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MUNDO ANTIGUO. La antigua ciudad jemer de Angkor eclipsaba a las grandes ciudades de Europa

 

El templo de Angkor Wat recibe toda la atención del lugar ya que es la estructura religiosa más grande del mundo, pero estaba rodeado por una ciudad que albergaba a más personas que otra en el mundo en su momento, según revela una nueva investigación.

Un nuevo estudio indica que en su apogeo en el siglo XIII, Angkor albergaba 10 veces más personas que Londres al mismo tiempo, superando con creces a cualquier ciudad europea contemporánea.

La ciudad de Angkor en lo que hoy es Camboya es conocida desde hace mucho tiempo como una de las antiguas ciudades más importantes del mundo. Sin embargo, se ha debatido qué tan grande era en su apogeo, con la mayor parte de la ciudad reclamada por la jungla y su extensión no está clara. 

El Imperio Khmer (802 d.C. a 1431 d.C.), gobernado desde Angkor, cubría la actual Camboya, Laos y gran parte de Tailandia y Vietnam. Los visitantes europeos del sudeste asiático quedaron asombrados por la escala de Angkor Wat , el inmenso templo en el corazón de la ciudad, que se cree que es la estructura religiosa más grande por área terrestre del mundo. Utilizaron varios métodos para intentar estimar cuántas personas alguna vez vivieron a su alrededor. Sin embargo, sus técnicas no eran fiables y dieron como resultado cifras tremendamente divergentes. El proceso ha continuado desde entonces, interrumpido por los desafíos de visitar la zona durante los horrores del Khmer Rouge (1951-1999) y la guerra civil que siguió.


Un mapa que ilustra en rojo la extensión el Imperio Khmer en la actual Camboya c. 900 CE.


La Dra. Sarah Klassen de la Universidad de Columbia Británica ha asumido la tarea, utilizando tecnología moderna como el lidar montado en helicóptero para ampliar nuestro conocimiento de la extensión cambiante de la ciudad, junto con los datos de excavación arqueológica tradicionales, para presentar el primer modelo de crecimiento demográfico en Angkor.

"Estimar la población de Angkor ha sido un desafío duradero, ya que los métodos convencionales para estimar el tamaño y la densidad de la población en áreas urbanas no se aplican fácilmente en Angkor, donde la arquitectura no religiosa estaba compuesta casi en su totalidad por materiales orgánicos que se descompusieron hace siglos, sin dejar restos estructurales". Klassen y sus coautores escriben en Science Advances . 

Sin embargo, al buscar rastros más sutiles de habitación humana, Klassen y sus coautores creen que han establecido los límites de la ciudad en diferentes momentos. Combinando estos con estimaciones de densidad, concluyen que el área metropolitana de Angkor, que incluye lo que ahora podríamos llamar suburbios, tenía entre 700.000 y 900.000 habitantes entre 1180 y 1300, el pico de la ciudad.


Complejo de templos de Angkor Wat , Camboya.


A modo de comparación, Londres era el hogar de solo 80,000 personas al final de este tiempo, y durante la mayor parte del apogeo de Angkor fue considerablemente más pequeño. Otras grandes ciudades europeas eran más grandes, pero las estimaciones sitúan incluso a las más grandes entre un cuarto y la mitad del tamaño de Angkor. Es probable que haya sido la ciudad más poblada del mundo en ese momento y durante mucho tiempo.

Alrededor de 160.000 personas vivían en el centro cívico-ceremonial densamente poblado, y el resto en el área metropolitana de Angkor y los terraplenes, mucho más grandes. La ciudad se extendía a lo largo de unos 3.000 kilómetros cuadrados, lo que permitía que gran parte de su comida se cultivara en los confines. Los autores reconocen que se desconoce el tamaño del área de influencia económica de la ciudad.

Las causas del declive de Angkor son aún más debatidas que su tamaño máximo, pero las enfermedades y los cambios en la temporada de monzones probablemente contribuyeron, junto con las fallas para mantener el sistema de riego del que dependía la ciudad. Esto permitió que los jemeres cayeran bajo el poder del vecino imperio siamés, que saqueó Angkor en represalia por una revuelta en 1431, lo que llevó a la mayoría de sus ciudadanos a abandonar la ciudad.


Millones de personas visitan el sitio cada año y se están llevando a cabo proyectos de restauración. En 1992 EC, la UNESCO lo declaró Patrimonio de la Humanidad y, aunque no fue elegido como una de las Nuevas Siete Maravillas del Mundo, fue finalista en 2007 EC, lo que atrajo aún más su atención.

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