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SOCIEDAD. La gente abandonó las medidas contra la pandemia de gripe de 1918 y pagó un precio

 

Las celebraciones del Día del Armisticio el 11 de noviembre de 1918, preocuparon a los expertos en salud pública mientras la gente se agolpaba en ciudades de los EE.UU. AP Photo

Imagínese a Estados Unidos al finalizar la I Guerra Mundial, luchando para hacer frente a una pandemia mortal, la de la gripe de 1918. La mal llamada "Gripe Española". Los funcionarios estatales y locales promulgan una serie de medidas de distanciamiento social, recopilación de prohibiciones, órdenes de cierre y mandatos de uso de mascarillas, en un esfuerzo por detener la ola de casos y muertes.

El público responde con un cumplimiento generalizado mezclado con más de una pizca de quejas, rechazo e incluso un desafío absoluto. A medida que los días se convierten en semanas, se convierten en meses, las restricciones se vuelven más difíciles de tolerar.

Los propietarios de teatros y salones de baile se quejan de sus pérdidas económicas.

El clero lamenta los cierres de iglesias, mientras que las oficinas, las fábricas y, en algunos casos, incluso los salones pueden permanecer abiertos.

Los funcionarios discuten si los niños están más seguros en las aulas o en casa.

Muchos ciudadanos se niegan a ponerse mascarillas en público , algunos se quejan de que se sienten incómodos y otros argumentan que el gobierno no tiene derecho a infringir sus libertades civiles.

Por más familiar que pueda parecer todo en 2021, estas son descripciones reales de los EE.UU. durante la mortal pandemia de influenza de 1918. 

 

Sin mascarilla, no se permite el acceso al tranvía en 1918. Universal History Archive / Universal Images Group a través de Getty Images

A medida que la pandemia de COVID-19 entra en su segundo año, muchas personas quieren saber cuándo la vida volverá a ser como era antes del coronavirus. La historia, por supuesto, no es un modelo exacto de lo que depara el futuro. Pero la forma en que los estadounidenses emergieron de la pandemia de 1918 podría sugerir cómo será la vida después de la pandemia del COVID-19.

Enfermo y cansado, listo para el fin de la pandemia

Al igual que el COVID-19, la pandemia de influenza de 1918 golpeó fuerte y rápidamente, pasando de un puñado de casos reportados en algunas ciudades a un brote nacional en unas pocas semanas. Muchas comunidades emitieron varias rondas de diversas órdenes de cierre, correspondientes a los repuntes y contagios de sus epidemias, en un intento de mantener la enfermedad bajo control.

Estas órdenes de distanciamiento social funcionaron para reducir los casos y las muertes. Sin embargo, al igual que hoy, a menudo resultaba difícil mantenerlos. A fines del otoño de 1918, solo unas semanas después de que las órdenes de distanciamiento social entraran en vigencia, la pandemia parecía estar llegando a su fin a medida que disminuía el número de nuevas infecciones.

La gente estaba lista para dejar de usar las mascarillas tan pronto como parecía que la gripe estaba retrocediendo. PhotoQuest / Archive Photos a través de Getty Images

La gente clamaba por volver a su vida normal. Las empresas presionaron a los funcionarios para que se les permitiera reabrir. Creyendo que la pandemia había terminado, las autoridades estatales y locales comenzaron a revocar los edictos de salud pública. La nación centró sus esfuerzos en abordar la devastación que había causado la influenza.

Para los amigos, familiares y compañeros de trabajo de los cientos de miles de estadounidenses que habían muerto, la vida posterior a la pandemia estuvo llena de tristeza y dolor. Muchos de los que aún se recuperaban de sus episodios de la enfermedad necesitaron apoyo y atención mientras se recuperaban.

En un momento en el que no existía una red de seguridad federal o estatal, las organizaciones benéficas se lanzaron a la acción para proporcionar recursos a las familias que habían perdido al sostén de la familia o para acoger a los innumerables niños que habían quedado huérfanos por la enfermedad.

Sin embargo, para la gran mayoría de los estadounidenses, la vida después de la pandemia parecía ser una carrera precipitada hacia la normalidad. Privados durante semanas de sus noches en la ciudad, eventos deportivos, servicios religiosos, interacciones en el aula y reuniones familiares, muchos estaban ansiosos por regresar a sus vidas anteriores.

Siguiendo las indicaciones de los funcionarios que habían declarado, algo prematuramente, el fin de la pandemia, los estadounidenses se apresuraron abrumadoramente a volver a sus rutinas previas a la pandemia. Llegaron a cines y salones de baile, se apiñaron en tiendas y comercios y se reunieron con amigos y familiares.


Olas de la pandemia de gripe de 1918 en EE.UU.


Los funcionarios habían advertido a la nación que los casos y las muertes probablemente continuarían durante los próximos meses. Sin embargo, la carga de la salud pública ahora no descansa en la política sino en la responsabilidad individual .

Como era de esperar, la pandemia continuó y se extendió hasta convertirse en una tercera ola mortal que duró hasta la primavera de 1919, con una cuarta ola en el invierno de 1920. 

Algunos funcionarios culparon del resurgimiento a los estadounidenses descuidados. Otros restaron importancia a los nuevos casos o dirigieron su atención a asuntos de salud pública más rutinarios, incluidas otras enfermedades, inspecciones de restaurantes y saneamiento.

A pesar de la persistencia de la pandemia, la influenza rápidamente se convirtió en noticia pasada. Una vez que una característica habitual de las portadas, los reportajes se redujeron rápidamente a pequeños recortes esporádicos enterrados en las contraportadas de los periódicos de la nación. 

La nación norteamericana siguió adelante, acostumbrada al precio que había cobrado la pandemia y las muertes que estaban por llegar. La gente en gran parte no estaba dispuesta a volver a medidas de salud pública social y económicamente disruptivas.

 

No importa la época, los aspectos de la vida diaria continúan incluso durante una pandemia. Fotos de archivo / museo de historia de Chicago a través de Getty Images

Es difícil aguantar ahí

Nuestros predecesores podrían ser perdonados por no mantener el rumbo más tiempo. En primer lugar, la nación estaba ansiosa por celebrar el reciente final de la Primera Guerra Mundial , un evento que quizás cobró mayor importancia en la vida de los estadounidenses que incluso la pandemia.

En segundo lugar, la muerte por enfermedad era una parte mucho más importante de la vida a principios del siglo XX, y flagelos como la difteria, el sarampión, la tuberculosis, la fiebre tifoidea, la tos ferina, la escarlatina y la neumonía mataban rutinariamente a decenas de miles de estadounidenses cada añoAdemás, no se conocía bien la causa ni la epidemiología de la influenza, y muchos expertos seguían sin estar convencidos de que las medidas de distanciamiento social tuvieran un impacto mensurable.

Por último, no existían vacunas eficaces contra la influenza para rescatar al mundo de los estragos de la enfermedad. De hecho, el virus de la influenza no se descubriría hasta dentro de 15 años, y una vacuna segura y eficaz no estuvo disponible para la población en general hasta 1945. Dada la información limitada que tenían y las herramientas a su disposición, los estadounidenses tal vez soportaron la salud pública restricciones durante el tiempo que sea razonablemente posible.

Un siglo después, y un año después de la pandemia de COVID-19, es comprensible que la gente ahora esté demasiado ansiosa por volver a sus vidas anteriores. El fin de esta pandemia llegará inevitablemente, como ha sucedido con todas las anteriores que ha experimentado la humanidad.

Sin embargo, si tenemos algo que aprender de la historia de la pandemia de influenza de 1918, así como de nuestra experiencia hasta ahora con COVID-19, es que un regreso prematuro a la vida prepandémica corre el riesgo de más casos y más muertes.

Y los ciudadanos de hoy tienen ventajas significativas sobre los de hace un siglo. Tenemos una mejor comprensión de la virología y la epidemiología. Sabemos que el distanciamiento social y el uso de las mascarillas ayudan a salvar vidasLo que es más crítico, tenemos varias vacunas seguras y efectivas que en apenas un año ya se están implementando.

Cumplir con todos estos factores de lucha contra el coronavirus o aliviarlos podría significar la diferencia entre un nuevo aumento de enfermedades y un final más rápido de la pandemia. COVID-19 es mucho más transmisible que la influenza y varias variantes preocupantes del SARS-CoV-2 ya se están extendiendo por todo el mundo. La mortal tercera ola de influenza en 1919 muestra lo que puede suceder cuando las personas bajan la guardia prematuramente.

Fuente: The Conversation

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