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ASTRONOMÍA. Científicos encuentran un pequeño agujero negro 'unicornio' cerca de la Tierra

 

El agujero negro rompe dos récords: es uno de los más pequeños jamás vistos y el más cercano a la Tierra. Ilustración artística del diminuto candidato a agujero negro conocido como "El Unicornio" tirando de su compañera, una estrella gigante roja. (Imagen: Lauren Fanfer, OSU) 

Los científicos de la Universidad Estatal de Ohio (OSU) han descubierto un agujero negro sin precedentes. Es uno de los agujeros negros más pequeños jamás detectados y el más cercano a la Tierra (a 1.500 años luz de distancia y aún dentro de la Vía Láctea) .

Los agujeros negros no se pueden ver, por supuesto, pero pueden ser detectados por sus estrellas correspondientes. Este agujero negro, apodado el Unicornio porque es muy raro y porque está ubicado en la constelación de Monoceros - "El Unicornio", tiene solo aproximadamente tres veces la masa de nuestro sol y es el compañero de una estrella gigante roja.

"El Unicornio" tiene un compañero: una estrella gigante roja hinchada que se acerca al final de su vida. (Nuestro sol se hinchará como una gigante roja en unos cinco mil millones de años). Ese compañero ha sido observado por una variedad de instrumentos a lo largo de los años, incluido el All Sky Automated Survey y el Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito de la NASA.

Los investigadores lo detectaron al encontrar algo que tiraba de la estrella gigante roja y cambiaba su forma. Ese efecto se llama distorsión de marea y, a menudo, indica la presencia de un agujero negro. Así como la gravedad de la luna distorsiona los océanos de la Tierra, haciendo que los mares se abulten hacia la luna y se alejen de ella, produciendo mareas altas, el agujero negro distorsiona la estrella en una forma similar a una pelota de fútbol con un eje más largo que el otro.

Sin embargo, su tamaño extremadamente pequeño al principio hizo que los investigadores creyeran que no podía ser un agujero negro. Solo recientemente los científicos han descubierto que los agujeros negros pueden ser tan pequeños .

Una vez que la investigación planteó esa posibilidad, pronto quedó claro para todos que de hecho estaban lidiando con un pequeño agujero negro que batía récords.

"La explicación más simple es que es un agujero negro, y en este caso, la explicación más simple es la más probable"  , concluyó Todd Thompson , coautor del estudio, presidente del departamento de astronomía del estado de Ohio y distinguido académico universitario.

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