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TECNOLOGÍA. Lectura virtual de documentos sin necesidad de abrirlos

 

Animación desplegada generada por computadora de la carta sellada DB-1538. (Imagen: Cortesía del archivo Unlocking History Research Group)

Hace más de 600 años, alguien dobló, selló y envió de manera intrincada una carta que nunca se entregó. Ahora, los científicos tienen digitalmente "desplegada" esta y otras cartas cerradas de manera similar que se encontraron en un baúl del siglo 17 en La Haya, gracias al uso de los rayos X . 

Durante siglos antes de la invención de los sobres sellados, la correspondencia sensible estaba protegida de miradas indiscretas mediante complejas técnicas de plegado llamadas "bloqueo de letras", que transformaban una carta en su propio sobre seguro. Sin embargo, las letras cerradas que sobreviven hasta el presente son frágiles y solo se pueden abrir físicamente cortándolas en pedazos. 

El nuevo método de rayos X ofrece a los investigadores una alternativa no invasiva, manteniendo la forma plegada original de un paquete de cartas o rollos de documentos. Por primera vez, los científicos aplicaron este método a cartas "cerradas" del período del Renacimiento , guardadas en un baúl que había estado en la colección del museo postal holandés en La Haya, Países Bajos, desde 1926.

Los escaneos de rayos X y las reconstrucciones digitales desbloquearon documentos sellados durante mucho tiempo

El contenido del baúl incluye más de 3.100 cartas sin entregar, de las cuales 577 estaban sin abrir y con bloqueo de carta aplicado. Conocida como la Colección Brienne, las cartas fueron escritas en holandés, inglés, francés, italiano, latín y español. Por razones desconocidas, una vez que las misivas llegaron a La Haya, nunca fueron entregadas a los destinatarios previstos, sino que fueron guardadas por un administrador de correos llamado Simon de Brienne

Las cartas bloqueadas utilizaban diferentes mecanismos para permanecer cerradas de forma segura, incluidos pliegues y rollos; hendiduras y agujeros; pliegues y adhesivos; y una variedad de cerraduras inteligentemente construidas, según un estudio publicado el 2 de marzo en la revista Nature Communications .

Para penetrar las capas de papel doblado, los autores del estudio utilizaron un escáner de microtomografía de rayos X diseñado en los laboratorios de investigación dental de la Universidad Queen Mary de Londres (QMU). Los investigadores diseñaron el escáner para que fuera excepcionalmente sensible para que pudiera mapear el contenido mineral de los dientes , "lo cual es invaluable en la investigación dental", dijo en un comunicado el coautor del estudio Graham Davis, profesor de imágenes de rayos X 3D de QMU 

"Pero esta alta sensibilidad también ha hecho posible la resolución de ciertos tipos de tinta en papel y pergamino", agregó Davis.

Un baúl del siglo XVII que fue legado al museo postal holandés en La Haya contenía miles de cartas que fueron enviadas desde toda Europa y nunca fueron entregadas. (Imagen: Cortesía del archivo Unlocking History Research Group)

"El resto del equipo pudo tomar nuestras imágenes escaneadas y convertirlas en cartas que se pudieran abrir virtualmente y leer por primera vez en más de 300 años", dijo el coautor del estudio, David Mills, gerente de instalaciones de microtomografía de rayos X en QMU.

A partir de los escaneos, el equipo construyó reconstrucciones digitales en 3D de las cartas y luego creó un algoritmo computacional que descifró las sofisticadas técnicas de plegado, pliegue por pliegue, abriendo las letras virtualmente "mientras preservaba la evidencia del bloqueo de cartas".


El "despliegue virtual" permitió a los investigadores leer el contenido de los sobres sellados de la Europa del siglo XVII sin abrirlos físicamente. (Imagen: Cortesía del archivo Unlocking History Research Group)

Los científicos abrieron digitalmente cuatro cartas utilizando este método innovador, descifrando el contenido de una de ellas, la DB-1627. Fechada el 31 de julio de 1697, fue escrita por un hombre llamado Jacques Sennacques a su primo Pierre Le Pers, que vivía en La Haya. Sennacques, un profesional legal en Lille, Francia, solicitó un certificado de defunción oficial para un pariente llamado Daniel Le Pers, "quizás debido a una cuestión de herencia", escribieron los científicos.

"Emitida su solicitud, Sennacques luego pasa el resto de la carta pidiendo noticias de la familia y encomiando a su primo a la gracia de Dios", escribieron los autores. "No sabemos exactamente por qué Le Pers no recibió la carta de Sennacques, pero dada la itinerancia de los comerciantes, es probable que Le Pers se hubiera marchado". Decenas de miles de estos documentos sellados ahora se pueden desplegar y leer virtualmente.

"Este algoritmo nos lleva directamente al corazón de una carta cerrada", dijo el equipo de investigación en el comunicado. "Usar el despliegue virtual para leer una historia íntima que nunca ha visto la luz del día, y que ni siquiera ha llegado a su destinatario, es verdaderamente extraordinario".


Fuente: Dambrogio, J., Ghassaei, A., Smith, D.S. et al. Unlocking history through automated virtual unfolding of sealed documents imaged by X-ray microtomography. Nat Commun 12, 1184 (2021). https://doi.org/10.1038/s41467-021-21326-w

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