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TECNOLOGÍA. Esponja de nano ingeniería puede absorber el 99% del aceite en agua fría

 

Humedales de la tundra ártica, AlaskaGRID-Arendal / Flickr

Como consecuencia devastadora de equipos viejos, errores humanos y mala suerte, los derrames de petróleo han afectado negativamente al medio ambiente a lo largo de los años al liberar millones de litros de petróleo a lo largo de las costas, contaminando las pesquerías, matando y dañando la vida silvestre. Las noticias de tales derrames se anuncian con preocupante frecuencia, siendo uno de los ejemplos más recientes el devastador derrame de Mauricio.

En ese accidente en particular, los voluntarios pudieron recolectar parte del aceite usando su cabello recién cortadosin embargo, cuando ocurre un derrame en, digamos, el Ártico, se vuelve un problema aún mayor ya que, en agua fría, el petróleo puede ser mucho más difícil de limpiar.

Esto sucede debido a la cristalización. A bajas temperaturas, los compuestos más pesados ​​del petróleo crudo, incluido aproximadamente el 2,44 por ciento del aceite que es cera de parafina natural, comienzan a cristalizar y los cristales de parafina resultantes se unen para formar un compuesto más grande y viscoso para que la gente lo limpie. Hasta ahora, las tecnologías en este frente, como calentar agua contaminada con petróleo para descomponer las moléculas, han sido inadecuadas y poco prácticas. 


Un derrame de petróleo en Norilsk en Rusia, en 2020


Ahora, un equipo de investigadores del Imperial College de Londres ha ideado un método diferente para abordar este peligroso problema. Al analizar la estructura molecular del aceite pegajoso, los científicos han diseñado un nanorrevestimiento con una estructura casi idéntica. 

Según el estudio publicado en Science Advances , cuando una esponja se cubre con este nano revestimiento similar a la parafina, se convierte en una máquina succionadora de aceite que, en una prueba, pudo absorber hasta el 99 por ciento del crudo crudo de Texas mezclado con 100 mililitros de agua en 3 horas a bajas temperaturas como 5 ° C. Luego, el aceite se drenó sumergiéndolo en un disolvente. 

El recubrimiento pudo resistir al menos 10 usos adicionales, pero no se probó si puede durar más tiempo, ya que los experimentos duran en sí mucho tiempo. 

Si bien se desarrollaron esponjas similares en el pasado, esta sobresale del resto ya que se enfoca en temperaturas más bajas. La mayor parte de la exploración y producción de petróleo se encuentra en el Ártico, por lo que esto podría ser de gran utilidad en caso de otro derrame de petróleoAhora, el siguiente paso será mejorar las pruebas de laboratorio mejorando la eficiencia del producto.  

Fuente: Science Advances , DOI: 10.1126 / sciadv.abc7926

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