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NATURALEZA. El Valle del Rift: la gran grieta en la corteza del planeta en África oriental

 

Vista aérea del Gran Valle del Rift de África Oriental. Philippe Bourseiller / Getty Images

El Valle del Rift de África oriental y Asia (a veces llamado Gran Valle del Rift [GRV] o sistema del Rift de África Oriental [EAR o EARS]) es una enorme división geológica en la corteza terrestre, de miles de kilómetros de largo, hasta 125 millas (200 kilómetros) de ancho y entre unos cientos y miles de metros de profundidad. Designado por primera vez como el Gran Valle del Rift a fines del siglo XIX y visible desde el espacio, el valle también ha sido una gran fuente de fósiles de homínidos, sobre todo en el desfiladero de Olduvai en Tanzania.


  • El Gran Valle del Rift es una gran fractura en la corteza terrestre en la parte oriental de África. 
  • Las fisuras de la corteza se encuentran en todo el mundo, pero la de África Oriental es la más grande. 
  • La grieta es una compleja serie de fallas que se extiende desde el Mar Rojo hasta Mozambique.
  • La cuenca del lago Turkana en la región del rift es conocida como la "Cuna de la Humanidad" y ha sido una fuente de fósiles de homínidos desde la década de 1970.


El Valle del Rift es el resultado de una antigua serie de fallas, grietas y volcanes que se derivan del desplazamiento de las placas tectónicas en la unión entre las placas somalí y africana. Los eruditos reconocen dos ramas del GRV: la mitad oriental, que es esa parte al norte del lago Victoria que corre NE / SW y se encuentra con el Mar Rojo; y la mitad occidental, que corre casi al N / S desde Victoria hasta el río Zambezi en Mozambique. Las grietas de la rama oriental se produjeron por primera vez hace 30 millones de años, la occidental hace 12,6 millones de años. 

En términos de evolución de la grieta, muchas partes del Gran Valle del Rift se encuentran en diferentes etapas, desde antes de la grieta en el valle de Limpopo, a la etapa de ruptura inicial en la ruptura de Malawi; a la etapa de rift típica en la región del rift del norte de Tanganica; a la etapa de ruptura avanzada en la región de la ruptura de Etiopía; y finalmente a la etapa de ruptura oceánica en la cordillera de AfarEso significa que la región todavía está tectónicamente activa (Chorowicz, 2005) .


 El Sistema de Rift de África Oriental se extiende desde el Mar Rojo hasta Mozambique. Está marcado por los Grandes Lagos africanos y actualmente es la grieta más grande del mundo. S. Brune; Kartengrundlage: Nasa-World-Wind


El Valle del Rift de África Oriental es un valle largo flanqueado por hombros elevados que descienden hasta la grieta central por fallas más o menos paralelas. El valle principal está clasificado como un rift continental, que se extiende desde 12 grados norte y 15 grados al sur del ecuador de nuestro planetaSe extiende por una longitud de 3500 km y cruza la mayor parte de los países modernos de Eritrea, Etiopía, Somalia, Kenia, Uganda, Tanzania, Malawi y Mozambique y partes menores de otros. 

El ancho del valle varía entre 30 km y 200 km (20-125 millas), con la sección más ancha en el extremo norte donde se une al Mar Rojo en la región de Afar de Etiopía. La profundidad del valle varía a lo largo de África oriental, pero en la mayor parte de su longitud tiene más de 1 km (3280 pies) de profundidad y en su punto más profundo, en Etiopía, tiene más de 3 km (9,800 pies) de profundidad.

Gran Valle del Rift, Tanzania. Shutterstock



La pendiente topográfica de sus hombros y la profundidad del valle han creado microclimas e hidrología especializados dentro de sus paredes. La mayoría de los ríos son cortos y pequeños dentro del valle, pero algunos siguen las fisuras durante cientos de kilómetros y desembocan en las cuencas de los lagos profundos. El valle actúa como un corredor norte-sur para la migración de animales y aves e inhibe los movimientos de este a oeste. Cuando los glaciares dominaban la mayor parte de Europa y Asia durante el Pleistoceno , las cuencas de los lagos del rift eran refugios para los animales y la vida vegetal, incluidos los primeros homínidos.

El interior del valle del Rift estuvo aislado del resto de África durante la edad de hielo del Pleistoceno  y protegió los lagos de agua dulce ubicados en las sabanas. Al igual que con otros animales, nuestros primeros antepasados ​​pudieron haber encontrado refugio allí cuando el hielo cubrió gran parte del planeta y luego evolucionó como homínidos dentro de sus altos hombros. Un interesante estudio sobre la genética de las especies de ranas, mostró que los microclimas y la topografía del valle son al menos, en este caso, una barrera biogeográfica que resultó en la división de la especie en dos grupos genéticos separados.

Mapa del valle del Rift donde se muestran las fuerzas geológicas que tienden a su ruptura y separación del continente africano. Cuando la litosfera está sujeta a una fuerza de extensión horizontal, se estirará y se volverá más delgada. Eventualmente, se romperá, dando lugar a la formación de un valle de ruptura. 

Topografía del Valle del Rift. James Wood y Alex Guth, Universidad Tecnológica de Michigan. Mapa base: imagen de la topografía del radar del transbordador espacial de la NASA

No todos los lagos ubicados alrededor del Rift de África Oriental son lagos del Rift. El lago Victoria, el lago de agua dulce más grande de África, no es un lago de rift, por ejemplo. La cuenca del lago Victoria se formó a medida que las montañas se elevaban a su alrededor. No se hundió como resultado del cercano Rift de África Oriental.

Se han realizado muchos descubrimientos paleoantropológicos importantes en el Rift de África Oriental, apodado la "cuna de la humanidad". "Lucy", por ejemplo, es un esqueleto de homínido de 3,2 millones de años que fue descubierto en Etiopía, mientras que "Turkana Boy" es un esqueleto de homínido de 1,5 millones de años desenterrado en Kenia. Los científicos creen que la actividad tectónica que creó el Rift de África Oriental también contribuyó a crear un entorno ideal para la proliferación de vida. La continua erosión de los acantilados del Rift de África Oriental también contribuye a las decenas de descubrimientos.

Fallas activas. Muchos valles de rift se forman en los límites de placas divergentes, donde las placas tectónicas se separan unas de otras. La depresión creada por las placas de ruptura es el Valle del Rift. Este magnífico diagrama describe tres etapas diferentes de la formación del valle del rift utilizando tres grietas activas: la falla de África Oriental, la falla del Mar Rojo y la cordillera del Atlántico Medio. ILUSTRACIÓN DEL DR. HANNES GROBE, CORTESÍA DE WIKIMEDIA. CC-BY-SA-2.5


Evolución de la grieta

El análisis de la grieta informada por el geólogo alemán Sascha Brune y sus colegas en marzo de 2019 (Corti et al.2019) sugiere que, aunque la grieta comenzó como dos grietas desconectadas superpuestas (etíope y keniano), el desplazamiento lateral que se encuentra en la depresión de Turkana ha evolucionado. y continúa evolucionando hasta convertirse en una única grieta oblicua. 

En marzo de 2018, se abrió una gran grieta de 50 pies de ancho y millas de largo en el área de Suswa, en el suroeste de Kenia. Los científicos creen que la causa no fue un cambio repentino reciente de las placas tectónicas, sino más bien la abrupta erosión en la superficie de una grieta subterránea de larga data que se desarrolló durante miles de años. Las fuertes lluvias recientes hicieron que el suelo colapsara sobre la grieta, exponiéndola a la superficie, como un sumidero.  


Lago Thingvallavatn. Un valle del rift es una región de tierras bajas formada por la interacción de las placas tectónicas de la Tierra. Este pequeño valle del rift tiene una formación típica: largo, estrecho y profundo. Se formó por la grieta de Thingvellir, donde las placas tectónicas de América del Norte y Eurasia se están desgarrando o separando en un punto de acceso en la isla de Islandia. FOTOGRAFÍA DE EMORY KRISTOF, NATIONAL GEOGRAPHIC


El Rift de África Oriental es único porque nos permite observar diferentes etapas de la ruptura a lo largo de su longitud. Hacia el sur, donde la grieta es joven, las tasas de extensión son bajas y se producen fallas en un área amplia. El vulcanismo y la sismicidad son limitados.

Sin embargo, hacia la región de Afar, todo el fondo del valle del Rift está cubierto de rocas volcánicas. Esto sugiere que, en esta área, la litosfera se ha adelgazado casi hasta el punto de romperse por completo. Cuando esto suceda, comenzará a formarse un nuevo océano por la solidificación del magma en el espacio creado por las placas rotas. Finalmente, durante un período de decenas de millones de años, la expansión del lecho marino progresará a lo largo de toda la grieta. El océano se inundará y, como resultado, el continente africano se hará más pequeño y habrá una gran isla en el Océano Índico compuesta por partes de Etiopía y Somalia, incluido el Cuerno de África.


GALERÍA DE IMÁGENES

Montañas Simien, Etiopía. Un sitio del patrimonio mundial y un parque nacional, con el pico más alto Ras Dashen que alcanza los 4.619 metros, esta región es mejor conocida como el hábitat de los babuinos gelada y los lobos etíopes. Fotografía: Michael Poliza

Lago Bogoria, Kenia. Este lago salino fuertemente alcalino tiene un área de aproximadamente 12 millas cuadradas. Numerosos tipos de algas florecen en sus aguas, convirtiendo el lago en multitud de tonalidades diferentes. El agua rica en algas es especialmente atractiva para los flamencos. Cuando el agua se seca durante la temporada de calor, la tierra se seca y se agrieta. Fotografía: Michael Poliza

Lago Turkana, Kenia. La región alberga cientos de especies de aves endémicas de Kenia en la imagen, flamencos). Se apoyan esencialmente en masas de plancton en el lago que alimentan a los peces. Fotografía: Michael Poliza

Lago Borogia, Kenia. Una obra de arte abstracto creada por cientos de flamencos. En la estación seca, el este del Valle del Rift es un refugio para estas aves. La postura clásica con una sola pierna de estas aves de plumaje rosa en realidad las protege del frío: dos pies sumergidos en un lago resultan en la pérdida de más calor corporal que solo uno. Fotografía: Michael Poliza

Cráter Nabiyotum, Lago Turkana, Kenia.  Fotografía: Michael Poliza

Valle de Suguta. Formaciones de nubes y chubascos de lluvia. "En esta zona seca cerca del valle de Suguta, la lluvia es un evento muy raro. Pero cuando sucede, es una buena idea tener la cámara a mano". Fotografía: Michael Poliza



Para saber más:

Blinkhorn, J. y M. Grove. " La estructura de la Edad de Piedra Media de África Oriental ". Reseñas de ciencias cuaternarias 195 (2018): 1–20. 

Chorowicz, Jean. " El sistema del Rift de África Oriental ". Journal of African Earth Sciences 43.1–3 (2005): 379–410. 

Corti, Giacomo y col. " Propagación abortada de la grieta etíope causada por el vínculo con la grieta de Kenia ". Nature Communications 10.1 (2019): 1309. 

Deino, Alan L. y col. " Cronología de la transición del Achelense a la Edad de Piedra Media en África Oriental ". Science 360.6384 (2018): 95–98. 

Freilich, Xenia y col. "Filogeografía comparativa de los anuros etíopes: impacto del Gran Valle del Rift y el cambio climático del Pleistoceno ". BMC Evolutionary Biology 16.1 (2016): 206. 

Frostick, L. " África: Valle del Rift ". Enciclopedia de geología . Eds. Cocks, L. Robin M. e Ian R. Plimer. Oxford: Elsevier, 2005. 26–34. 

Sahnouni, Mohamed y col. " Artefactos de 1,9 millones y 2,4 millones de años y huesos marcados con herramientas de piedra de Ain Boucherit, Argelia ". Science 362.6420 (2018): 1297–301. 

Simon, Brendan y col. " Deformación y evolución sedimentaria del lago Albert Rift (Uganda, sistema de Rift de África Oriental) ". Geología marina y del petróleo 86 (2017): 17–37. 

"Adventure holidays in Africa's Great Rift Valley". https://www.theguardian.com/travel/2013/apr/19/great-rift-valley-africa-adventure-holidays


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