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HISTORIA. La expedición Lewis y Clark: cronología del épico viaje al Pacífico

 

Mapa de la expedición de Lewis y Clark en 1804

En 1804, Lewis y Clark emprendieron un viaje lleno de enfrentamientos desgarradores, clima severo y decisiones fatídicas mientras exploraban una ruta a través del oeste estadounidense.

Idea más temprana para una expedición

Thomas Jefferson, el hombre que concibió la expedición, se interesó por primera vez en que los hombres cruzaran el continente norteamericano ya en 1792, casi una década antes de convertirse en presidente. Instó a la American Philosophical Society, con sede en Filadelfia, a financiar una expedición para explorar los vastos espacios de Occidente. Pero el plan no se materializó.

En el verano de 1802, Jefferson, que había sido presidente durante un año, recibió una copia de un libro fascinante escrito por Alexander MacKenzie, un explorador escocés que había viajado a través de Canadá hasta el Océano Pacífico y de regreso.

En su casa de Monticello, Jefferson leyó el relato de MacKenzie sobre sus viajes y compartió el libro con su secretaria personal, un joven veterano del ejército llamado Meriwether Lewis.

Al parecer, los dos hombres tomaron el viaje de MacKenzie como un desafío. Jefferson resolvió que una expedición estadounidense también debería explorar el noroeste.


Jefferson creía que una expedición al Pacífico solo podía ser financiada y patrocinada adecuadamente por el gobierno de Estados Unidos. Para obtener los fondos del Congreso, Jefferson tuvo que presentar una razón práctica para enviar exploradores al desierto.

El viaje del Cuerpo de Descubrimiento fue una empresa cuidadosamente planificada por el gobierno de los Estados Unidos, y no se llevó a cabo simplemente por aventuras. Entonces, ¿por qué Lewis y Clark hicieron su viaje épico?

En la atmósfera política de 1804, el presidente Thomas Jefferson ofreció una razón práctica que aseguraba que el Congreso asignara fondos para la expedición. Pero Jefferson también tenía varias otras razones, que iban desde las puramente científicas hasta el deseo de impedir que las naciones europeas colonizaran la frontera occidental de América.

La expedición también fue para la ciencia

Jefferson nombró a Meriwether Lewis, su secretario personal, para dirigir la expedición. En Monticello, Jefferson le había estado enseñando a Lewis todo lo que podía sobre ciencia. Jefferson también envió a Lewis a Filadelfia para recibir clases particulares de amigos científicos de Jefferson, incluido el Dr. Benjamin Rush.

Mientras estaba en Filadelfia, Lewis recibió tutoría en varias otras materias que Jefferson pensó que serían útiles. Un destacado topógrafo, Andrew Ellicott, le enseñó a Lewis a tomar medidas con sextante y octante. Lewis usaría los instrumentos de navegación para trazar y registrar sus posiciones geográficas durante el viaje.

Lewis también recibió alguna tutoría en la identificación de plantas, ya que una de las tareas que le asignó Jefferson sería registrar los árboles y plantas que crecen en el oeste. Del mismo modo, a Lewis se le enseñó algo de zoología para ayudarlo a describir y clasificar con precisión cualquier especie animal previamente desconocida que se rumoreaba que deambulaba por las grandes llanuras y montañas del oeste.

La compra de  Luisiana

En abril de 1803, Estados Unidos, bajo el presidente Thomas Jefferson, compró 828.000 millas cuadradas (2.144.510 km cuadrados) de tierra de Francia. Esta adquisición de tierras se conoce comúnmente como la Compra de Luisiana.

Las tierras incluidas en la Compra de Luisiana eran las del oeste del río Mississippi, pero estaban en gran parte inexploradas y, por lo tanto, eran completamente desconocidas tanto para Estados Unidos como para Francia en ese momento. Debido a esto, poco después de la compra de la tierra, el presidente Jefferson solicitó que el Congreso aprobara $ 2.500 para una expedición exploratoria hacia el oeste.

Con la compra de Luisiana en 1803, el territorio de los Estados Unidos se duplicó de la noche a la mañana. Meses antes de que se finalizara el acuerdo de $ 15 millones, sin embargo, el presidente Thomas Jefferson obtuvo la aprobación del Congreso para enviar un equipo de intrépidos exploradores a encontrar una ruta fluvial transitable hacia el oeste hasta el Océano Pacífico.

Jefferson nombró a su secretaria personal, Meriwether Lewis, para que dirigiera el "Cuerpo de Descubrimiento", y una vez que Lewis comprendió todo el alcance y los desafíos de la expedición, pidió a su amigo del ejército y compañero virginiano, William Clark, que fuera su igual en el mando. .

"Si, por tanto, hay algo ... en esta empresa, que lo induzca a participar conmigo en sus fatigas, sus peligros y sus honores", le escribió Lewis a Clark, "créame que no hay ningún hombre en la tierra con el que deba sentirme igual placer en compartirlos como contigo mismo ".


Meriwether Lewis y William Clark en su bote de quilla conocido como 'The Boat' usando postes para navegar por el río Missouri en mayo de 1804.

Imágenes de Ed Vebell / Getty


14 de mayo de 1804

El Cuerpo de Descubrimiento se embarca desde Camp Dubois en las afueras de St. Louis, Missouri, en un bote con una quilla de 17 metros para comenzar el viaje hacia el oeste por el río Missouri. Entre la tripulación de 41 voluntarios, soldados y un esclavo afroamericano, se encuentra Patrick Gass, un carpintero de Pensilvania. Gass escribe en su diario sobre los peligros esperados que se avecinan, incluidas las "naciones guerreras de salvajes de estatura gigantesca" y las cadenas montañosas intransitables.

"El carácter decidido y resuelto, sin embargo, del cuerpo, y la confianza que impregnaba todos los rangos disipó toda emoción de miedo y ansiedad por el presente", escribe Gass, "[y] parecía asegurarnos un amplio apoyo en nuestro futuro fatigas, sufrimientos y peligros ".

20 de agosto de 1804

El sargento Charles Floyd, el hombre más joven de la expedición, muere de una supuesta ruptura del apéndice cerca de la actual Sioux City, Iowa. Increíblemente, Floyd's es la única muerte durante los dos años que duró la expedición.

25 de septiembre de 1804

De todos los encuentros de Lewis y Clark con tribus nativas americanas, el encuentro con los Teton Sioux (Lakota) cerca de la actual Pierre, Dakota del Sur, es uno de los más tensos. Jefferson había acusado al Cuerpo de diplomacia india, que consistía principalmente en anunciar la Compra de Luisiana y presentar a los jefes tribales medallas de la paz y banderas estadounidenses.

Pero las fallas en la comunicación son comunes durante la expedición, dado que Lewis y Clark a menudo dependen de la traducción de tres vías (idioma nativo del francés al inglés y viceversa) o lenguaje de señas para conversar con jefes que a menudo tienen sus propias agendas políticas.

En este día, los Teton Sioux confunden a los exploradores con comerciantes y no les gusta la idea de que los estadounidenses vendan armas a tribus rivales río arriba por el río Missouri. Un joven jefe de Teton Sioux, tratando de insertarse en la confrontación, finge estar borracho y se tropieza con Clark, quien desenvaina precipitadamente su espada. En un instante, los soldados de Clark levantan sus rifles y los valientes de Teton desenvainan sus arcos y flechas.

Después de intercambiar amenazas airadas y alardear a través de intérpretes nerviosos, en un momento, Clark afirma que tiene "más 'medicina' a bordo de [su] barco de lo que mataría a veinte de esas naciones en un día", el mayor jefe Black Buffalo rompe la tensión y llama a la paz. Después de tres días inquietos en la aldea de los Teton Sioux, se permite continuar el viaje río arriba.

11 de noviembre de 1804

Con el invierno acercándose rápidamente, el Cuerpo construye Fort Mandan en Dakota del Norte entre los hospitalarios indios Mandan e Hitatsa. El 11 de noviembre, Clark hace un apresurado garabato en su diario sobre la llegada de "dos Squars of the Rock Mountain, comprados a los indios por ... un francés". Una de esas indias anónimas es la famosa Sacagawea .

Al principio, Sacagawea es una ocurrencia tardía. Es la esposa embarazada de 17 años de Toussaint Charbonneau, un comerciante francocanadiense contratado por Lewis y Clark como intérprete de Hidatsa. Pero pronto demuestra ser un miembro invaluable de la expedición.

“Sacagawea ayudó [a Lewis y Clark] de varias maneras”, dice Jay Buckley, profesor de historia en la Universidad Brigham Young y autor de varios libros sobre exploración occidental. “Tanto en hacer saber a las tribus nativas que vinieron en paz, como en ayudar a los hombres con su dieta, encontrando plantas comestibles para mejorar su salud”.

Dos días después de que el Cuerpo partiera de Fort Mandan en la primavera de 1805, Lewis escribe en su diario que “[Sacagawea] se dedicó a buscar ... alcachofas silvestres ... penetrando la tierra con un palo afilado ... su trabajo pronto resultó exitoso, y ella conseguió una buena cantidad de estas raíces ".

Sacajawea guiando la expedición desde Mandan a través de las Montañas Rocosas.

Archivo Bettmann / Getty Images


2 de junio de 1805

Lewis y Clark dependen en gran medida de los consejos de navegación de los indios y los comerciantes blancos para trazar la ruta más rápida y segura hacia el oeste hacia el Pacífico. Pero no están preparados para una bifurcación importante en el río Missouri en el centro-norte de MontanaSolo una bifurcación es el verdadero Missouri, y lo conocerán por una serie de majestuosas cascadas río arriba mencionadas por el Mandan-Hidatsa.

Lewis y Clark piden una votación. Treinta y una personas votan por la bifurcación derecha y solo dos votan por la izquierda; esos dos eran Lewis y Clark. No dispuestos a desafiar a sus hombres, Lewis y Clark envían grupos de exploración a cada bifurcación y les hacen informar. Se realiza una segunda votación con exactamente el mismo resultado. “Pero los hombres, para su mérito, dijeron: 'Te seguiremos'”, dice Buckley.

13 de junio de 1805

Ansioso por demostrar que tiene razón, Lewis explora por delante del resto del Cuerpo y está encantado (al principio) de encontrar las Grandes Cataratas, describiéndolas como un "objeto verdaderamente magnífico y sublimemente grandioso, que desde el comienzo de los tiempos ha estado oculto a la vista del hombre civilizado ".

Pero pronto queda claro que el porteo (llevar canoas por tierra) alrededor de las Grandes Cataratas será mucho más difícil y requerirá más del día que planeó. Para ayudar con el desafío, los hombres fabrican toscos vagones con árboles talados y arrastran las canoas y el equipo a lo largo de kilómetros de terreno implacable y sembrado de cactus.

“Les toma casi mes y medio llevar todo su equipo 18 millas”, dice Buckley. "Probablemente sea una de las partes más lentas de todo el viaje".

8 de agosto de 1805

Antes de ser secuestrada por los Hidatsa a los 12 años, Sacagawea vivía entre la gente Shoshone a lo largo de la frontera de lo que hoy es Montana e Idaho. En agosto de 1805, Lewis y Clark creen que el destino de la expedición depende de encontrar a los Shoshone y comprarles caballos. Es la única forma en que el Cuerpo puede esperar cruzar las Montañas Rocosas antes del invierno.

Si bien Sacagawea no "guía" la expedición, sus recuerdos de la infancia proporcionan pistas valiosas de que están en el camino correcto. El 8 de agosto, Lewis escribe en su diario:

“La mujer india reconoció el punto de una llanura alta a nuestra derecha que, según nos informó, no estaba muy lejos del retiro de verano de su nación en un río más allá de las montañas. esta colina dice que su nación llama la cabeza del castor por una semejanza concebida. ella nos asegura que encontraremos a su gente en este río en el río inmediatamente al oeste de su fuente. ya que ahora es muy importante para nosotros reunirnos con esas personas lo antes posible ".

17 de agosto de 1805

Después de que Lewis y Clark finalmente se ponen en contacto con los Shoshone, Sacagawea se reencuentra alegremente con su hermano Cameahwait, que ahora es el jefe de los Shoshone.

«Lewis y Clark navegando en el Columbia». Pintura de Charles Marion Russell que representa la expedición en piraguas en el río Columbia.

11 de septiembre de 1805

Incluso con caballos y un guía shoshone llamado Old Toby, el cruce de las montañas Bitterroot en Idaho demuestra ser la sección más agotadora y potencialmente mortal de todo el viaje.

Era solo mediados de septiembre, pero la nieve en el flanco occidental de Bitterroots ya es profunda y Old Toby se pierde. Los caballos resbalan y caen por la montaña. Los hombres, que se han acostumbrado a comer de cinco a siete libras de carne al día en las llanuras ricas en caza, comienzan a morir de hambre. Se desesperan tanto que empiezan a comerse los potros.

Once días después, salen del bosque a trompicones ciegos por la nieve y débiles de hambre, y son acogidos por una aldea de indios Nez Perce. Buckley dice que Nez Perce se debate si matar a los intrusos medio muertos, que van acompañados de una mujer Shoshone, su acérrima enemiga. Pero una mujer Nez Perce llamada Watkueis, que vive cautiva entre hombres blancos, los convence de perdonar a los extraños y hacerse amigos de ellos.

La hospitalidad de Nez Perce tiene un inconveniente. Los hombres de Lewis y Clark se enferman por comer en exceso montones de pescado seco y raíces hervidas. Clark escribe en su diario: "Me encuentro muy mal toda la noche por haber comido pescado y raíces con demasiada libertad". Una semana después, agrega, "El capitán Lewis y yo comimos una cena de raíces hervidas, que nos hinchó de tal manera que apenas pudimos respirar durante varias horas".

Meriwether Lewis y William Clark junto a Sacajawea.


7 de noviembre de 1805

Después de remar en canoas por el traicionero río Columbia durante semanas, Clark cree que los hombres finalmente han llegado al Pacífico.

"Gran alegría en el campamento estamos a la vista del océano", escribe Clark con su marca registrada de ortografía creativa. “Este gran océano Pacífico que tanto tiempo ansiamos ver y el rugido o el ruido de las olas que rompen en las costas rocosas (como supongo) se pueden escuchar claramente ".

Por desgracia, para consternación de Clark, solo han llegado al borde de Gray's Bay, un estuario salobre azotado por una tormenta a 20 millas tierra adentro desde el Pacífico. Poderosas olas y fuertes vientos inundan y paralizan las canoas.

En una entrada de diario típica marcada el 14 de noviembre, escribe Clark, “llovió toda la última noche sin interrupción, y esta mañana el viento sopla con mucha fuerza, pero nuestra situación es tal que no podemos saber de qué punto viene: una de nuestras canoas está muy rota por las olas que la golpean contra las rocas ". 

El Cuerpo finalmente cruza el estuario con la ayuda de los indios Clatsop locales y sus grandes canoas oceánicas.

Fort Clatsop en Oregon Country cerca de la desembocadura del río Columbia.

Colección Kean / Fotos de archivo / Getty Images


24 de noviembre

Después de llegar finalmente a la costa del Pacífico, es hora de refugiarse en los cuarteles de invierno. Lewis y Clark sometieron a votación la decisión de dónde construir Fort Clatsop, su hogar durante los próximos cinco meses. En el diario de Clark se registra un recuento de los votos, incluidos los votos históricos de York, el esclavo afroamericano y Sacagawea, una mujer india.

“Janey [uno de los apodos de Sacagawea] está a favor de un lugar donde haya muchas potas”, escribió Clark, refiriéndose a Wapato, un tipo de tubérculo nativo.

Diciembre de 1805 - marzo de 1806

Las condiciones en Fort Clatsop son "horriblemente miserables", dice Buckley. “De diciembre a marzo, llovió todos menos 12 días. Estaban atrapados en cuartos estrechos y humeantes que subsistían a base de carne magra de alce. Estaban listos para comenzar el viaje de regreso tan pronto como creían posible, y en realidad se fueron demasiado pronto ".

Mayo de 1806

Al regresar al Nez Perce, Lewis y Clark van en contra del consejo de los nativos e intentan cruzar las Bitterroots densamente boscosas antes de que la nieve se derrita por completo. “Fue su único retiro durante toda la expedición”, dice Buckley.

8 de junio de 1806

El mes que pasamos con los Nez Perce esperando que la nieve se derrita es uno de los más agradables y placenteros de todo el viaje de dos años. Durante el día, los hombres de Lewis y Clark y los indios compiten en carreras a pie y juegos de la niñez. Y por la noche, se quedan despiertos hasta tarde bailando y tocando el violín alrededor del fuego.

"Anoche, los indios nos entretuvieron prendiendo fuego a los abetos", escribe Lewis, describiendo una de sus últimas noches entre los Nez Perce. "Esta exposición me recordó una exhibición de fuegos artificiales. Los nativos nos dijeron que su objetivo en sentar esos árboles en llamas era para traer buen tiempo para nuestro viaje ".

Un mapa que representa la ruta tomada por Lewis y Clark en su primera expedición desde el río Missouri (cerca de St. Louis, Missouri) hasta la desembocadura del río Columbia (en el Océano Pacífico en Oregon), y su viaje de regreso, 1804 - 1806 .


3 de julio de 1806

Después de cruzar fácilmente Bitterroots con la ayuda de los guías Nez Perce, el Cuerpo se dividió en cuatro grupos diferentes para la siguiente etapa del viaje. Clark lidera un grupo para explorar el río Yellowstone. Lewis toma otro río arriba por el río Marías, que incluye el borde más septentrional del territorio de Luisiana. Sin ninguna forma de comunicarse entre ellos, planean reunirse en Fort Mandan.

25 de julio de 1806

Clark graba su nombre y la fecha en un afloramiento de arenisca cerca de la actual Billings, Montana, al que llama Pompy's Tower en honor al hijo de Sacagawea. Sigue siendo la única evidencia física de la expedición de Lewis y Clark que sobrevive en la actualidad.

26 de julio de 1806

El grupo de Lewis se encuentra con una pequeña banda de guerreros Blackfeet ("Pies Negros") en Montana. Después de acampar juntos durante la noche, Lewis atrapa a los Blackfeet tratando de robar sus armas y caballos, y mata a un joven valiente.

“Esa fue la única muerte nativa en toda la expedición”, dice Buckley. "Y Lewis estaba tan preocupado de que los Blackfeet lo siguieran, él y sus hombres saltan sobre sus caballos y cabalgan durante casi 24 horas seguidas para llegar al río Missouri y reunirse con el resto del grupo".

23 de septiembre de 1806

Un mes después de que Lewis y Clark se reencuentran en la confluencia del Missouri y Yellowstone, y semanas después de despedirse de Sacagawea en Fort Mandan, el Cuerpo de Descubrimiento regresa a St. Louis, donde los exhaustos exploradores son recibidos como héroes.

“Aunque hubo todas estas dificultades con las montañas, los ríos, los climas y los nativos, todos viven, todos regresan”, dice Buckley. "Y la expedición de Lewis y Clark se convierte en la odisea de Estados Unidos".

Para saber más:

- The Journals of Lewis and Clark (Lewis & Clark Expedition) (Inglés) Tapa blanda – Ed. Bernard DeVoto, 30 Abril 1997

- National Geographic - Lewis & Clark - Great Journey West.

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