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CIENCIA. ¿Por qué los huracanes afectan siempre a a las mismas zonas?

 

Una madre y sus dos hijos buscan seguridad de la devastación causada por el huracán Iota en Bilwi, Puerto Cabezas, Nicaragua. © UNICEF / UN0368004 / Ruiz Sotomayor

Todas las costas del Atlántico Norte son vulnerables a las tormentas tropicales, pero algunas áreas son más susceptibles a la destrucción por huracanes que otras. Para entender por qué a medida que la región se adentra en lo que se prevé será otra temporada de huracanes ocupada , veamos más de cerca cómo se forman las tormentas tropicales y qué las convierte en monstruos destructivos.

Ingredientes de un huracán

Se necesitan tres ingredientes clave para que se forme un huracán: agua tibia de la superficie del mar que tiene al menos unos 80 grados Fahrenheit (26,5 C), una capa gruesa de humedad que se extiende desde la superficie del mar hasta aproximadamente 20.000 pies y una cizalladura vertical mínima del viento para que la tormenta pueda crecer verticalmente sin interrupción.

Estas condiciones privilegiadas se encuentran a menudo en las aguas tropicales de la costa occidental de África.

Veinticinco años de trayectorias de tormentas tropicales en el Atlántico, que van desde depresiones tropicales en azul oscuro hasta huracanes en amarillos y rojos. Nilfanion

Los huracanes también pueden formarse en el Golfo de México y el Caribe, pero los que comienzan cerca de África tienen miles de millas de agua caliente por delante de las que pueden extraer energía mientras viajan. Esa energía puede ayudarlos a convertirse en poderosos huracanes.

Las corrientes de viento hacen que la mayoría de las tormentas tropicales se dirijan hacia el oeste desde África hacia el Caribe, Florida y el Golfo de México. Algunos se desplazan hacia el norte hacia las latitudes medias, donde los vientos predominantes cambian de oeste a este y hacen que se deslicen hacia el Atlántico.

Otros encuentran temperaturas oceánicas más frías que les roban combustible, o una fuerte cizalladura del viento que los separa. Es por eso que los ciclones tropicales rara vez golpean los estados del Atlántico norte o de Europa, aunque en ocasiones sucede.

Los números que se muestran aquí reflejan la frecuencia con la que se esperaría un huracán dentro de las 50 millas náuticas. Los puntos rojos sugieren un huracán cada cinco o siete años. NOAA

La época de la temporada también influye en las trayectorias de los huracanes

A principios de la temporada , en junio y julio, las temperaturas de la superficie del mar aún se están calentando y la cizalladura del viento atmosférico disminuye lentamente a través del Atlántico abierto. La mayoría de los huracanes de principios de temporada se desarrollan en una pequeña área del Caribe y el Golfo de México, donde las condiciones óptimas comienzan temprano.

Por lo general, se forman cerca de la tierra, por lo que los residentes de la costa no tienen mucho tiempo para prepararse, pero estas tormentas tampoco tienen las condiciones ideales para ganar fuerza. Texas, Louisiana y Mississippi, así como América Central, son más propensos a ver los huracanes a principios de la temporada, ya que los vientos alisios favorecen un movimiento de este a oeste.

A medida que las aguas superficiales se calientan durante el verano, la frecuencia y la gravedad de los huracanes comienzan a aumentar, especialmente en los meses pico de huracanes de agosto a octubre.

Hacia el final de la temporada, los vientos alisios comienzan a cambiar de oeste a este, las temperaturas del océano comienzan a descender y los frentes fríos pueden ayudar a desviar las tormentas del oeste del Golfo y empujarlas hacia el Panhandle de Florida .

Las áreas más concurridas durante cada mes de la temporada de huracanes. NOAA

La forma del lecho marino es importante para la destructividad

La forma del lecho marino también puede influir en la destrucción de los huracanes.

La fuerza de un huracán se mide actualmente únicamente en función de las velocidades máximas del viento sostenido de una tormentaPero los huracanes también desplazan el agua del océano, creando una oleada de agua alta que sus vientos empujan hacia la costa antes de la tormenta.

Esta marejada ciclónica es a menudo la mayor amenaza para la vida y la propiedad de un huracán, y representa aproximadamente el 49% de todas las muertes directas entre 1963 y 2012. El huracán Katrina (2005) es un excelente ejemplo: se estima que 1.500 personas perdieron la vida cuando Katrina golpeó Nueva Orleans, muchos de ellos en las inundaciones por marejada ciclónica.

Si la plataforma continental donde golpea el huracán es poco profunda y se inclina suavemente, generalmente produce una mayor marejada ciclónica que una plataforma más empinada.


Video: Cómo afecta la forma del lecho marino a una marejada ciclónica.

Como resultado, un gran huracán que azota la costa del Golfo de Texas y Luisiana, que tiene una plataforma continental muy ancha y poco profunda, puede producir una marejada ciclónica de 6 metros de altura. Sin embargo, el mismo huracán podría producir solo una marejada ciclónica de 3 metros a lo largo de la costa atlántica, donde la plataforma continental desciende muy rápidamente.

¿Dónde están los puntos calientes de los huracanes?

Hace unos años, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) analizó la probabilidad de que las costas de los EE.UU. fueran golpeadas por una tormenta tropical en función de las tormentas de 1944 y 1999.

Encontró que Nueva Orleans tenía aproximadamente un 40% de probabilidades cada año de que azotara una tormenta tropical. Las posibilidades aumentaron para Miami y Cape Hatteras, Carolina del Norte, ambos con un 48%. San Juan, Puerto Rico, que ha visto algunas tormentas devastadoras en los últimos años, estaba al 42%.

Los huracanes, que han mantenido velocidades de viento de al menos 74 millas por hora, también fueron más frecuentes en las tres ubicaciones de EE.UU. Se descubrió que Miami y Cape Hatteras tenían un 16% de probabilidades de ser golpeados directamente por un huracán en un año determinado, y la probabilidad de Nueva Orleans se estimó en un 12%.

Cada uno de estos lugares es vulnerable a un huracán debido a su ubicación, pero también a su forma. Carolina del Norte y Florida "sobresalen como un pulgar adolorido" y, a menudo, son azotadas por huracanes que suben por la costa este de los EE.UU.

La probabilidad de que una tormenta tropical con nombre o un huracán afecte un lugar en algún momento durante la temporada de huracanes. Todd Kimberlain / AOML NOAA

El cambio climático cambia el riesgo

A medida que las temperaturas de la superficie del mar aumentan con el calentamiento del planeta, más áreas fuera de estas regiones habituales de huracanes pueden ver más tormentas tropicales.

Durante los primeros seis años de ese período, 1972-77, el Atlántico promedió cuatro impactos directos por año. De ellos, el 75% se encontraba en las áreas habituales propensas a huracanes, como el sur de los Estados Unidos, el Caribe y América Central. Seis tormentas tocaron tierra en otros lugares, incluidos Nueva Inglaterra, Canadá y las Azores.

En 2014-19, el Atlántico promedió 7,6 impactos directos por año. Si bien EE.UU. recibió la mayoría de esos impactos, Europa ha mostrado un aumento constante de ciclones que tocan tierra. Los huracanes importantes, aquellos con velocidades de viento sostenidas de 111 millas por hora y más, también son más comunes que en las décadas de 1970 y 1980.

Si bien las ubicaciones costeras del sur de los Estados Unidos pueden ser las más vulnerables a los impactos de los ciclones tropicales, es importante comprender que un ciclón devastador puede golpear en cualquier parte de las costas del Atlántico y el Golfo.

El Centro Nacional de Huracanes pronostica otra temporada alta en 2021 , aunque no se espera que sea tan extrema como el récord de 30 tormentas con nombre de 2020. Incluso si un área no ha experimentado un huracán en varios años, se recomienda a los residentes que se preparen para la temporada como si su área se viera afectada, por si acaso.

Fuentes: NOAA, The Conversation, Universidad de Florida.


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