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MUNDO ANIMAL. La omnipresencia de la tarántula se remonta al período Cretácico

 

Una tarántula rosa chilena (Grammostola rosea) adopta una pose amenazadora. (Imagen: BarbAnna / Getty Images)

Las tarántulas se encuentran entre las arañas más notorias, debido en parte a su tamaño, colores vibrantes y prevalencia en todo el mundo. Pero una cosa que la mayoría de la gente no sabe es que las tarántulas son hogareñas. Las hembras y sus crías rara vez abandonan sus madrigueras y solo los machos maduros deambulan en busca de pareja. Entonces, ¿cómo llegó una araña tan sedentaria a habitar seis de los siete continentes?

Un equipo internacional de investigadores, incluido Saoirse Foley de la Universidad Carnegie Mellon, emprendió una investigación similar a ancestry.com para encontrar la respuesta a esta pregunta. Miraron los transcriptomas, la suma de todas las transcripciones del ARNm, de muchas tarántulas y otras arañas de diferentes períodos de tiempo. Sus hallazgos fueron publicados en PeerJ el 6 de abril de 2021.

Solo se conocen dos fósiles de tarántulas, ambos conservados en ámbar: uno es de México y se cree que tiene alrededor de 16 millones de años, y el otro es de Myanmar y tiene unos 100 millones de años.

Utilizaron los transcriptomas para construir un árbol genético de arañas y luego calibraron el tiempo de su árbol con datos fósiles. Los fósiles de tarántulas son extremadamente raros, pero el software utilizado en el estudio logró estimar las edades de las tarántulas más viejas en relación con las edades de los fósiles de otras arañas.

De la India surgieron dos linajes de tarántulas independientes. Fuente: https://dinosaurpictures.org/, 2021

Descubrieron que las tarántulas (Araneae: Theraphosidae) son antiguas, surgieron por primera vez en el terreno que ahora se considera América hace unos 120 millones de años durante el período CretácicoEn ese momento, América del Sur estaría unida a África, India y Australia como parte del supercontinente de Gondwana. Las arañas finalmente llegaron a sus destinos actuales debido a la deriva continental, con algunas salidas interesantes.

Por ejemplo, la naturaleza de su entrada en Asia sugiere que las tarántulas también pueden ser dispersoras sorprendentemente competentes. Los investigadores pudieron establecer dos linajes separados de tarántulas que divergieron en el subcontinente indio antes de estrellarse contra Asia, con un linaje predominantemente habitante del suelo y el otro predominantemente arbóreo. 

Descubrieron que estos linajes colonizaron Asia con unos 20 millones de años de diferencia. Sorprendentemente, el primer grupo que llegó a Asia también logró cruzar la Línea Wallace, un límite entre Australia y las islas asiáticas donde muchas especies se encuentran en abundancia por un lado y raras veces o nada por el otro. 

Gamas ancestrales de tarántulas estimadas por investigadores. Fuente: https://mapchart.net/, 2021 ( CC BY SA 4.0 )

Esta segunda ola posterior de dispersión de tarántulas en Asia sugiere que las arañas pudieron llenar nichos ecológicos y adaptarse a nuevos hábitats con más eficacia de lo que se pensaba.

Hasta ahora no se consideraba que las tarántulas fueran buenas dispersoras. Si bien la deriva continental ciertamente jugó un papel en su historia, los dos eventos de colonización asiática nos animan a reconsiderar esta narrativa. Las diferencias de microhábitats entre esos dos linajes también sugieren que las tarántulas son expertas en explotar nichos ecológicos, mientras que simultáneamente muestran signos de conservación de nichos.



Fuente: “Phylogenomic analyses reveal a Gondwanan origin and repeated out of India colonizations into Asia by tarantulas (Araneae: Theraphosidae)” by Saoirse Foley​, Henrik Krehenwinkel, Dong-Qiang Cheng and William H. Piel, 6 April 2021, PeerJ.
DOI: 10.7717/peerj.11162

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