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ENIGMAS. La rueda es un logro supremo de los primeros humanos, pero ¿quién la inventó realmente?

 

Eapupal / Wikimedia Commons

La invención de la rueda se ha convertido en un tropo cultural, utilizado para referirse a tiempos prehistóricos, pero ¿la rueda realmente tuvo un inventor?. 

 En 2002, los arqueólogos eslovenos descubrieron una rueda de madera a unas 12 millas (20 km) al sureste de LjubljanaSe estableció que la  rueda  tiene entre 5.100 y 5.350 años. Esto lo convierte en el  más antiguo  del mundo utilizado para el transporte. Una piedra de  la rueda de alfarero se ha  encontrado en  la  ciudad sumeria de Ur, en el actual Irak, fechado alrededor de 3129 a.C., y los fragmentos de  la rueda-cerámica alrededor de 5.500 años  también se han descubierto, la evidencia de que el uso de la rueda es incluso más antiguo, al menos para la cerámica.


Esta rueda de las marismas de Liubliana con eje es la rueda de madera más antigua descubierta hasta ahora que data de la Edad del Cobre (c. 3130 a.C.). Fuente: Petar Milošević / Wikimedia


¿Cuándo se inventó la rueda?

¿Quién fue el inventor de la rueda? Se cree que las culturas mesopotámicas fueron los inventores originales de las ruedas, aunque esa premisa se basa únicamente en la evidencia arqueológica existenteLa civilización mesopotámica utilizó estas primeras ruedas para la creación de cerámica. Pasaron otros 2.000 años más o menos antes de que los antiguos griegos desarrollaran la idea de la rueda lo suficiente como para usarlos para transportar cargas.

Las primeras ruedas y carros con ejes diseñados por los primeros griegos eran de construcción muy básica. Básicamente consistían en solo dos varillas, con una rueda y un eje en el extremo. Podrían usarse para transportar grandes cargas a través de campos.

Dado que las ruedas más antiguas que se conocen datan de alrededor del 3500 a.C., eso significa que su invención es posterior a la invención de la agricultura, los barcos y la tela tejida. Desde el punto de vista de un período, esto sitúa la invención de las ruedas en algún momento entre el Neolítico y el Bronce.


Fuente: John O'Neill / Wikimedia


¿Cuál es la importancia de la rueda?

Una de las razones por las que puede haber sido necesario tanto tiempo para inventar la rueda es que las ruedas y los ejes no se  encuentran en la naturalezaLas herramientas como palancas o horquillas se basan en cosas que ocurren naturalmente, como palos bifurcados. Aunque las plantas rodadoras y los escarabajos peloteros usan el rodar, rodar es de poca utilidad práctica sin un eje. 

Lo complicado de la rueda es no concebir la noción de un cilindro rodando sobre su borde. Se trata de averiguar cómo conectar una plataforma estable y estacionaria a ese cilindro sin impedir el movimiento del cilindro. Una vez que las primeras civilizaciones se dieron cuenta de lo fácil que sería el transporte con la rueda y el eje, queda claro por qué se inventó la rueda. 

Los historiadores creen que fue la carpintería la que probablemente retrasó la invención hasta el 3500 a. C. más o menos, porque fue sólo después del 4000 a. C. cuando los cinceles y gubias de cobre fundido se hicieron comunes en el Cercano Oriente

 

Una mirada más cercana a la invención de la rueda y el eje

Alrededor de 1975, los arqueólogos descubrieron la olla Bronocice, un jarrón de cerámica descubierto en un pueblo neolítico en Polonia. Se cree que data de entre 3.635 y 3.370 a.C., y presenta la representación más antigua conocida de lo que probablemente sea un vehículo con ruedas. Si es exacto, esto significa que el uso de la rueda y el eje puede haber aparecido por primera vez en algún lugar de las estepas euroasiáticasDe hecho, muchas  palabras asociadas con ruedas y vagones derivan del idioma de la gente de Tripolye, que vivía en la actual Ucrania. Es decir, las palabras asociadas con ruedas y vagones derivan del lenguaje de esa cultura.  

Los primeros carros con ruedas y ejes tenían un diseño fijo de rueda y eje , donde la rueda y el eje giraban juntos. Esencialmente, se usaron clavijas para mantener la rueda y el eje en su lugar, y todo el movimiento se realizó mediante esta combinación de eje y rueda. No fue hasta más tarde en la historia de las ruedas que se diseñaron carros que usaban orificios, en lugar de clavijas, para mantener los ejes en su lugar. 

Los modelos en miniatura de vagones con ruedas, que se encuentran comúnmente en las estepas euroasiáticas, probablemente son anteriores a los vagones a escala humana. Es sorprendente que se hicieran tantos modelos en la cultura Tripolye. A menudo se piensa que tales modelos eran juguetes de niños, pero parece más probable que fueran contrapartes en miniatura de cosas reales. La primacía de los modelos en miniatura es sugerida por el hecho de que las  imágenes de animales con ruedas  provienen incluso de culturas indígenas nativas de América Central, donde nunca se hicieron ruedas reales.


Fuente: Pxhere / Public Domain

Esto es más difícil porque, para hacer un eje fijo con ruedas giratorias, los extremos del eje y los orificios en el centro de las ruedas debían ser casi perfectamente lisos y redondos. De lo contrario, la fricción impediría que las ruedas girasen.

Los ejes también tenían que encajar perfectamente dentro de los orificios de las ruedas, pero quedar lo suficientemente sueltos para que pudieran girar libremente. Esta es la razón por la que el desarrollo del eje probablemente solo tuvo lugar alrededor del 3500 a.C., cuando se crearon los primeros cinceles y calibres de cobre para permitir el cincelado de los agujeros y ejes de ajuste fino.

En este punto, la rueda había evolucionado esencialmente a lo que es hoy, excepto que estas ruedas estaban hechas de madera y no de caucho y metal.

La rueda moderna

Hoy en día, las ruedas prácticamente no se parecen en nada a los primeros diseños de ruedas. Aunque, por supuesto, siguen siendo redondos, son básicamente diferentes en todos los demás aspectos. Todo esto se debe a las innovaciones en la ciencia de los materiales y al desarrollo de la ingeniería mecánica, lo que permite conjuntos de ruedas más complejos pero eficientes.

La invención de la rueda abrió una gran cantidad de otras herramientas, incluidos carros, carretillas, molinos; así como engranajes y una gran cantidad de dispositivos, desde barcos de vapor hasta bicicletas y relojes, que utilizan engranajes. 

La rueda y el eje fueron uno de los descubrimientos más importantes de la historia de la humanidad. También fueron uno de los más difíciles, ya que requirieron que ocurrieran varios desarrollos diferentes casi simultáneamente. De hecho, la invención de la rueda y el eje fue tan desafiante que algunos arqueólogos plantean la hipótesis de que probablemente solo ocurrió una vez, en un lugar. Desde ese lugar, se extendió tan rápidamente que hoy es casi imposible determinar exactamente dónde se originó

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