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COVID-19. Explicando las variantes británica, sudafricana y brasileña del SARS-CoV-2

 

El virus que causa COVID-19, llamado SARS-CoV-2, se muestra aquí en una imagen de microscopio electrónico. Fuente: NIAID-RML

Australia ha visto recientemente al SARS-CoV-2 (el virus que causa el COVID-19 ) escapar varias veces de la cuarentena de un hotel, incluso en Brisbane, Perth y Melbourne. Estos incidentes han sido particularmente preocupantes porque involucraron a personas infectadas con "variantes" del virus.

Pero, ¿qué son exactamente estas variantes y qué tan preocupados deberíamos estar?

¿Qué es una variante?

Los virus no pueden replicarse y propagarse por sí solos. Necesitan un anfitrión y necesitan secuestrar las células del anfitrión para replicarse. Cuando se replican en un huésped, enfrentan el desafío de duplicar su material genético. Para muchos virus, este no es un proceso exacto y su descendencia a menudo contiene errores, lo que significa que no son copias exactas del virus original.

Estos errores se denominan mutaciones y los virus con estas mutaciones se denominan variantes. A menudo, estas mutaciones no afectan las propiedades biológicas del virus. Es decir, no tienen ningún efecto sobre la forma en que el virus se replica o causa enfermedades.

Algunas mutaciones pueden afectar la capacidad del virus para replicarse y / o transmitirse. Las variantes con tales mutaciones se pierden rápidamente de la población viral.

De vez en cuando, sin embargo, surgen variantes con una mutación ventajosa, una que significa que es mejor para replicar, transmitir y / o evadir nuestro sistema inmunológico. Estas variantes tienen una ventaja selectiva (en términos biológicos, son más "aptas" que otras variantes) y pueden convertirse rápidamente en la cepa viral dominante.

Existe cierta preocupación de que veamos un número creciente de variantes con mutaciones ventajosas, lo que contribuye a la gravedad de la pandemia de COVID-19. Aquí echamos un vistazo a las tres variantes principales de las que puede haber oído hablar en los medios.

La 'variante del Reino Unido' - B.1.1.7

Imagen: CNBC

Esta variante se detectó por primera vez en el Reino Unido a finales de 2020. Tiene un gran número de mutaciones, muchas de las cuales involucran la proteína del pico del virus , que ayuda al virus a invadir las células humanas. Se ha extendido rápidamente por todo el Reino Unido desde que surgió, y al menos a otros 70 países , incluida Australia.

El hecho de que se haya extendido tan rápidamente y haya reemplazado rápidamente a otras variantes circulantes sugiere que tiene algún tipo de ventaja selectiva sobre otras variantes.

Después de examinar la evidencia que rodea a la nueva variante, el Grupo Asesor de Amenazas de Virus Respiratorios Nuevos y Emergentes del Reino Unido (NERVTAGconcluyó que “tenía una confianza moderada” en que la variante es sustancialmente más infecciosa que otras variantes.

Esto puede ser el resultado de una de las mutaciones en la proteína de pico de la variante, una mutación llamada "N501Y". Un manuscrito preimpreso, subido el mes pasado y que aún no ha sido revisado por pares, encontró que N501Y está asociado con una mayor unión del virus a un receptor que se encuentra en la superficie de muchas de nuestras células, llamado "ACE2". Esto podría significar que la variante es aún más eficiente para ingresar a nuestras células.

Aunque inicialmente la variante no se asoció con síntomas de COVID más graves, datos más recientes han llevado a NERVTAG a concluir que existe "una posibilidad realista" de que la infección con la variante "esté asociada con un mayor riesgo de muerte" en comparación con la no B.1.1. 7 del virus. Sin embargo, el grupo reconoció que existen limitaciones de los datos disponibles, y esta sigue siendo una situación en evolución.

La 'variante sudafricana' - B.1.351


Esta variante se detectó por primera vez en Nelson Mandela Bay, Sudáfrica, en octubre de 2020. Desde entonces se ha encontrado en más de 30 países . 

Similar a la variante del Reino Unido, rápidamente superó a otras variantes del SARS-CoV-2 en Sudáfrica. Ahora representa más del 90% de las muestras de SARS-CoV-2 en Sudáfrica que se someten a secuenciación genética.

Al igual que la variante del Reino Unido, también tiene la mutación N501Y en la proteína de pico, lo que significa que es más eficiente para obtener acceso a nuestras células para replicar. Esto puede ayudar a explicar su rápida propagación.

También contiene varias otras mutaciones preocupantes. Dos de estas, llamadas “E484K” y “K417N”, son malas noticias para nuestro sistema inmunológico. Pueden reducir la capacidad de nuestros anticuerpos en unirse al virus para neutralizarlo (aunque esto también se basa en datos preimpresos en espera de revisión por pares). Pero aún no hay evidencia que sugiera que la variante sudafricana sea más mortal que las variantes originales.

La 'variante brasileña' - P.1


Esta variante se detectó por primera vez en Japón en un grupo de viajeros brasileños en enero de 2021.

Ahora es muy prevalente en el estado brasileño de Amazonas y se ha detectado en países como Corea del Sur y Estados Unidos.

Al igual que la variante sudafricana, la variante brasileña tiene las mutaciones de proteína de pico N501Y, E484K y K417N (así como muchas otras mutaciones).

Si bien no hay evidencia de que esta variante cause una enfermedad más grave, existe la preocupación de que haya facilitado una ola de reinfecciones en Manaus, la ciudad más grande de Amazonas, que se pensaba que había alcanzado la “inmunidad colectiva” en octubre del año pasado.

Un nuevo informe rastrea la evolución de un linaje variante de SARS-CoV-2 asociado con la transmisión rápida en Manaus, Brasil, que evolucionó en noviembre de 2020. Los autores del estudio sugieren que esta variante, "P.1", puede ser más transmisible y más es probable que eluda la inmunidad protectora provocada por una infección previa con linajes distintos de P.1.

Es más transmisible y más letal que su predecesor y es más probable que eluda la inmunidad, dicen los autores. La vigilancia genómica global mejorada de tales variantes de interés, que pueden exhibir una mayor transmisibilidad y / o evasión inmune, es fundamental para acelerar la respuesta pandémica, dicen los autores.

¿Qué significa esto para las vacunas?

Los principales desarrolladores de vacunas están probando la eficacia de sus vacunas contra estas y otras variantes. Generalmente, las vacunas actualmente autorizadas protegen relativamente bien contra la variante del Reino Unido.

Pero los datos recientes de la fase 2/3 de Novavax y Johnson & Johnson sugieren una protección reducida contra la variante sudafricana. El grupo de vacunas de Oxford / AstraZeneca también publicó datos que sugieren que su vacuna ofrece solo una protección mínima contra la enfermedad leve a moderada causada por esta variante.

Sin embargo, es importante reconocer que la protección reducida no significa que no haya protección en absoluto, y que los datos aún están emergiendo. Además, numerosos fabricantes de vacunas están investigando si los ajustes a las vacunas pueden mejorar su rendimiento frente a las variantes emergentes.

El mensaje para llevar a casa es que surgirán variantes y debemos monitorear de cerca su propagación. Sin embargo, existen todos los indicios de que podremos adaptar nuestras estrategias de vacunas para protegernos contra estas y futuras variantes.

Fuentes: 

1. Kirsty Short, profesora titular de la Universidad de Queensland. Publicado originalmente en The Conversation .

2. Reference: “Genomics and epidemiology of the P.1 SARS-CoV-2 lineage in Manaus, Brazil” by Nuno R. Faria, Thomas A. Mellan, Charles Whittaker, et al., 14 April 2021, ScienceDOI: 10.1126/science.abh2644

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