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ANIMALES. Las avispas son valiosas para los ecosistemas, la economía y la salud humana

 


Las avispas merecen ser tan valoradas como otros insectos, tales como las abejas, debido a sus roles como depredadores, polinizadores y más, según un nuevo artículo de revisión dirigido por investigadores de University College London y University of East Anglia.

El estudio, publicado en  Biological Reviews , recopila evidencia de más de 500 artículos académicos para revisar cómo aproximadamente 33.000 especies de avispas picadoras (aculeato) contribuyen a sus ecosistemas y cómo esto puede beneficiar a la economía, la salud humana y la sociedad.

El autor principal, el profesor Seirian Sumner (Centro de Investigación sobre Biodiversidad y Medio Ambiente de la UCL, UCL Biosciences) dijo: “Las avispas son uno de esos insectos que amamos odiar y, sin embargo, las abejas, que también pican, son apreciadas por polinizar nuestros cultivos y producir miel. En un estudio anterior, descubrimos que el odio a las avispas se debe en gran parte a la ignorancia generalizada sobre el papel de las avispas en los ecosistemas y cómo pueden ser beneficiosas para los humanos".

Las avispas son poco estudiadas en relación con otros insectos como las abejas, por lo que ahora se está comenzando a comprender adecuadamente el valor y la importancia de sus servicios ecosistémicos. Los autores del estudio han revisado la mejor evidencia que existe y han descubierto que las avispas podrían ser tan valiosas como otros insectos queridos como las abejas, si les diéramos más oportunidades.

Avispa de papel social (Polistes satan) que precede al gusano cogollero del otoño. Fuente: Profesor Seirian Sumner, UCL

Las avispas son los principales depredadores de otros insectos. La depredación por insectos, como control biológico para proteger los cultivos, tiene un valor de miles de millones de dólares por año en todo el mundo. Sin embargo, esta cifra pasa por alto casi por completo las contribuciones de la caza depredadora de avispas. 

La revisión destaca cómo el papel de las avispas como depredadores las hace valiosas para la agricultura. Las avispas regulan las poblaciones de artrópodos, como pulgones y orugas que dañan los cultivos. Las especies de avispas solitarias tienden a ser especialistas, lo que puede ser adecuado para el manejo de una plaga específica, mientras que las avispas sociales son depredadores generalistas y pueden ser especialmente útiles como fuente local de control para una variedad de plagas que se alimentan de cultivos.

Los investigadores dicen que las avispas podrían usarse como formas sostenibles de control de plagas en los países en desarrollo, especialmente en los tropicales, donde los agricultores podrían traer poblaciones de una especie de avispa local con un riesgo mínimo para el medio ambiente natural. El profesor Sumner y sus colegas publicaron recientemente un estudio que encontró que las especies de avispas comunes son depredadores efectivos que pueden controlar las plagas en dos cultivos de alto valor, el maíz y la caña de azúcar, en Brasil.

La revisión también destaca los servicios de polinización que brindan las avispas. La polinización por insectos es vital para la agricultura, y su importancia económica se ha valorado en más de $ 250 mil millones de dólares por año en todo el mundo.

Avispa de papel social (Polistes satan) con larva de plaga. Fuente: Profesor Seirian Sumner, UCL

Los investigadores encontraron evidencia de avispas visitando 960 especies de plantas. Esto incluyó 164 especies que dependen completamente de las avispas para la polinización, como algunas especies de orquídeas que han desarrollado adaptaciones para atraer a las avispas de las que dependen, como una apariencia que imita la parte trasera de una avispa hembra. Muchas avispas también son polinizadores generalistas que visitan una amplia variedad de plantas, por lo que los investigadores dicen que podrían servir como "polinizadores de respaldo" si una planta pierde su polinizador primario local.

La revisión también describe otros usos de las avispas, como los medicamentos derivados de las avispas, ya que su veneno y saliva tienen propiedades antibióticas, mientras que el veneno de avispa chaqueta amarilla se ha mostrado prometedor en el tratamiento del cáncerLas avispas pueden incluso ser una valiosa fuente de alimento, ya que sus larvas ya se recolectan en algunos países tropicales como alimento.

El coautor, el Dr. Alessandro Cini (Centro de Investigación en Biodiversidad y Medio Ambiente de la UCL, Biociencia de la UCL y Universidad de Florencia) dijo: “El valor de las avispas para sustentar nuestros cultivos sigue siendo poco conocido. Esperamos que, al rehabilitar su mala reputación, podamos sacar el máximo provecho de estas fascinantes criaturas ".

El primer autor del artículo, Ryan Brock (Universidad de East Anglia) dijo: “Junto con otros insectos, muchas especies de avispas están disminuyendo debido a factores como el cambio climático y la pérdida de hábitat. Como tal, existe una necesidad urgente de abordar su conservación y garantizar que los hábitats continúen beneficiándose de los servicios ecosistémicos de gran alcance que brindan las avispas ".

Fuente: Ecosystem services provided by aculeate wasps. 29 April 2021, Biological ReviewsDOI: 10.1111/brv.12719

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