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MEDIO AMBIENTE. ¿Se recicla todo el residuo plástico? Una nueva investigación muestra que puede terminar en el océano

 

Fuente: Shutterstock

Todos sabemos que está mal tirar la basura al océano o a otro lugar natural. Pero podría sorprenderte saber que algunos desechos plásticos terminan en el medio ambiente, incluso cuando pensamos que se estaban reciclando.

Un nuevo estudio, publicado hoy , investigó cómo el comercio mundial de  contribuye a la contaminación marina.

Se ha descubierto que los desechos plásticos se filtran con mayor frecuencia al medio ambiente en el país al que se envían. Los plásticos que tienen poco valor para los recicladores, como las tapas y los envases de espuma de poliestireno, tienen más probabilidades de acabar contaminando el medio ambiente.

La exportación de desechos plásticos sin clasificar se está eliminando gradualmente, por ejemplo en Australia, y esto ayudará a abordar el problema. Pero queda un largo camino por recorrer antes de que nuestro plástico se recicle de una manera que no dañe el medio ambiente.

Conozca sus plásticos

Los residuos plásticos recogidos para su reciclaje se venden a menudo para su reprocesamiento en Asia. Allí, los plásticos se clasifican, se lavan, se pican, se funden y se convierten en copos o gránulos. Estos se pueden vender a los fabricantes para crear nuevos productos.

El mercado mundial de plásticos reciclados está dominado por dos tipos principales de plástico:

(1) tereftalato de polietileno (PET), que en 2017 representó el 55% del mercado de plásticos reciclables . Se utiliza en botellas de bebidas y envases de comida para llevar y tiene un "1" en el envase.

(2) polietileno de alta densidad (HDPE), que comprende aproximadamente el 33% del mercado de plásticos reciclables. El HDPE se utiliza para crear tuberías y envases, como botellas de leche y champú, y se identifica con un "2".

La investigación muestra que el plástico destinado al reciclaje a menudo termina en otro lugar. Fuente: Shutterstock

Los siguientes dos tipos de plásticos más comercializados, cada uno con el 4% del mercado, son:

  • polipropileno o "5", utilizado en envases para yogur y pastas para untar
  • polietileno de baja densidad conocido como "4", utilizado en películas de plástico transparente en envases.

Los tipos de plástico restantes comprenden cloruro de polivinilo (3), poliestireno (6), otros plásticos mixtos (7), plásticos sin marcar y "compuestos". Los envases de plástico compuesto están hechos de varios materiales que no se separan fácilmente, como envases de leche de larga duración con capas de papel de aluminio, plástico y papel.

Este último grupo de plásticos generalmente no se busca como materia prima en la fabricación, por lo que tiene poco valor para los recicladores.

Mareas de plástico cambiantes

China prohibió la importación de desechos plásticos en enero de 2018 para evitar la recepción de plásticos de bajo valor y estimular la industria nacional del reciclaje.

Tras las prohibiciones, el comercio mundial de residuos plásticos se desplazó hacia naciones del sudeste asiático como Vietnam, Tailandia, Malasia e Indonesia. Los mayores exportadores de residuos plásticos en 2019 fueron Europa, Japón y EE.UU. Australia exportó plásticos principalmente a Malasia e Indonesia.

La prohibición de exportación de desechos de Australia se convirtió recientemente en ley . A partir de julio de este año, solo se pueden exportar plásticos clasificados en un solo tipo de resina; las balas de plástico mezcladas no pueden. A partir de julio del próximo año, los plásticos deben clasificarse, limpiarse y transformarse en escamas o gránulos para su exportación.

Esto puede ayudar a abordar el problema de que los materiales reciclables se conviertan en contaminación marina. Pero requerirá una expansión significativa de la capacidad de reprocesamiento de plástico de Australia.

Los artículos hechos de resina plástica PET están marcados con un '1'. Fuente: Shutterstock

El nuevo estudio incluyó entrevistas con expertos comerciales, consultores, académicos, ONGs y recicladores (en Australia, India, Indonesia, Japón, Malasia, Vietnam y Tailandia) y una extensa revisión de la investigación existente.

Se descubrió que cuando se trata del comercio internacional de plásticos, los plásticos con mayor frecuencia se filtran al medio ambiente en el país de destino, en lugar de en el país de origen o en tránsito. Los plásticos de bajo valor o "residuales", los que quedan después de que el plástico más valioso se recupera para su reciclaje, tienen más probabilidades de terminar como contaminación. Entonces, ¿cómo sucede esto?

En el sudeste asiático, a menudo solo los recicladores registrados pueden importar desechos plásticos. Pero debido a los altos volúmenes, los recicladores registrados suelen vender fardos de plástico a procesadores informales. Los entrevistados dijeron que cuando los tipos de plástico se consideraban de bajo valor, los procesadores informales con frecuencia los arrojaban a vertederos no controlados o vías fluviales. A veces, los desechos se queman.

Los plásticos almacenados al aire libre se pueden expulsar al medio ambiente, incluido el océano. Al quemar el plástico se libera humo tóxico, que daña la salud humana y el medio ambiente.

Los entrevistados también dijeron que cuando las instalaciones de procesamiento informales lavan plásticos, las piezas pequeñas terminan en las aguas residuales, que se descargan directamente en las vías fluviales y, en última instancia, en el océano. Sin embargo, los entrevistados del sudeste asiático dijeron que su propia gestión de  domésticos era una fuente mayor de contaminación del océano.

Mapa que muestra el mapa de importación y exportación de residuos plásticos a nivel mundial

Una falla del mercado

El precio de muchos plásticos reciclados se ha desplomado en los últimos años debido al exceso de oferta, las restricciones a la importación y la caída de los precios del petróleo (amplificado por la pandemia de COVID-19). Sin embargo, todavía hay demanda de embalajes limpios de PET y HDPE.

En Australia, las instalaciones de recuperación de materiales clasifican actualmente el PET y el HDPE en embalajes separados. Pero quedan pequeños contaminantes de otros materiales (como tapas y etiquetas de plástico), lo que dificulta su reciclaje en productos nuevos de alta calidad.

Antes de que cayera el precio de muchos plásticos reciclados, Australia empacaba y comercializaba todos los demás tipos de resina juntos como "plásticos mixtos". Pero el precio de los plásticos mixtos ha caído a cero y ahora se almacenan o se depositan en vertederos en Australia.

Sin embargo, varias instalaciones australianas están invirtiendo en tecnología para clasificar el polipropileno de modo que pueda recuperarse para su reciclaje.

Hacer plásticos de manera diferente

Los países exportadores pueden ayudar a reducir el flujo de plásticos al océano mediante una mejor gestión de las prácticas comercialesEsto puede incluir:

  • mejorar la recolección y clasificación en los países de exportación
  • comprobar el procesamiento y la supervisión del destino
  • control de envíos de plástico en exportación e importación
  • mejorar la responsabilidad de los envíos.

Pero esto no será suficiente. Las complejidades involucradas en el comercio global de reciclaje significan que debemos repensar el diseño de envases. Eso significa usar menos plástico y compuestos de bajo valor, o mejor aún, reemplazar  envases de  solo uso con opciones reutilizables.

Proporcionado por The Conversation 


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