científicos planetarios saben desde hace mucho tiempo que Venus tiene una plétora de accidentes geográficos tectónicosAlgunas de estas formaciones son cinturones largos y delgados donde la corteza se ha juntado para formar crestas o se ha separado para formar depresiones y surcos. En muchos de estos cinturones hay evidencia de que los trozos de la corteza también se han movido de lado a lado.

El nuevo estudio muestra, por primera vez, que estas bandas de crestas y depresiones a menudo marcan los límites de áreas planas y bajas que en sí mismas muestran relativamente poca deformación y son bloques individuales de la corteza de Venus que se han movido, girado y deslizado entre sí a lo largo del tiempo, y es posible que lo hayan hecho en el pasado reciente. Es un poco como la tectónica de placas de la Tierra, pero a menor escala y se parece más a un bloque de hielo que flota sobre el océano.

La corteza de Venus está fracturada en grandes pedazos que se comportan más como trozos de hielo flotando en el océano. Endlisnis / WikimediaCommons , CC BY

Donde chocan los trozos de hielo, el hielo se empuja hacia arriba para crear crestas muy parecidas a lo que los investigadores creen que sucede en Venus. Ben Holt y Susan Digby / WikimediaCommons

Los investigadores han planteado la hipótesis de que, al igual que el manto de la Tierra, el manto de Venus se arremolina con las corrientes a medida que se calienta desde abajo. Los científicos han modelado el lento pero poderoso movimiento del manto de Venus y han demostrado que es lo suficientemente fuerte como para fragmentar la corteza superior en todos los lugares donde encontramos estos bloques de tierras.

Por qué es importante

Una pregunta importante sobre Venus es si el planeta tiene volcanes activos y fallas tectónicas en la actualidad. Es esencialmente del mismo tamaño, composición y edad que la Tierra, entonces, ¿por qué no estaría geológicamente viva?

Pero ninguna misión a Venus ha demostrado de manera concluyente que el planeta esté activo. Hay evidencia tentadora, pero en última instancia inconclusa, de que las erupciones volcánicas han tenido lugar allí en el pasado geológicamente reciente, y tal vez incluso estén en curso. El caso de la actividad tectónica (el crujido, la rotura y el pliegue de la corteza del planeta) está en un terreno aún menos sólido.

Demostrar que el motor geológico de Venus todavía está en funcionamiento tendría enormes implicaciones para comprender la composición del manto del planeta, dónde y cómo podría estar ocurriendo el vulcanismo hoy y cómo se forma, destruye y reemplaza la propia corteza. Debido a que el nuevo estudio sugiere que algunos de estos empujones de la corteza son geológicamente recientes, es posible que hayamos dado un gran paso adelante en la comprensión de si Venus realmente está activo hoy.

El bloque más grande de tierras bajas que encontró el equipo, la forma de color rojo oscuro en el centro de esta imagen de radar, tiene aproximadamente el tamaño de Alaska y está rodeado de crestas y deformaciones que se muestran como colores más claros. Paul K. Byrne / NASA / USGS , CC BY-ND

Lo que aún no se sabe

No está claro cuán extendidos están estos fragmentos de la corteza. Los científicos afirman haber encontrado 58 hasta ahora, pero es casi seguro que esa es una estimación a la baja.

Tampoco sabemos aún cuándo se formaron estos bloques de la corteza por primera vez, ni cuánto tiempo han estado moviéndose en Venus. Determinar cuándo se produjo la fragmentación y los empujones de la corteza es clave, especialmente si los científicos planetarios quieren comprender este fenómeno en relación con la sospecha de actividad volcánica reciente del planeta. 

Descubrir eso nos daría información vital sobre cómo las características de la superficie del planeta reflejan la confusión geológica en su interior.

Este estudio inicial ha permitido hacer una mejor suposición sobre cómo se han deformado las vastas tierras bajas de Venus, pero son necesarias imágenes de radar y datos topográficos de mucha mayor resolución para basarnos en este trabajo. 

Afortunadamente, eso es exactamente lo que los científicos obtendrán en los próximos años, con la NASA y la Agencia Espacial Europea anunciando recientemente nuevas misiones con destino a Venus a finales de esta década. Valdrá la pena esperar para comprender mejor al enigmático vecino de la Tierra.

Fuente: Profesor asociado de ciencia planetaria, Universidad Estatal de Carolina del Norte (para The Conversation)


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